La mejor ciencia de 2018

Este 2018 ha sido un año repleto de noticias científicas. No todas buenas, por desgracia. Estas son algunas de las más importantes.

Por – Dic 17, 2018 - 12:45 (CET)

Durante este 2018 hemos escuchado todo tipo de noticias. Desde la vuelta del Ministerio de Ciencia en España hasta el cambio de unidad de medida del kilo, pasando por los descubrimientos de un nuevo dinosaurio y una nueva neurona.

A pesar de lo positivo de todas estas novedades, hay otras que no lo son tanto, como la modificación genética realizada de dos embriones por un médico chino que se saltó la ley al permitir llevar a cabo el embarazo y que ambas nacieran. Estas son las noticias más relevantes para este año que llega a su fin.

Muerte de Stephen Hawking

El 14 de marzo científicos y aficionados a la ciencia de todo el mundo lloraron la muerte de Stephen Hawking. El físico, considerado como una de las mentes más brillantes de la historia, nos dejaba a los 76 años de edad, después de más de medio siglo luchando contra la esclerosis lateral amiotrófica (ELA).

Como físico teórico destacó por sus aportaciones al área de los agujeros negros, pero también será recordado siempre por su papel en la asociación de la teoría de la relatividad de Einstein con la física cuántica y, por supuesto, por su labora como divulgador científico. Se nos fue él, pero su trabajo nunca morirá, por lo que una parte de Stephen Hawking estará viva para siempre.

La ciencia vuelve a valorarse (un poco) en España

El cambio de Gobierno en España ha favorecido la vuelta del Ministerio de Ciencia, aunque antes ya se aumentaron ligeramente los presupuestos en este ámbito (con ciertas trampas) y, además, desde el Congreso de los Diputados se ha favorecido la divulgación de la ciencia entre sus parlamentarios gracias a la iniciativa Ciencia en el Parlamento. Además, gracias a estas jornadas de debate se iniciará una Oficina de Ciencia y Tecnología dentro del congreso para que los diputados tengan acceso a información no partidaria para elaborar leyes relacionadas con el campo científico. Aún no se sabe cuándo se pondrá en marcha, pero Pastor espera que esté antes del final de la legislatura presente.

La inversión en I+D pasó del 1,19% del PIB en 2016 a alcanzar el 1,20% el pasado año. De esta forma, hay un crecimiento en tres años consecutivos, según los datos publicados hace un par de semanas por el Instituto Nacional de Estadística (INE). Pero, ¿este ligero incremento está llegando a manos de los investigadores?

La realidad parece contradictoria. Por un lado, el presupuesto aumenta. Sin embargo, los científicos no llegan a ver ese dinero. ¿Por qué? La respuesta está en que el dinero que se añade va al capítulo 8, es decir, terminan una parte de los presupuestos que se dedica a los fondos financieros (créditos) para empresas del ámbito científico que se dedican a la investigación. No obstante, no se llegan a ejecutar dado que existen trabas burocráticas para acceder a ellos y quienes sí pueden pedirlos, no los necesitan, tal y como señalaron desde la Real Academia de las Ciencias Exactas, Físicas y Naturales (RAC) el pasado mes de noviembre. “Han crecido los fondos financieros y son el 60% de los presupuestos, pero no llegan a ejecutarse del todo porque son créditos para empresas", comentó José Molero, catedrático de Economía Aplicada de la Universidad Complutense de Madrid (UCM) a finales de noviembre en una rueda de prensa celebrada por la Confederación de Sociedades Científicas de España.

El objeto creado que más se ha acercado al Sol

La sonda solar Parker tiene un objetivo muy claro: estudiar el Sol y su corona, es decir, su atmósfera externa. Para ello, se acercará a tan solo 3,83 millones de millas (6,16 millones de kilómetros). El pasado 29 de octubre batía el hito de Helios 2 acercándose al astro a 26,6 millones de millas (43 millones de kilómetros) mientras que el pasado 7 de noviembre ya consiguió sobrepasar los 15 millones de millas (24 millones de kilómetros), volviendo a convertirse en el objeto creado por la humanidad que más se ha acercado a nuestro astro rey.

Los objetivos de la misión son averiguar por qué la atmósfera externa del Sol está a mayor temperatura que la propia superficie del astro, pero también estudiar las partículas que se desprenden con el viento solar y los campos magnéticos del Sol. Para llevar a cabo esta arriesgada misión y que la sonda no perezca en el intento, la NASA ha desarrollado un escudo protector de carbono de doce centímetros de grosor que podrá alcanzar hasta los 1.400 grados.

El hallazgo de rosa mosqueta: la nueva neurona humana

En agosto, dos grupos de investigadores demostraron la importancia de unir fuerzas con el objetivo de alcanzar un fin mayor. Y es que, curiosamente, científicos procedentes de dos grupos diferentes, inmersos en el análisis del cerebro de dos hombres cuyos cuerpos habían sido donados a la ciencia, encontraron en ellos algo nunca visto: una neurona diferente a cualquiera de las descritas hasta el momento.

El hallazgo de esta célula nerviosa, que ha sido bautizada como rosa mosqueta, es de gran importancia por varias razones. Por un lado, porque hasta ahora no se ha logrado encontrar en el cerebro de ninguna otra especia animal. Por otro, porque crean un tipo de conexión que nunca se había podido observar. Aunque aún queda mucho por investigar, y no se descarta que finalmente se localice en otras especies, aporta una nueva pieza al puzle del cerebro humano. Y eso, sin duda, es una noticia que vale la pena recordar.

Incendio en el museo nacional de Río de Janeiro: un triste adiós a Luzia

Durante la madrugada del 2 al 3 de septiembre las llamas devoraban sin compasión el Museo Nacional de Río de Janeiro, llevándose con ellas un gran número de grandes joyas de la ciencia, de valor incalculable. Entre ellas destacaban algunas momias egipcias y un gran número de fósiles, que constituyen uno de los acervos paleontológicos más completos del contienente. Pero sin duda, una de las pérdidas más lloradas fue la de Luzia, un esqueleto de 12.000 años, considerado como el esqueleto humano más antiguo de América Latina.

Conocida también como "la mujer más vieja de América", Luzia fue hallada en 1975, en la cueva de la Lapa Vermelha, en una región conocida como Lagoa Santa, en el estado brasileño de Minas Gerais. En un principio se encontró solo un cráneo, pero poco a poco fueron apareciendo más huesos, hasta obtener un tercio del esqueleto completo. Con su análisis posterior se concluyó que Luzia era una mujer joven, de entre 20 y 25 años, medía un metro y medio y pertenecía a un grupo de cazadores-recolectores. Su título le fue arrebatado en el año 2000, con el hallazgo en México de un nuevo esqueleto, de 13.600 años de antigüedad, bautizado como la mujer de Naharón. Sin embargo, Luzia seguía gozando de la misma consideración que al principio. Ahora, por culpa de las llamas que arrasaron su hogar, ya no hay nada que disputar.

Descubren un nuevo dinosaurio: Ledumahadi mafube

Este 2018 ha sido el año de estreno de una nueva entrega de la saga Jurassic World. Pero el mundo real de los dinosaurios también ha estado de enhorabuena, pues un equipo internacional de científicos, dirigido por el paleontólogo de la Universidad de Witwatersrand Jonah Choiniere, ha hallado en Sudáfrica los restos fósiles de un nuevo dinosaurio: Ledumahadi mafube.

El dinosaurio, cuya aparición se estima allá por el Jurásico temprano, fue el animal más grande de su época, con unas dimensiones similares a las de dos elefantes africanos. Pero esto no es lo único que lo hace especial, ya que se considera como una transición desconocida hasta el momento entre los sauropodomorfos basales y los saurópodos más derivados. Además, si bien el hallazgo ha tenido lugar en Sudáfrica, muestra características muy similares a las de algunos dinosaurios que vivieron en la misma época en Argentina. Esto demostraría que, al contrario de lo que se creía, en ese momento, hace 200 millones de años, la descomposición de Pangea aún no había separado los continentes africano y americano, por lo que animales como Ledumahadi mafube podían moverse de uno a otro, sin necesidad de "cruzar el charco".

Donna Strickland se convierte en la tercera mujer en ganar un Premio Nobel de Física

Como estaba programado, el pasado 2 de octubre se anunciaba en la Real Academia Sueca de Ciencias quiénes eran los galardonados con el Premio Nobel de Física de 2018. Los afortunados fueron Arthur Ashkin, Gérard Mourou y Donna Strickland, todos ellos por sus aportaciones al área de la física de los láseres. Sin embargo, Strickland se hacía con otro gran premio, al convertirse en la tercera mujer de la historia en obtener este galardón. Sus antecesoras fueron Marie Curie, que lo obtuvo en 1903, y Maria Goeppert Mayer, premiada en 1963. Desde entonces, todos los Premos Nobel de esta categoría tenían nombre masculino.

La noticia se ha dado en un año en el que la proporción de mujeres ganadoras ha sido algo mayor que en otra ocasiones, pues también fueron premiadas Frances Arnorld, con el de química, y Nadia Murad, con el de la Paz. Sin embargo, aún queda mucho para que se pueda considerar que existe igualdad de género en este ámbito. Ojalá, dentro de unos años, que tres mujeres consigan colocarse entre los galardonados deje de considerarse como algo extraño y digno de mencionar.

El kilo ya no es un kilo

En noviembre el kilo tal y como lo conocemos ha cambiado. O, más bien, lo ha hecho su definición. Hasta este momento el kilo, que es una constante universal, estaba definido por un artefacto, el Prototipo Internacional del Kilogramo (IPK, por sus siglas en inglés). Este artefacto es un cilindro de 39 centímetros de altura y de diámetro compuesto un 90% de platino y un 10% de iridio. El artilugio se encuentra en París protegido por tres campanas que, supuestamente, evitan que su composición cambie y, por tanto, que su peso también lo haga. Sin embargo, las mediciones ya no dan los mismos resultados (ha variado 50 microgramos), por lo que se ha procedido a cambiarlo.

El kilo ahora se define mediante la llamada balanza de Watt, que es la encargada de decirnos qué es un kilo y, además, es más fácil de utilizar para hacer las medidas en los experimentos de laboratorio y que no sucedía lo mismo anteriormente con el IPK. La balanza de Watt es un instrumento que compara la potencia mecánica con la electromagnética y gracias a esto determina cuándo estamos ante un kilo.

La sentencia del caso Nadia

Tras dos años de espera, la sentencia a los padres de Nadia llegó el pasado mes de noviembre: cinco años de prisión para su padre y tres años y medio para la madre. La condena es por estafa continuada ya que, como publicó en 2016 Hipertextual, la enfermedad rara (ticotriodistrofia) que su hija Nadie Nerea padece no era tan grave como la pintaron para engañar y lucrarse con las mentiras que contaron.

En la sentencia se considera acreditado que ambos se enriquecieron en 402.232,65 euros por lo que él deberá pagar una multa de 3.000 euros y ella otra de 2.400. Además de los costes del juicio y una indemnización a cada una de las 5.574 personas que hicieron una donación.

Plan contra las pseudoterapias en España

La moción de censura del pasado mes de mayo dio el Gobierno al líder del PSOE, Pedro Sánchez, que sorprendía con el nombramiento del astronauta español Pedro Duque como ministro de Ciencia el pasado mes de junio. Además de astronauta, Duque es también muy crítico con las pseudociencias. De ahí que entre el Ministerio de Ciencia y el de Sanidad, Consumo y Bienestar, que está bajo las órdenes de María Luisa Carcedo, hayan comenzado un plan en contra de la homeopatía y otras pseudociencias.

Un primer contacto con el tema de la homeopatía ya lo han tenido en el Ministerio de Sanidad porque realizaron pruebas para ver cuántos productos tenían indicación terapéutica para que se sigan vendiendo en farmacias. No han dado una cifra exacta de cuántos se han sometido a estos test, pero de los 2.008 productos que se seguirán vendiendo tan solo 12 tienen realmente una aplicación válida como tratamiento, tal y como indicaron a finales de octubre.

El pasado mes de noviembre, Carcedo y Duque presentaron el plan del Ejecutivo para luchar contra las pseudoterapias. “Queremos una sociedad crítica", señaló Duque en la rueda de prensa de presentación. "No nos vamos a meter en qué cree cada uno. Queremos dar información con bases científicas a la ciudadanía para que ellos tomen la decisión más adecuada", añadió el ministro de Ciencia. Por su parte, Carcedo comentó que iban "a proporcionar información veraz para que la ciudadanía pueda tomar decisiones basadas en evidencias científicas".

Con este plan no solo se pretende sacar de las universidades y los centros sanitarios la homeopatía y otras pseudoterapias sino también regular la publicidad de aquellos que dicen curar sin bases científicas. "Para evitar la publicidad engañosa" se contemplan modificaciones normativas, de ahí que se esté preparando un Real Decreto de Protección de la Salud frente a las pseudoterapias. Ni centros ni particulares que usen pseudoterapias "se podrán publicitar como que ahí se cura el cáncer", comentó la ministra de Sanidad en la presentación del plan.

Niñas modificadas genéticamente para resistir al VIH: abierta la Caja de Pandora

Sin duda esta ha sido una de las grandes noticias del año, pero no como algo bueno. Al fin y al cabo, una noticia no siempre tiene que ser positiva.

Todo comenzó a finales de noviembre, cuando el genetista chino He Jiankui publicó en YouTube un vídeo en el que contaba, de forma muy resumida, cómo había logrado que nacieran dos niñas modificadas genéticamente para ser resistentes al VIH. Para ello utilizó la técnica de edición genética CRISPR-Cas9. Lógicamente, el anuncio causó un gran revuelo en el panorama científico mundial, por múltiples razones. Para empezar, el procedimiento no había sido llevado a cabo con fines terapéuticos, pues las pequeñas no tenían ninguna enfermedad que se debiera curar. En realidad, se trató de una mejora genética, algo que en la mayoría de países del mundo está sometido a una gran regulación por causas éticas. Además, las técnicas utilizadas aún no son lo suficientemente seguras como para utilizarse en humanos. Las modificaciones realizadas se transmitirán a la descendencia de las niñas y, por desgracia, podrían conllevar consecuencias inesperadas mucho más allá de la resistencia al virus.

Finalmente, los pasos llevados a cabo por He se saltaron todos los protocolos establecidos. Trabajó a espaldas de su centro de investigación, no obtuvo los consentimientos informados de los participantes en el ensayo clínico siguiendo todos los requisitos legales y, en cuanto a las implicaciones éticas, los miembros del Comité de Bioética que supuestamente dio "el visto bueno" aseguran no haber sido informados al respecto.

Todo esto ha llevado a que científicos expertos en edición genética de todo el mundo alcen la voz en contra de su trabajo, pero también a que el gobierno chino inicie una investigación al respecto y a que varios investigadores de su país firmen una carta abierta denunciando su irresponsabilidad y mostrando su descontento por las connotaciones negativas que esto aportará a la reputación de la comunidad biomédica china. Después de tal revuelo, y en contra de lo que muchos esperaban, He compareció en la 2º Cumbre Internacional sobre la Edición del Genoma Humano, que tuvo lugar en Hong Kong paralelamente a la revelación de la historia. Sin embargo, sus declaraciones, cargadas de incoherencias e irregularidades, no hicieron más que echar más leña al fuego, aumentando el descontento de los asistentes por lo sucedido. Las últimas noticias al respecto apuntaban a que el científico responsable de todo este revuelo se encuentra en paradero desconocido. De cualquier modo, es más que probable que en 2019 se siga hablando mucho de él.