[20110111 (EAST/A14,WEST/A14,LA/A14) -- AUTONOMOUS: With Northrop Grumman's X-47B, a computer program would guide it from a ship to target and back, without a pilot's hand during flight. -- PHOTOGRAPHER: Chad Slattery Northrop Grumman] *** [Northrop Grumman UCAS / X-47B AV1 photographed January 29, 2010 at Air Force Plant 42, Palmdale, CA]

Los aviones no tripulados (también conocidos como drones o UAV) es una aeronave reutilizable que vuela sin tripulación humana, puesto que el piloto se mantiene a salvo en tierra y controla, de manera remota, el avión. Este tipo de aviones se han vuelto bastante populares y cada vez son más habituales en ejercicios de vigilancia por fuerzas de seguridad, la exploración y el reconocimiento o, incluso, son utilizados como aviones de combate en misiones militares. El ejército de Estados Unidos tiene una flota de drones que ha sido desplegada en Irak, Afganistán y, recientemente, perdieron uno en Irán; una flota compuesta entre otras aeronaves por el famoso Predator o el RQ-170 que, en el futuro, podría verse ampliada con una nueva generación de aviones que prescindirían del control de tierra y volarían de manera totalmente autónoma.

Northrop Grumman está desarrollando una nueva generación de aeronaves no tripuladas que prescindirían del operador que las controla desde tierra. El proyecto, con nombre en clave X-47B, está trabajando en un avión experimental que volaría de forma autónoma, es decir, sin necesidad de un piloto, siendo capaz de llevar a cabo sus misiones mediante el control de un computador integrado en el propio avión en el que se cargarían los objetivos a cumplir en la misión.

¿Ausencia del control de tierra? La idea del X-47B es eliminar "el factor humano" de la cadena de toma de decisiones, principalmente, la de abrir fuego y tener que valorar si cumplir o no la misión. En palabras del director del proyecto, Carl Johnson:

El avión elaborará sus métricas y decidirá lo que debe hacer

Además de "su frialdad" en el combate, este avión no tripulado será capaz de ate rrizar en portaaviones (se está diseñando para la Marina de Estados Unidos), más de 3.800 kilómetros de diámetro de actuación y una autonomía de 6 horas de vuelo sin necesidad de repostar; características a las que habría que sumar la posibilidad de repostar en pleno vuelo y la no detección por el radar

Por ahora, el X-47B es un proyecto experimental y aún está lejos de convertirse en realidad pero, viendo algunas de sus características, s puesto que, en una zona de combate, este tipo de vehículos podrían actuar ejecutando sus rutinas y sin evaluar si lo que están haciendo es ético, es decir, un robot de combate que parece sacado de una película de ciencia-ficción que de una empresa aeronaútica.