Wikipedia es hoy el mayor referente -y uno de los pocos que quedan- de aquel internet utópico de comienzos de los 2000 en los que se creía a fondo que la web podría ofrecer un acceso a la información completamente libre y abierto.

Con sus crisis y sus polémicas, Wikipedia cumplía hace poco 20 años ya afianzado como todo un referente, dejando atrás las dudas que a veces sobrevolaron sobre sus contenidos para convertirse, por ejemplo, en un referente al que la OMS dio crédito como fuente primigenia en la pandemia por COVID-19.

Y todo ello financiándose únicamente con donaciones y ampliando su vastísima lista de artículos (más de 1,6 millones solo en su edición en castellano) gracias al trabajo de editores altruistas.

Sin embargo, hubo un tiempo en el que esto pudo haber cambiado para siempre. Un momento que quizá nos habría llevado a que hoy pudiéramos seguir consultando Wikipedia pero con sus artículos patrocinados por cualquier marca comercial.

Aquel intento fue frenado por un grupo de wikipedistas españoles que crearon un ‘fork’ o bifurcación del proyecto que redirigió la idea hasta lo que conocemos hoy en día.

Con motivo de la noticia de que Wikipedia se plantea lanzar una versión de pago de su API para que las grandes tecnológicas que beben de su contenido (como Google) paguen por tener un acceso más inmediato a sus actualizaciones, recordamos la historia de la Enciclopedia Libre Universal, la alternativa a Wikipedia que salvó la concepción original de la propia Wikipedia.

Una Wikipedia con publicidad fue posible

Para entender la historia hace falta retrotraerse al propio origen del proyecto. Como es sabido, Wikipedia fue un proyecto cofundado por Jimmy -Jimbo- Wales y Larry Sanger, tras una primera intentona por crear información libre que no salió del todo bien.

Aquel intento fallido fue Nupedia, una enciclopedia que, aunque también ofrecía sus artículos en abierto, estos estaban elaborados por expertos y académicos en la materia que, además, requerían de la revisión por pares antes de su publicación.

Este proceso hacía que la aparición de nuevo contenido fuera a cuentagotas en Nupedia, mientras que Wikipedia, con un enfoque mucho más abierto a que colaborara quien quisiera, comenzó a publicar desde enero de 2001 decenas de artículos. A aquella cruzada altruista se fueron sumando ediciones en otros idiomas, una de las primeras y más activas, la Wikipedia en Español apenas unos meses después.

El papel de Bomis

Los creadores de Bomis.com, Robert Shell, Jimmy Wales, y Michael E. Davis

Pero en este internet que comenzaba a ser masivo pero también prehistórico en muchos casos montar y almacenar un proyecto semejante en servidores web no era una tarea sencilla.

Wikipedia estuvo ligado desde sus primeros años a Bomis, una compañía creada por el propio Jimmy Wales y que había experimentado con webs de contenido como un directorio sobre la ciudad de Chicago, pero también otros muchos portales, algunos de contenido erótico.

Bomis, bajo el paraguas de Wales, prestó sus servidores para alojar el proyecto Wikipedia en sus primeros años y, además, era el propietario del dominio Wikipedia.com. Porque sí, Wikipedia no partió con el dominio .org desde un inicio (ahora algo con mucha menos importancia pero sí vital en los cánones del internet de hace dos décadas al referirse a proyectos sin ánimo de lucro).

Y en esa confluencia en la que Wikipedia estaba alojada bajo una empresa privada, pero con un contenido con licencia abierta y que además era aportado por contribuidores altruistas, surgió el cisma.

Santiago Navarro, actual director de Wikimedia España, contaba a Hipertextual este particular evento hace unos meses cuando lo entrevistábamos sobre el aniversario de la enciclopedia. “Básicamente, los fundadores de Wikipedia plantearon la posibilidad de mostrar anuncios de alguna forma, algo que no cayó bien en la comunidad, especialmente a la española”, recordaba.

Febrero de 2002, el año del nacimiento de la ELU

Aquella situación puede verse todavía hoy en lo que se denomina Museo de Wikipedia, una recopilación de páginas, artículos y debates entre editores alojados dentro de su propia web con vocación de mostrar su evolución.

Allí, encontramos un hilo de mensajes entre Larry Sanger -quien había hecho de director del proyecto a nivel editorial en esos primeros años- y Edgar Enyedy, un wikipedista de la edición española, que acaba con la decisión del último de salir del proyecto después de que Sanger nombrara la posibilidad de introducir anuncios.

“Bomis bien podría comenzar a vender anuncios en Wikipedia en algún momento de los próximos meses”, escribía Sanger. Ante esto, Enyedy respondía que no escribía en el proyecto para que con el contenido que elaboraba de forma altruista se insertara publicidad. Sanger aludía al hecho de que, si bien Wikipedia tenía un fin colaborativo, existía la necesidad de remunerar a las personas que trabajaban más activamente a nivel estructural.

Aquella discusión fue replicada casi una década más tarde en un artículo de Wired en el que Enyedy reaparecía contando su visión de los hechos y Sanger y Wales respondían al mismo con palabras que mostraban que aquella discusión no acabó bien.

Eso sí, ese fue uno de los gérmenes que dio lugar al fork español.

El 26 de febrero de 2002, un grupo de wikipedistas españoles trasladaba haciendo valer la licencia libre de sus contenidos los artículos de Wikipedia en Español a un nuevo servidor, auspiciado por la Universidad de Sevilla. Había nacido la Enciclopedia Libre Universal.

Actual portada de la ELU.

Aquel traslado fue posible gracias a la labor de algunos wikipedistas como Juan Antonio Ruiz, asociado a la Universidad de Sevilla, o Javier de la Cueva. El propio De la Cueva contaba hace unos años a Diario Turing que aquel fork empezó como algo modesto, que además de la publicidad también buscaba evitar que la edición en español se convirtiera en muchos casos en simples traducciones de la edición norteamericana.

La Enciclopedia Libre cumplió su cometido y cambió Wikipedia

 «Cuando dicen aquí no hay copyright, no es así, el copyleft es una de las modalidades del copyright. Esto puso de manifiesto que la enciclopedia libre no podía estar en manos de unas personas que imponían una jerarquía vertical», recordaba.

Aquel fork -todavía hoy disponible- llegó a tener 50.000 artículos, superando en aquellos primeros meses a la propia edición de Wikipedia en español.

El temor a que estas bifurcaciones se produjeran en más idiomas hizo a Wales y Sanger retirar la idea de los anuncios, cambiar el dominio a .org y, un año más tarde, crear la Fundación Wikimedia, desvinculando ya de facto a Wikipedia de Bomis.

En la contrarréplica publicada por Wired, si bien Wales niega cualquier idea de introducir publicidad en algún momento, Sanger sí que reconoce que la ELU hizo que la opción publicitaria se descartara del todo.

Pero para dar crédito a lo que se debe, Enyedy tiene razón en que la bifurcación de la Wikipedia en español bien podría haber sido la gota que colmó el vaso a favor de una Wikipedia 100% libre de publicidad.

Larry Sanger, cofundador de Wikipedia

Wikipedia ha cumplido recientemente 20 años con su edición en español como una de las más pródigas y aplaudidas, y aunque las campañas de recaudación de fondos no cesan, Wikipedia y la fundación Wikimedia parecen pasar por un buen estado de salud.

Larry Sanger se fue desvinculando de Wikipedia con el paso de los años aludiendo a una supuesta falta de equidistancia y neutralidad y llegó a crear su propio fork en 2018, Citizendium. Wales, por su parte, mientras sigue ligado a la Fundación Wikimedia en mayor medida, dirige Wikia/Fandom, una red de portales de carácter también wiki sobre series, películas y videojuegos en los que, esta vez sí, hay publicidad.

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