Lightning Network Daemon (LND, por sus siglas en inglés) es un protocolo que ha sido desarrollado con el objetivo de escalar y acelerar los procesos de blockchain para permitir por fuera transacciones con criptomonedas más rápidas y menos costosas. La versión beta de este software ha sido lanzada el pasado jueves en la red principal de Bitcoin y Litecoin.

El Libro Blanco sobre LN (antecesor de LND) fue publicado el 14 de enero de 2016 por Joseph Poon y Thaddeus Dryja. Su argumento central es que la mayoría de los pagos no necesitan ser registrados en el blockchain, ya sea de Bitcoin o Ethereum, etcétera. Por tanto, lo que pretenden es trasladar la mayor parte de los micropagos a canales privados y que solo una vez que se cierre este sean registrados los saldos resultantes de las partes en la cadena de bloques.

Si solo dos participantes se preocupan por un transacción periódica diaria, no es necesario que todos los otros nodos de la red bitcoin sepan sobre esa transacción. En cambio, es preferible solo tener el mínimo de información sobre la blockchain.

Los canales privados entre usuarios pueden permanecer abiertos el tiempo que las partes lo deseen y la cantidad de transacciones que pueden realizar no está limitada. Esto elimina la necesidad de terceros para hacer transacciones entre ellos de forma gratuita.

"Los fondos se colocan en una dirección de bitcoin bipartidista de "canal" multifirma. Este canal está representado como una entrada en la contabilidad pública del bitcoin. Para desviar los fondos del canal, ambas partes deben estar de acuerdo con el nuevo saldo. El saldo actual se almacena como la operación más reciente, firmado por ambas partes, desde la dirección del canal. Para efectuar un pago, ambas partes firman un nuevo gasto de transacción de salida desde la dirección del canal. Todas las transacciones de salida anteriores se pierden al hacerlo", como explican en su texto Poon y Dryja, y añaden:

La red Lightning no requiere la colaboración de la otra parte para salir del canal. Ambas partes tienen la opción de cerrar unilateralmente el canal, poniendo fin a su relación. Puesto que todas las partes tienen varios canales multifirma con distintos usuarios en esta red, uno puede enviar un pago a cualquier otra parte a través de esta red.

La versión beta fue lanzada el pasado 15 de marzo por la firma Lightning Labs, una de las que desarrolla esta tecnología junto con Blockstream y Acinq. Aunque hay otros software similares en desarrollo, también compatibles con redes desarrolladas por otros, LND es el más maduro de su categoría hasta ahora.

En un comunicado, la firma señaló las mejoras que incluyeron en esta versión beta: "¡Con este lanzamiento, LND ha ganado un conjunto considerable de características, la implementación de compatibilidad cruzada más profunda, una nueva semilla de billetera especializada, una lógica integral de tolerancia a fallas, una multitud de correcciones de errores y mucho más!", señaló Lightning Labs, y añadió:

Este lanzamiento es también el primer lanzamiento de LND que tiene la opción de ejecutarse en el mainnet de Bitcoin, con las características de seguridad y confiabilidad necesarias para el uso del dinero real en el mundo real.

Entre estas nuevas características, destaca el soporte para Bitcoin Core, una mejora en la seguridad de los fondos de los usuarios al hacer más estable la red ante eventos adversos e inesperados y que se han removido las direcciones P2PKH (pays to pubKey hash) para favorecer el soporte nativo para SegWit y P2SH (pay to script hash).

En la versión beta, el monto de los pagos se ha limitado a un máximo de 400 dólares por pago individual o unos 1.400 dólares por canal de pago. La firma también ha destacado que esta versión está destinada a los desarrolladores de futuras aplicaciones de Lightning (Lapps), usuarios técnicos y posibles operadores de nodo.

En esta fase inicial, señalan, se están centrando en proporcionar la infraestructura de software necesaria para iniciar la red y servir como una plataforma para futuras aplicaciones, servicios y negocios. Por ello, supone que los principales beneficiados serán comerciantes o tiendas en línea. "Como este es el primer lanzamiento en el mainnet de LND, recomendamos que los usuarios experimenten solo con pequeñas cantidades", se lee en el comunicado.

La CEO de Lightning Labs, Elizabeth Stark, comentó a CoinDesk:

No estábamos recomendando usar antes en la red principal de Bitcoin esta versión beta porque existen ciertas características, como una copia de seguridad de la cartera, que no estaban allí anteriormente. También se incluyeron nuevas características, hay correcciones de errores y mejoras de estabilidad.

Hace poco más de un mes, también implementaron los Pagos de Rutas Múltiples Atómicas (AMP, por sus siglas en inglés), la cual permite el intercambio de fondos usando varios canales de pago de los usuarios para mayor eficiencia. Cabe destacar que dada la serie de nuevas características, las versiones anteriores de LND no son compatibles con esta beta. Por tanto, los usuarios deben actualizar su software a través de una re-instalación completa.

"El tiempo es Bitcoin"

A medida que crece la demanda de criptomonedas, crece exponencialmente el número de transacciones, lo que causa que se acumulen en espera de ser agregadas a los bloques de la cadena. Esta saturación genera altas comisiones de red, que son los pagos que efectúan las personas a los mineros para que sus transacciones sean incluidas de forma preferencial en el próximo bloque. Por tanto, las comisiones por transacción también aumentan a la vez que los tiempos de confirmación se van haciendo más demorados.

Al estar fuera de la red de blockchain, esta red de micropagos permite que los usuarios abran canales de pago entre ellos de forma directa para intercambiar fondos. Las transacciones se realizan sin tener que registrarlas en la cadena de bloques de Bitcoin, lo que evita los retrasos y los costos que se aplican al registrar esas transacciones cada vez. Esto evita la pérdida de tiempo en confirmación, así como las comisiones por usar la red principal de Bitcoin u otra plataforma.

Una vez que se cierra el canal de pagos, se registran en la cadena de bloques los saldos resultantes, no el historial completo de transacción del canal, y solo entonces se pagan las comisiones de Bitcoin. De hecho, un canal de pago puede incluso permanecer abierto durante meses, ya que no tiene un límite de tiempo o de transacción para que se cierre. Esto es posible mediante el uso de contratos de tiempo entre los involucrados (HLTC, hash locked time contract).

Pero lo que más se le aplaude a este software es ayudar a resolver una de las mayores piedras en el zapato de Bitcoin, la escalabilidad. Actualmente, el límite operativo es de siete transacciones por segundo, mientras que LND puede procesar transacciones de unos pocos miles por segundo de momento. Por eso, ahora "el tiempo es Bitcoin". Ciertamente, LND no será la solución definitiva a la escalabilidad de Bitcoin pero sí desahogará la congestión en la cadena de bloques de forma parcial.

Futuro

El equipo de Lighting Labs sigue trabajando en aplicaciones y características futuras. Una de ellas son las llamadas Torres de Vigilancia, o Watchtowers, encargadas de vigilar la red en busca de transacciones inválidas. Asimismo, anunciaron que en las próximas semanas actualizarán su app Alpha Lightning para que esta versión beta sea compatible con dispositivos móviles. Por otro lado, implementarán Atomic Swaps en las transacciones, los cuales permitirían el intercambio de activos entre diferentes cadenas de bloques.

Desde que la tecnología se lanzó en enero de 2017, se han abierto más de 4.000 canales de pago. Uno de los negocios que la ha utilizado durante la etapa de prueba es Block & Jerry’s, una tienda en línea vinculada a la marca de helados Ben & Jerry’s. Lightning Labs ha recaudado unos 2,5 millones de dólares de aproximadamente. Entre sus inversionistas destacan Charlie Lee, creador de Litecoin; Jack Dorsey, CEO de Twitter; David Sacks, antiguo COO de Paypal, y Ben Davenport, CTO de BitGo.