El 12 de abril de hace cincuenta y seis años, el primer viaje espacial tripulado por un ser humano orbitaba alrededor de nuestro pequeño planeta. Desde entonces, poco más de 600 personas han estado en el espacio. Y pueden parecer muchas pero, teniendo en cuenta que somos unos 7.000 millones de personas, la cifra se queda bastante corta. Y de entre ellas, ejemplos de dureza y tenacidad como pocos, algunas destacan aún más. Hoy, considerado el Día Mundial de la Aviación y la Cosmonáutica en honor al vuelo de Yuri Gagarin, recordamos a las figuras más relevantes de la historia de los viajes espaciales.

##El primer ser humano en volar sobre el cielo

Yuri Gagarin – Pics-about-space.com

Yuri Alekséyevich Gagarin, como no podía ser de otra manera, encabeza la lista de los cosmonautas más relevantes. Y su mérito no es otro que ser el explorador que abrió las puertas del cielo. Por supuesto, a Gagarin no se le envió sin la seguridad de que se le podía recuperar sano y salvo. Pero iniciar un viaje a un lugar y en una nave en la que nadie ha viajado es aterrador. De hecho, la Vostok 1 donde descendía cumplió con los peores vaticinios de los técnicos y, debido a un fallo técnico, terminó por arder en la reentrada. Las llamas, cuentan los informes, se introducían incluso dentro de la cápsula por lo que Gagarin accionó el sistema de eyección y terminó descendiendo gracias a su propio paracaídas. Yuri Gagarin fue obrero en la industria metalúrgica hasta 1954, año en que se apuntó en el aeroclub de la ciudad de Sarátov. Allí aprendió a pilotar un avión ligero, una afición que cada vez se hizo más intensa. Tan intensa que finalmente terminó por convertirse en un piloto militar soviético. En el ejército participó activamente en el programa espacial desarrollado en la URSS, lo que le granjeó su asiento en la Vostok 1. Yuri murió en el 68 en un accidente del MiG-15UTI, un avión militar en el que volaba, con sólo 34 años. Por enfrentarse a lo desconocido, a la muerte y a lo nuevo, Gagarin fue galardonado con el honor de marcar el Día Mundial de la Aviación y la Cosmonáutica.

##La primera mujer en el espacio

Tras el exitoso vuelo de Gagarin, Koroliov, el «padre» de los cohetes espaciales, tuvo la idea de realizar un vuelo tripulado por una mujer. En su momento fue por cuestiones publicitarias, no hay duda. Pero nadie sabía lo importante que sería esta figura en el mundo de la aviación. Y es que Valentina Vladímirovna Tereshkova es la primera mujer y también la primera civil en viajar al espacio. Además, su origen humilde la situó como una figura ejemplar. En su primer vuelo, que duró casi tres días, estuvo más tiempo en órbita que la sumatoria de todos los tiempos de todos los astronautas estadounidenses que habían volado antes de esa fecha. Gracias a sus fotografías, se pudo identificar las capas de aerosol de la atmósfera. Tuvieron que pasar nada menos que diecinueve años hasta que la siguiente mujer, Svetlana Savitskaya, viajara al espacio. Actualmente, Tereshkova es Diputada de la Duma Estatal rusa. Por ser pionera en la cosmonáutica mundial y servir de ejemplo en una sociedad científica y técnica donde la figura de la mujer es a veces olvidada, Tereshkova es también uno de los ejemplos más relevantes en este Día Mundial de la Aviación y la Cosmonáutica.

##El primer hombre en pisar la Luna

«Un pequeño paso para el hombre, un gran paso para la humanidad». Con esta mítica frase, Neil Armstrong cumplía con uno de los sueños de la humanidad: alcanzar la Luna. Es difícil imaginar qué sintió en aquel momento, a pesar de que durante su vida lo trató de expresar numerosas veces. Pero además de pisar la Luna, en el haber de Armstrong también se encuentra el participar en la primera operación de acople entre dos naves espaciales, una operación que ahora resulta vital en el mundo de la cosmonáutica. Armstrong era ingeniero aeroespacial, piloto militar, piloto de pruebas y profesor universitario. Neil Armstrong es considerado uno de los héroes nacionales americanos más importantes por su intensa carrera en la cosmonáutica. Pero además, es también un auténtico ejemplo para la humanidad por haber tenido el honor de cumplir con nuestra búsqueda de pisar otro cuerpo celeste más allá de nuestro pequeño planeta.

##El «padre» de los cohetes

El 27 de junio de 1938, Serguéi Pávlovich Koroliov volvía de su trabajo como ingeniero de cohetes cuando se topó con una sorpresa muy desagradable: el NKVD estaba buscándolo. Ese mismo día fue recluido en un Gulag siberiano, uno de los destinos más horribles deparado sólo a los peores criminales. Poco después fue sentenciado a muerte por el mismísimo Stalin. ¿La razón? Ser un brillante ingeniero aeronáutico. Fue su habilidad lo que le granjeó amigos políticamente importantes y ciertos beneficios que no sentaron bien al régimen stalinista. Por suerte, este vaticinio no se cumplió y el «Ingeniero Jefe» pudo continuar, dos años después, con un trabajo impresionante. Koroliov estuvo presente en los diseños de los primeros cohetes GIRD. Es más, el primer cohete que consiguió llevar un satélite artificial al cielo, el R-7 Semiorka, fue obra suya. Por su inestimable aportación a la cosmonáutica, un trabajo sin el que hubiera sido imposible llegar tan lejos, así como por permitir el comienzo de la era espacial, con la puesta en órbita del Sputnik, Serguéi Pávlovich Koroliov es una de las figuras más importantes a destacar en este Día Mundial de la Aviación y la Cosmonáutica.

##Los hombres que más tiempo seguido han pasado en el espacio

NASA/Bill Stafford (Wikimedia)

En marzo de 2016 descendía en una Soyuz los astronautas Scott Kelly y Mikhail Kornienko. Estos dos nombres también marcan un hito en la historia de la cosmonáutica. Y es que a pesar de que no son los astronautas que han pasado más tiempo total en el espacio, sí que son los que más tiempo seguido han permanecido en la ISS. 340 días, prácticamente un año. ¿Qué tiene de especial? Por si no lo sabías, vivir en microgravedad no es fácil. Existen numerosas cuestiones biológicas y fisiológicas que afectan al cuerpo de los astronautas tras apenas unos meses. Gracias a esta misión tan larga, ahora sabemos más de los viajes espaciales. Por su inestimable sacrificio de tiempo (casi un año separados de todo lo que conocen y aman) Scott Kelly y Mikhail Kornienko son también dos referencias a destacar en este Día Mundial de la Aviación y la Cosmonáutica.

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