El primer vuelo de una aeronave con hélices fuera del planeta Tierra tendrá que esperar. La NASA ha decidido reprogramar el despegue del Ingenuity, que estaba previsto para el pasado domingo. El helicóptero de Perseverance en Marte necesita una actualización de software para realizar correctamente su primera misión en la atmósfera marciana.

La agencia aeroespacial estadounidense detectó un inconveniente en la prueba de vuelo del 9 de abril. En medio de la evaluación de desempeño del rotor de alta velocidad, se identificó un problema en el temporizador que monitorea la secuencia de comandos. Este actuó de acuerdo a su programación, pero envió una alerta al sistema y se puso en «modo seguro».

Tras varios días de análisis, el equipo del Laboratorio de Propulsión a Reacción (JPL) de la NASA concluyó que es necesario reinstalar el software de control de vuelo. Para ello, han retrasado el vuelo hasta, al menos, la semana próxima, que es cuando las tareas de reparación deberían estar concluidas.

Actualizar el software de Ingenuity a millones de kilómetros

Centro de control de misión y comunicaciones «Mars 2020» del JPL de la NASA

Si bien los responsables de la NASA consideran que se trata de una «modificación menor», no deja de ser un desafío realizar esa tarea a unos 471 millones de kilómetros de la Tierra. Para ello, los ingenieros han desarrollado un meticuloso plan de acción que incluye:

  • Diagnosticar el problema y desarrollar posibles soluciones.
  • Desarrollar/validar y cargar software.
  • Cargar software de vuelo en los controladores de vuelo.
  • Iniciar el nuevo software de vuelo en Ingenuity.

El equipo de JPL ha superado satisfactoriamente el primer punto. Entre hoy y mañana revisarán y validarán las soluciones en los bancos de pruebas de la NASA. Eso sí, el proceso de completarlo, indican desde la agencia, llevará algún tiempo, ya que estamos hablando de un enlace con un helicóptero que se encuentra muy distante.

No obstante, la actualización de software no irá directamente al helicóptero. Primero será enviada al rover Perseverance, luego a la estación base, y de allí a Ingenuity. Una vez instalada, la actualización modificará los controladores de vuelo, permitiendo así que el hardware y el software pasen de «modo seguro» a «estado de vuelo».

«Confiamos en la capacidad del equipo para superar este desafío y prepararse para el histórico primer vuelo motorizado controlado de Ingenuity en otro planeta».

NASA / JPL

A pesar el problema recientemente descubierto, Ingenuity se encuentra en buenas condiciones en la superficie de Marte. El pequeño helicóptero ha superado varias noches alejado de Perseverance. Sus funciones críticas como control de energía, comunicaciones y sistemas térmicos funcionan correctamente.

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