Autor: Verónica Tena , Rosalie Chan

Apple siempre ha tenido grandes ambiciones para Swift, el lenguaje de programación de más rápido crecimiento y que se creó para aplicaciones de iPhone y iPad.

"Mi objetivo para Swift siempre ha sido, y sigue siendo, la dominación mundial total", dijo Chris Lattner, su creador, en el escenario de la Conferencia Mundial de Desarrolladores de Apple en 2017, mientras también aseguró que era un "objetivo modesto" y que el plan tenía un calendario a futuro de 10 a 20 años.

Sin embargo, de alguna manera, ya está haciendo un progreso significativo hacia ese objetivo.

Apple lanzó Swift hace casi 6 años en 2014 y dijo que era una forma mejor e intuitiva de crear aplicaciones para iOS. Ahora, l aApp Store tiene más de 500.000 aplicaciones, al menos parcialmente escritas en el idioma, entre las que se incluyen Uber, Lyft, Airbnb y Square, y los desarrolladores dicen que la mayoría de las nuevas aplicaciones de iOS se crean usando este lenguaje de programación.

Apple dice que este lenguaje de programación se usa mucho en su ecosistema de aplicaciones, incluso en partes fundamentales de sus sistemas operativos. El MacOS Dock, que se utiliza para iniciar y moverse entre aplicaciones, ahora está desarrollado en Swift, por ejemplo.

Los desarrolladores están acudiendo en manada: los programadores de Swift ganan un salario anual de 120.000 dólares (109.900 euros) de promedio, según la encuesta integral de desarrolladores de Stack Overflow , y es el sexto lenguaje de programación más valorado.

"En los últimos 3 o 4 años, la mayoría de las empresas con las que he trabajado y colaborado desarrollan nuevas funciones en él", ha dicho Kaya Thomas, ingeniero de iOS para la aplicación de meditación Calm. "Es el futuro del desarrollo para iOS. Hay una gran inversión no solo de Apple sino de toda la comunidad de iOS".

Hasta su lanzamiento, los programadores de iOS usaban el lenguaje de computación Objective-C de hace 36 años. Los más entusiastas de la programación dicen que a Objective-C se le empieza a notar la edad y que Swift es más moderno, más conciso y viene con el pleno apoyo de Apple y sus recursos. Según un informe de la firma de analistas RedMonk de junio, Swift ha superado el uso de Objective-C .

"Cuando se lanzó por primera vez, era obvio usarlo como una alternativa al Objective-C", ha asegurado Tanner Nelson, fundador de Vapor, el marco web de código abierto escrito en este nuevo lenguaje. "Es por eso que hubo un gran auge al principio. Todos lo adoraban porque estaba reemplazando a Objective-C".

Los orígenes de Swift

Un grupo de desarrolladores de Apple, incluido Lattner, comenzó a trabajar en Swift en 2010. La introducción a este lenguaje de programación fue un gran acontecimiento en la industria, según el ingeniero de software de Airbnb Francisco Díaz; y muchos desarrolladores independientes y pequeñas empresas comenzaron a usarlo rápidamente.

Gran parte de la comunidad de iOS llevaba tiempo demandando muchas de las características principales de Swift, como la reducción de errores y la sintaxis concisa. Para Díaz era la "evolución natural" de Objective-C. Apple, por su parte, dijo que quería que la gente disfrutara más escribiendo software: fue creado para ser un lenguaje claro y conciso que fuera poderoso y fácil de entender.

"Objective-C era un lenguaje para otro momento con otras prioridades", ha asegurado Díaz a Business Insider. "Swift tiene un aspecto moderno y un gran enfoque en la seguridad".

Abriendo como nunca antes

En 2015, Apple puso Swift a disposición del mundo como código abierto, lo que significa que es gratis para que cualquiera lo use, descargue o modifique. Abrirlo de esa manera valió la pena: atrajo aún más desarrolladores que ahora eran libres de utilizar y experimentar con él.

Sin embargo, fue un gran cambio con respecto a cómo Apple suele pensar sobre estos temas. El fabricante de iPhone es conocido precisamente por todo lo contrario, por su secretismo y amor por las patentes; haciendo así que todo el código abierto del lenguaje pareciera demasiado bueno para ser cierto para algunos, que se preguntaban cuál era la trampa.

Pero la trampa nunca llegó: los fanáticos de Swift dicen que han quedado más que impresionados con la forma en que Apple lo actualizó y mantuvo como un proyecto de código abierto; que ha envalentonado a aún más desarrolladores para participar.

¿Por qué los desarrolladores aman Swift?

Leah Culver, directora de tecnología y cofundadora de Breaker, comenzó a experimentar con Swift tras su lanzamiento. Asegura que Swift reúne lo mejor de los lenguajes más consolidados como JavaScript, Python, Ruby e incluso Objective-C y deja de lado muchas de las peores partes.

De hecho, los desarrolladores dicen que Swift es un lenguaje de programación fácil de leer y con el que se pueden crear aplicaciones de manera más rápida. La cofundadora y directora de tecnología de Iris Health, Agis Tsaraboulidis, alienta a los jóvenes desarrolladores a aprender a programar con este nuevo lenguaje de computación, como hizo él. Es menos intimidante incluso que Objective-C, el estándar anterior en el desarrollo de iOS, ha afirmado.

"Creo que es un lenguaje más moderno que Objective-C", ha señalado Tsaraboulidis para Business Insider.

Los detalles técnicos

En un sentido más técnico, Apple se jacta de que Swift está diseñado para eliminar los tipos más comunes de errores de programación que pueden conducir a fallas de seguridad. Advierte a los desarrolladores sobre los errores antes de que el código se compile, lo que les facilita la reparación de estos antes de que sea demasiado tarde.

Los desarrolladores dicen que las aplicaciones escritas en este lenguaje tienden a bloquearse con menos frecuencia que las creadas en Objective-C. Y para aquellos desarrolladores que están actualizando aplicaciones antiguas o que todavía están aprendiendo el idioma, Swift puede combinarse con el código Objective-C anterior.

Apple incluso tiene varias herramientas para ayudar a los desarrolladores a comenzar con este lenguaje de programación multiparadigma. En 2016, Apple lanzó Swift Playgrounds, una plataforma escrita en Swift que enseña a los desarrolladores novatos a codificar y diseñar rápidamente nuevas aplicaciones.

También alcanzó un hito importante el año pasado cuando Apple anunció SwiftUI, un marco de interfaz de usuario que permite diseñar características para aplicaciones y cómo las personas interactúan con ellas.

"Está construido en un estilo muy modular y muy moderno", ha descrito Thomas de Calm a Business Insider. "Mucha gente está entusiasmada con esto, incluso los desarrolladores de Objective-C. Este nuevo marco de interfaz de usuario será el futuro".

¿Cómo se usa Swift fuera de Apple?

Grandes empresas como Airbnb, Lyft o Uber dependen de Swift para construir sus aplicaciones de iOS. Por ejemplo, Uber comenzó a migrar de Objective-C al nuevo lenguaje en 2015. Raj Barik, un científico de investigación de sistemas de programación en Uber, crea herramientas de rendimiento para que la compañía de transporte lo use internamente, pero también usa Swift para mejorar la rapidez con que se inicia su código y construye.

Barik ha señalado que en la aplicación para iOS de Uber, aproximadamente el 90% del código está escrito en Swift, mientras que el 10% restante son bibliotecas/paquetes de código necesarios para sostener la aplicación, escritos en Objective-C. Ahora, cada vez que los ingenieros escriben un código nuevo, no lo hacen en Objective-C.

Uber decidió cambiar su base de código porque Swift es más fiable y puede evitar bloqueos que son más comunes con Objective-C, ha explicado Barik.

"Hemos estado usando Objective-C, pero no era fiable", ha recalcado Barik a Business Insider. "No era adecuado para la arquitectura del software. Por eso nos pasamos a Swift. Fue muy atractivo desde la perspectiva del desarrollador".

Igualmente, el lenguaje de programación de Apple es el preferido para Airbnb. Si bien la aplicación todavía usa Objective-C, todas las nuevas funciones están escritas con este nuevo lenguaje. La decisión se tomó en 2016, poco después de su lanzamiento por primera vez como código abierto, porque los entusiastas desarrolladores de Airbnb se lanzaron de cabeza.

"Decidimos no hacer una migración completa, sino mantener ambos lenguajes y migrar lentamente hacia Swift sin detener el desarrollo de características para reescribir el código Objective-C existente", ha asegurado el ingeniero de software de Airbnb, Francisco Díaz.

La compañía de servicios financieros Square está trabajando para aumentar la adopción del lenguaje de programación de Apple internamente. Sonali Sambhus, jefe de plataforma móvil de Square, ha señalado que el 42% de la base de código iOS de la empresa ahora está en Swift, y los desarrolladores están trabajando para llevar el código Objective-C más antiguo al lenguaje más nuevo.

Sambhus ha asegurado que usarlo podría mejorar la relación entre el desarrollador y la empresa e incluso la moral de los empleados porque el código es más rápido y limpio.

"Intentamos contratar a los mejores, y estos aprenderán lo último y lo mejor de la industria", ha sentenciado Sambhus. "Invertir en Swift es excelente para contratar desarrolladores y retenerlos".

¿Por qué Swift se ha hecho tan popular?

Hay algunas razones por las que Swift encandiló a tantos desarrolladores tan rápido.

Al haberlo creado como un lenguaje de código abierto, ha sido capaz de atraer a una comunidad de desarrolladores que pueden probarlo, dar su opinión y hacer sus propias contribuciones. Del mismo modo, Apple ha lanzado herramientas gratuitas que les ayudan a aprovechar al máximo Swift.

Otra razón es que capitaliza la leal base de fanáticos de Apple. Para muchos desarrolladores, apoyar a Swift como código abierto es una señal positiva de que Apple, la compañía que controla la App Store en la que construyen sus negocios, quiere una relación cordial y cercana.

"Apple ha sido una comunidad que durante mucho tiempo ha estado cerrada y privada. Es genial que tengan más conexiones con la comunidad de desarrollo", ha resaltado Thomas, ingeniero de Calm.

El futuro de Swift

A pesar de que el uso de Swift continúa creciendo, Apple no ha dado señales de abandonar Objective-C. Eso no es sorprendente: las aplicaciones más antiguas de iOS lo continúan usando, y muchos desarrolladores veteranos son expertos ​​en ambos.

Sin embargo, es fácil imaginar un futuro no muy lejano donde eso cambie, y Apple comience a eliminarlo gradualmente. De hecho hay algún precedente; Google ha eliminado lentamente Java como el estándar para el desarrollo de Android a favor de Kotlin.

Mientras tanto, Swift está comenzando a ver un uso profesional fuera del iPhone y iPad. Los desarrolladores han encontrado formas de usarlo para alimentar el software de los servidores, e incluso se puede usar en hardware como la minicomputadora Raspberry Pi. La misma eficiencia y facilidad que lo hace tan popular para el desarrollo de iOS también lo hace deseable para mejorar el rendimiento y el uso de memoria en otros tipos de dispositivos.

Nelson, creador el proyecto Vapor, predijo que el siguiente paso para este lenguaje sería profundizar en el campo de la inteligencia artificial y el machine learning, donde Apple se está estableciendo lentamente como una fuerza a tener en cuenta. En este momento, el machine learning está dominado por el lenguaje Python, pero Swift está bien posicionado para hacerse cargo, ha asegurado.

"Han tenido un gran éxito con eso", ha exclamado Nelson. "Veremos que Swift es un lenguaje dominante en machine learning (aprendizaje automático) y que reemplazará a Python; todo ello por la misma razón, es un excelente en el servidor: obtienes una buena sintaxis y no estás sacrificando el rendimiento".

Este artículo fue publicado originalmente en Business Insider