"La mayoría de los mamíferos del mundo fueron descritos durante la época de Darwin. Pero puedo ir a cualquier sitio y ver cosas que nadie ha observado o identificado antes, abordando cuestiones extravagantes", señala el científico Brian V. Brown en su página web. El investigador, que dirige el Departamento de Entomología del Museo de Historia Natural de Los Angeles, es un apasionado de los insectos desde su más tierna infancia.

Brown ha vuelto a protagonizar una insólita historia. El científico canadiense ha descubierto una nueva especie de insecto, a la que ha denominado Megapropodiphora arnoldi, y que ha clasificado dentro de la familia de los fóridos. El nombre con el que ha bautizado a la mosca homenajea a su ídolo Arnold Schwarzenegger, quien no es solo "un icono cultural y una persona importante en el ámbito político", sino también un personaje que "le dio esperanzas de mejorar su cuerpo cuando todavía era un adolescente flacucho", ironiza el investigador.

Su hallazgo, publicado en la revista Biodiversity Data Journal, desvela una mosca "impresionante", en palabras de Brian V. Brown, ya que hasta la fecha solo se ha visto un espécimen femenino "que casi se pasa por alto porque es increíblemente minúsculo". El entomólogo lo descubrió en Manaos, capital del estado brasileño de Amazonas, utilizando una trampa Malaise, una técnica de muestreo que se emplea habitualmente para capturar insectos voladores. Según explica el entomólogo, se trata de la mosca más pequeña del mundo descrita hasta la fecha.

El anterior récord lo ostentaba la especie Euryplatea nanaknihali, también hallada por Brown en 2012 en Tailandia, según publicó en la revista Annals of the Entomological Society of America, donde describió su longitud de apenas 0,4 milímetros. El ejemplar de Megapropodiphora arnoldi encontrado es un poco más diminuto, ya que su tamaño alcanza los 0,395 milímetros.

Crédito: Brian Brown.
Crédito: Brian Brown.

El principal motivo de la denominación escogida por Brown, sin embargo, no es su admiración por Arnold Schwarzenegger. Tal y como se puede apreciar en las fotografías superiores, las patas delanteras del insecto están agrandadas, a diferencia de lo que ocurre con las patas traseras y medias. La apariencia del insecto, en efecto, recuerda a los musculados brazos que tiene el culturista, actor y político de origen austriaco. Las alas de la mosca también son diminutos fragmentos unidos al pequeño cuerpo que presenta.

Aunque la especie no ha sido observada por el momento en ningún entorno natural, Brown defiende que Megapropodiphora arnoldi podría tratarse de un parásito, probablemente de hormigas o termitas. Su hipótesis se basa en la forma que tiene el ovipositor, la estructura con la que las hembras depositan sus huevos. Según el científico, el insecto tal vez se agarre a sus anfitriones para salvar su vida, hasta encontrar un nido o colonia donde parasitar a otras víctimas de forma más eficaz.

No es la primera vez que un personaje público inspira a los científicos para bautizar a nuevas especies —algo que ya sucedió, por ejemplo, con Star Wars. De hecho, el propio Arnold Schwarzenegger dio nombre al escarabajo Agra schwarzeneggeri y a la araña Predatoroonops schwarzeneggeri. Pero lo que probablemente nunca imaginó el culturista es que acabaría protagonizando la denominación de un ser vivo tan minúsculo, la recién descubierta mosca brasileña Megapropodiphora arnoldi.