Las enfermedades cardiovasculares son la principal causa de muerte en el mundo. Cardiopatías, trombosis o infartos están detrás de un problema médico que provocó el fallecimiento de 17,5 millones de personas en 2012, según datos de la Organización Mundial de la Salud. La muerte cardíaca instantánea está provocada en muchas ocasiones por un trastorno conocido como arritmia ventricular. ¿El problema? En numerosas ocasiones los pacientes con un elevado riesgo de sufrir este problema no son conscientes de su estado de salud.

Las enfermedades cardiovasculares son la primera causa de fallecimientos en el mundo. El corazón virtual desarrollado podría reducir el riesgo de muerte cardíaca

Un estudio realizado por la Universidad Johns Hopkins ha logrado diseñar un corazón personalizado virtual que consigue predecir el riesgo de muerte cardíaca. El trabajo, publicado en Nature Communications, ha desarrollado un modelo computacional analizando el corazón de pacientes que habían sufrido anteriormente un infarto. Gracias a esta técnica, los investigadores pueden evaluar el riesgo que tiene una persona de sufrir una enfermedad o trastorno cardiovascular que pueda poner en riesgo su vida. En particular, la investigación examinaba el ritmo cardíaco para detectar cualquier mínima alteración que pudiera indicar un hipotético problema de salud.

En la actualidad, los médicos no cuentan con métodos adecuados para diagnosticar de manera precoz este trastorno cardiovascular. Detectar antes un ritmo cardíaco alterado, que incremente las posibilidades de fallecimiento del paciente, llevaría a los profesionales a implantar desfibriladores para salvarle. Esta técnica, junto la cardioversión eléctrica, se emplean para disminuir el riesgo de muerte cardíaca por estos problemas de salud. Pero si la investigación contase con nuevas formas de diagnóstico precoz, sería posible reducir el número de personas que fallecen como consecuencia de este tipo de enfermedades cardiovasculares.

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El corazón personalizado virtual ha sido diseñado por los científicos mediante el uso de modelos computacionales. Crédito: Hermenegild Arevalo y Natalia Trayanova.

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Así obtuvieron el corazón personalizado virtual: desde imágenes por resonancia magnética hasta el desarrollo del modelo computacional. Crédito: Hermenegild Arevalo y Natalia Trayanova.

Para lograr el corazón personalizado virtual, el equipo de Natalia Trayanova utilizó imágenes obtenidas por resonancia magnética para realizar modelos computacionales detallados sobre la actividad eléctrica y la geometría del corazón de 41 personas que habían superado un infarto. Conociendo la geometría de la pared muscular del corazón y el grado de inestabilidad eléctrica de la "bomba cardíaca", los científicos pudieron predecir las posibilidades de que dicho órgano desarrollase una arritmia. Después analizaron los resultados de forma retrospectiva, empleando para ello datos clínicos de pacientes. Así vieron que existía una correlación muy importante entre las métricas clínicas y la predicción de cambios en el ritmo cardíaco (arritmias), que pudieran suponer un aumento del riesgo de muerte por ataque al corazón.

Y es que un ritmo alterado del corazón, tanto acelerado como ralentizado, como indican desde el Texas Heart Institute, puede llegar a bloquear nuestra bomba cardíaca, provocando una insuficiencia e incluso el fallecimiento de la persona. Aunque la metodología presentada en Nature Communications no ha sido validada en la práctica clínica, algo que los propios autores reconocen, este corazón virtual personalizado podría servir como método no invasivo e individualizado para evaluar y prevenir el riesgo de muerte cardíaca. Así podríamos mejorar la calidad de vida de los pacientes y tratar a tiempo un problema de salud muy importante, especialmente en los países más desarrollados.