Nombres como **Intel, AMD, ATI** o **NVIDIA** han tenido un papel importante en la computación personal y profesional de las últimas décadas. Aunque hoy en día hay muchos otros actores en la fabricación de **procesadores o chips gráficos**, estos nombres reinaron durante años, y en el apartado gráfico, **NVIDIA** tuvo una gran relevancia desde el principio en una época en la que los gráficos se tomaron cada vez más en serio.

NVIDIA estuvo ahí cuando se introdujo la **tecnología gráfica 3D**. También estuvo ahí cuando surgieron las tarjetas gráficas para **computadoras portátiles** y cuando se lanzó la primera **GPU**. Por el camino cayeron algunos nombres, otros fueron adquiridos por la propia NVIDIA y por la competencia. En la actualidad, NVIDIA sigue siendo un referente en el sector de tarjetas gráficas, videojuegos, GPUs y también en otros más profesionales como la inteligencia artificial o la supercomputación. Pero esa es otra historia.

Veamos cómo empezó todo y cómo se produjo la revolución que hizo posible la llegada de los **videojuegos en tres dimensiones** haciendo posible que la calidad gráfica acompañara grandes historias como nunca antes habíamos visto.

## El nacimiento de NVIDIA

NVIDIA, o mejor dicho **NVIDIA Corporation**, nace en 1993. Sus tres fundadores son Jen-Hsun Huang, Chris Malachowsky y Curtis Priem. Según dice la página oficial de NVIDIA, cuando nace esta compañía existían 26 fabricantes de chips gráficos, cifra que se elevaría a 70 tres años más tarde. El caso es que Huang, Malachowsky y Priem no eran novatos en el sector.

El taiwanés Jen-Hsun Huang, americanizado como **Jensen Huang**, fue desde el principio CEO y presidente de NVIDIA debido a su experiencia previa. Y es que nada más salir de la universidad fue director en **LSI Logic** y también diseñador de microprocesadores en **AMD**. Por su parte, el estadounidense Chris Malachowsky venía de trabajar para **Hewlett-Packard** y **Sun Microsystems**, y el también estadounidense Curtis Priem también contaba con un buen currículum, como haber diseñado el primer procesador gráfico del PC de IBM y haber desarrollado el chip gráfico GX de **Sun Microsystems**.

En resumen, de este trío sólo podía salir algo bueno. Y así fue. Dos años después de fundar NVIDIA Corporation, en 1995 sale a la venta su primer producto, la tarjeta gráfica **NV1**. Entre otras cosas, permitía ejecutar gráficos 2D y 3D al tiempo que procesaba audio. Por lo demás, contaba con **conectividad PCI** por defecto a 133 MB/s y una resolución máxima de 1600×1200 con colores de **16-bits**. La NV1 tuvo cierto éxito principalmente por su inclusión en las videoconsolas **Sega Saturn**.

Chip NV1 integrado en placa Diamond Edge. Fuente: Vintage3D

Al año siguiente, NVIDIA lanzará sus controladores para que NV1 sea compatible con **Microsoft DirectX** y su API **Direct3D**. Por el camino, la tarjeta gráfica **NV2** empezará a desarrollarse para sustituir la NV1, pero el proyecto se cancelará cuando Sega decida no usar esta gráfica en su futura consola Dreamcast y apueste por PowerVR.

El revés de la NV2 no será problema. En 1997, NVIDIA lanzará la tarjeta gráfica **RIVA 128** o NV3, que entre otras mejoras sustituye los gráficos geométricos básicos de NV1 por otros más poligonales, algo que facilitará mucho la tarea de portar o crear juegos compatibles con esta tarjeta gráfica a diferencia de lo ocurrido inicialmente con NV1. NVIDIA destaca que en sus primeros cuatro meses de vida **vendió un millón de unidades**.

En el apartado técnico, RIVA 128 venía en dos versiones: **RIVA 128** y **RIVA 128ZX**. Ambos empleaban memoria SDRAM. La primera, 4 MB con una frecuencia de 0,1 GHz con interfaz de 128 bits y un ancho de banda de 1,6 GB/s. La segunda versión contaba con 8 MB de VRAM y frecuencia de 0,25 GHz.

## La unión hace la fuerza

En 1998, NVIDIA contrata la taiwanesa **TSMC** para la fabricación de sus chips y componentes. Ya en 1994 había hecho lo propio con **SGS-THOMPSON**. Y en 2000 compra **3DFX**, uno de sus rivales en el sector de chips gráficos y responsables de tarjetas icónicas como las **Voodoo2**. En lo práctico, veremos nuevas tarjetas gráficas de NVIDIA como **RIVA TNT** y **RIVA TNT2**.

Pero el hito más importante de su primera década de vida es la introducción de la GPU, acrónimo de **unidad de procesamiento gráfico**, una evolución de la tarjeta gráfica tradicional. Con el nombre de **GeForce 256** (en clave NV10), NVIDIA la define en su página web como “un procesador integrado en un chip que incluye motores de transformación, iluminación, configuración de triángulos/planos de corte y renderizado”. Como curiosidad, esta primera GPU procesaba 10 millones de polígonos por segundo. Las actuales superan los 2.000 millones.

NVIDIA GeForce 256

La primera GeForce usará entre 32 y 64 MB de SDRAM. Su éxito será tal que se irán sucediendo modelos superiores como **GeForce2** y **GeForce3** (2001). La primera contará con transistores de 220 nanómetros que se verán reducidos hasta los 150 nanómetros de la GeForce3. La primera consola **Xbox de Microsoft** (2001) contará con una versión adaptada de la GeForce3 con el nombre clave de **NV2A**. Y en el apartado de audio contará con el hardware de NVIDIA **MCPX**.

## Los rivales de NVIDIA

Aunque la lista es más larga y ha ido cambiando con los años, hay dos nombres que destacan entre los rivales de NVIDIA en sus primeros años de vida: **3DFX** y **ATI**.

Del primero ya hemos hablado. Creada por antiguos empleados de **Silicon Graphics**, Ross Smith, Gary Tarolli y Scott Sellers, **3DFX** (1994) destacó con sus gráficas **Voodoo** y **Voodoo2**. La primera se lanzó a finales de 1996 y trabajaba únicamente con gráficos 3D, requiriendo una tarjeta separada para gráficos 2D. Con todo, se vendió muy bien a través de varios fabricantes, llegando a copar el 50% del mercado de gráficas 3D. Por su parte, **Voodoo2** se lanzó a finales de 1999. Luego llegarían **Voodoo3** y **Voodoo4**, pero no llegaron a tener la misma aceptación que las versiones anteriores. Como vimos más arriba, NVIDIA acabó por adquirir 3DFX junto a sus patentes y recursos.

La otra gran rival de NVIDIA durante sus primeros años fue **ATI Technologies**, fundada en el verano de 1985 el chino Kwok Yuen Ho y los hongkoneses Benny Lau y Lee Lau, fue comprada por AMD en 2006. En sus más de 20 años de historia, ATI se hizo con parte del mercado de tarjetas gráfica 2D y 3D. En sus inicios encontramos sus tarjetas EGA (1987) y VGA (1988), sus series **Mach** y **Rage** de los años 90 y la serie **Radeon** de 2000 en adelante.

Pero la historia de NVIDIA no acaba aquí. En la actualidad, NVIDIA tiene otros rivales como **Intel** o **Qualcomm** con quienes compite en el mercado doméstico y en mercados profesionales, tanto en computadoras como en otros dispositivos para videojuegos como su serie **Shield** que incluye un dispositivo para ver TV o la serie **Drive** para integrar en vehículos y automóviles. Pero esta es otra historia.

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