Hay profesiones que son como negocios familiares: no es que un hijo simplemente se ocupe de la empresa que levantaron su padres o sus abuelos, sino que se introduce en el mundillo del mismo trabajo que sus progenitores por cercanía, contactos seguros y, quizá, la vocación de siempre. El famoso actor neoyorkino Robert Downey Jr., que ha participado en películas como Chaplin (Richard Attenborough, 1992), Short Cuts (Robert Altman, 1993), Natural Born Killers (Oliver Stone, 1994), Wonder Boys (Curtis Hanson, 2000), Buenas noches, y buena suerte (George Clooney, 2005), A Guide to Recognizing Your Saints (Dito Montiel, 2006), A Scanner Darkly (Richard Linklater, 2006), Zodiac (David Fincher, 2007), Tropic Thunder (Ben Stiller, 2008), nueve del Universo Cinematográfico de Marvel por ahora, desde Iron Man (John Favreau, 2008) hasta Avengers: Infinity War (Joe y Anthony Russo, 2018), y las dos partes de Sherlock Holmes (Guy Ritchie, 2009, 2011), es uno de esos hijos.

La difunta actriz Elsie Ann Ford era su madre, y a lo largo de su carrera sólo pudo intervenir en cinco filmes de su marido, el director e intérprete Robert Downey Sr.: el mediometraje Babo 73 (1964) y los largos Chafed Elbows (1966), Pound (1970), Greaser's Palace (1972), una polémica propuesta surrealista sobre la historia de Jesucristo con la apariencia de un spaghetti western que fue ubicada por la revista Time entre lo mejor de su año, y Moment to Moment (1975). El apellido original de papá Robert era Elias y lo cambió por el de su padrastro muerto, James Downey, cuando todavía era menor de edad y deseaba alistarse en la Armada estadounidense. Realizó catorce largometrajes muy poco conocidos entre 1964 y 2005, como las comedias absurdas de bajo presupuesto No More Excuses (1968), que protagonizó en el papel del soldado Stewart Thompson, o Putney Swope (1969), la obra más valorada de las suyas, elegida asimismo por la publicación New York Magazine como una de las diez mejores del año.

robert downey jr. sr.
Robert Downey Jr. en 'Pound' - Floyd L. Peterson Productions

Robert Downey Sr. dirigió además segmentos de tres episodios de la segunda etapa de la serie The Twilight Zone (Rod Serling, 1985-1989), que volverá en una cuarta de la mano de Jordan Peele (Get Out) para la CBS, responsable de las tres anteriores; y estos episodios fueron “Children's Zoo” (1x03), “Teacher's Aide” (1x07) y “Tooth and Consequences” (1x16), y actuó en otro antes, “Wordplay” (1x02), como el señor Miller. Y en la película Vivir y morir en Los Ángeles (William Friedkin, 1986) como Thomas Bateman, en Boogie Nights como Burt y en Magnolia (Paul Thomas Anderson, 1997, 1999) como el director del programa de la emisora WDKK o en Family Man (Brett Ratner, 2000) como el hombre de la casa. Y no sólo le proporcionó su debut a su esposa, sino también a sus hijos Junior y Allyson, de seis y siete años respectivamente: fue en la fantástica Pound, sobre ocho canes que aguardan a ser adoptados y en la que aparecieron de extras con su madre, la cual interpretaba a una perrita vagabunda.

Robert Downey Jr. repitió con él en otros seis filmes, los igualmente cómicos Greaser's Palace, acompañado otra vez de su madre, Viva la academia (1980), de nuevo con su hermana, America (1986), Labios de alquiler (1988), Too Much Sun (1990) y Hugo Pool (1997), en la que compartía plano con Sean Penn (21 gramos, La intérprete), Malcolm McDowell (Gangster No. 1), Alyssa Milano (Me llamo Earl) o Patrick Dempsey (Freedom Writers). Y se llama exactamente igual que su padre porque hay personas que tal vez no comprendan que los nombres distintos sirven para diferenciar a unas cosas de otras y sólo para eso, y dado que los profesionales deben tomar medidas para que no les confundan en casos como este, en especial con la perspectiva de conseguir una fama como la suya, todos los espectadores le conocemos con “Jr.” añadido. A la gente anglosajona normal no acostumbran a llamarla así fuera de sus familias, así que la distinción en la profesionalidad es el verdadero motivo por el que Robert Downey es Junior.