Si todo sale según lo previsto, se espera que la estación espacial china esté lista en 2022. El jefe de diseño del programa espacial tripulado chino, Zhou Jianping, ha revelado más detalles sobre el proyecto y afirmó que la estación contará con un núcleo y dos módulos de laboratorio cuyos prototipos se están construyendo actualmente.

Tras la experiencia que adquirió China con los laboratorios espaciales Tiangong–1 y Tiangong–2, el gigante asiático ha empezado a trabajar en la estación espacial modular que ahora sabemos tendrá un módulo principal, llamado Tianhe. En él, está previsto que viva la tripulación, además de ser responsable de la navegación y orientación.

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«Planeamos lanzar un módulo central de prueba alrededor de 2020 para probar las tecnologías clave para nuestra estación espacial. Después de esa prueba, lanzaremos el módulo de laboratorio 1 y el módulo de laboratorio 2 para acoplar con el módulo central», afirmó Zhou.

El módulo tendrá cinco tomas de corriente, dos de los cuáles estarán utilizadas por los módulos de laboratorio Mengtian y Wentian. Dentro de los módulos habrá instalaciones de investigación para estudiar la vida y los materiales espaciales, la microgravedad, así como la física básica y la astronomía, añadió el jefe de diseño.

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Con esta estructura, la estación tendrá forma de «T». Los otros tres puertos restantes podrán usarse como naves tripuladas, de carga o para acoplar el telescopio espacial Xuntian. Al respecto, se informó que el telescopio espacial tiene una lente de dos metros de diámetro y con la misma resolución de imagen que el telescopio Hubble, pero con un campo de visión 300 veces superior.

Actualmente, la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) es la única estación en órbita de la Tierra y planea retirarse en 2024. Si para entonces los planes de China se han realizado con éxito, la estación espacial del gigante asiática sería la única que estaría operativa en 2024.

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