Tras explorar con éxito Plutón, la sonda New Horizons de la NASA ha cambiado ahora de objetivo. Si todo sigue según lo previsto, en enero de 2019 la nave realizará una aproximación alrededor del astro 2014 MU69, un pequeño y helado mundo situado justo en la frontera del sistema solar.

La denominación técnica que tiene ahora mismo este cuerpo no convence a los científicos, que han impulsado una campaña de votación para elegir el nombre del objeto más alejado que la humanidad haya visitado nunca. Entre las nominaciones finales que baraja actualmente el Instituto SETI se encuentran propuestas tan curiosas como Tiramisú, que hace referencia al 'postre helado' que llegará después de que New Horizons degustase su 'plato principal', Plutón.

Los interesados también pueden elegir ideas como Pangu (un nombre procedente de la mitología china), Terra Nova (la nueva Tierra), Far-point (punto alejado, en relación a la gran distancia que nos separa del astro), Lewis & Clark (exploradores del Nuevo Mundo) o Rubicon (en referencia al río italiano que César cruzó, y que hoy en día se usa como proverbio de tomar una decisión atrevida asumiendo las posibles consecuencias). Los investigadores animan a los aficionados a la astronomía a que voten nombres que consideren apropiados "para la exploración de un mundo ancestral, frío y distante en la frontera del sistema solar", según explican.

mu69
Interpretación de cómo creemos que será MU69. Fuente: NASA/JHUAPL/SwRI/Alex Parker

La exploración del astro 2014 MU69 podría traer resultados inesperados. Algunas observaciones sugieren que este pequeño mundo se compone en realidad de un sistema binario, es decir, de dos objetos atrapados entre sí por la atracción gravitatoria. Quizás la misión New Horizons de la NASA también podría brindar hallazgos como lunas que orbiten alrededor de este cuerpo, un hallazgo que solo confirmaremos a partir de 2019, cuando la sonda de la agencia espacial norteamericana alcance su próximo objetivo.

Una vez que New Horizons complete el vuelo alrededor del astro MU69, el equipo de investigadores propondrá de manera formal una denominación a la Unión Astronómica Internacional. Será entonces cuando sabremos el nombre definitivo de este objeto, que forma parte del intrigante cinturón de Kuiper. La denominación bien podría ser uno de los elegidos en esta iniciativa de ciencia ciudadana u otro término diferente, en función de las características y secretos que conozcamos de este misterioso y alejado mundo.

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