"Esperanza", así se llama el séptimo módulo de la Estación Espacial Internacional, que es además el primer módulo de origen japonés. Sus funciones son muchas, sus prestaciones aún más y su utilidad es, sencillamente, incontable. Y para convencernos de ello, la ESA ha publicado un tour con el que visitar el interior del laboratorio espacial de forma interactiva. Con Kibo ya son ocho las dependencias de la ISS que podemos visitar sin movernos del sillón de casa.

¿Qué es el Kibo?

El módulo de experimentación japonés o JEM, también conocido como Kibo, que significa esperanza en japonés, es un laboratorio. Está producido por la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA), y su función básica es la experimentación, aunque tiene un módulo de almacenaje y transporte. Entre otras cosas, Kibo cuenta con una división con una zona presurizada y una zona expuesta al espacio exterior para experimentar. También cuenta con un brazo mecánico que permite manipular los experimentos y objetos del módulo. Kibo es el módulo laboratorio más grande de la ISS, aunque esto se debe más a la reducción del resto de módulos más que a su tamaño original. Fue enviado a la ISS entre 2008 y 2009 en tres partes. Actualmente posee la capacidad de enviar satélites al exterior (nanosatélites, con un peso menor a diez kilos) y su investigación se centra en apartados biomédicos y biofísicos relacionados con el espacio. Ahora, comencemos con el tour.

Módulo presurizado

Con sus once por cuatro metros, el módulo cilíndrico presurizado, también conocido como PM, es el espacio principal de Kibo. En él se provee a los astronautas de un espacio para realizar experimentos en microgravedad. Contiene su propio sistema de alimentación, de comunicaciones, filtro de aire acondicionado y otras funciones de soporte para permitir su funcionamiento. Además, consta de todos los controles para poder manejar y controlar el resto de "sub-módulos" pertenecientes a Kibo.

Módulo expuesto

La instalación expuesta, conocida como EF, es una plataforma única en la ISS. Y eso se debe a que está situada en el exterior del PM, de manera que está sometida constantemente a las inclemencias y hostilidades del espacio exterior. Para poder comunicarse entre el EF y el PM, los astronautas emplean una escotilla presurizada que permite el intercambio de material entre los dos ambientes. Para ello necesitan emplear el brazo mecánico de Kibo, el cual veremos ahora. El objetivo principal de los experimentos en la EF suele estar relacionado con la observación terrestre o la comunicación. La EF de Kibo puede albergar hasta diez experimentos simultáneos.

Módulo Experimental Logístico

Otro de los aspectos fundamentales de Kibo se encuentra en su módulo logístico. Con sus tres metros y medio por cuatro y medio de largo, este otro módulo cilíndrico está pensado para servir como módulo de transporte y almacenaje. En el se guardan herramientas de investigación y otros enseres que pueden resultar necesarios en el día a día de los habitantes de la ISS.

Brazo mecánico

El brazo robótico de Kibo es en realidad un instrumento de dos partes. El principal brazo se encarga de mover los objetos más pesados mientras que el brazo "fino" tiene como finalidad realizar operaciones más delicadas. Cada brazo tiene seis articulaciones y, como explicábamos, se manejan desde el PM mediante una cámara situada en el brazo. El brazo se emplea, específicamente, para cambiar los experimentos y el material en la EF o desde la escotilla del PM, aunque también puede emplearse para realizar otra serie de tareas de mantenimiento necesarias en Kibo. El brazo mide casi 11 metros de largo y su movimiento imita, en muchos aspectos, al brazo humano.

Sistema de comunicación interorbital

El también conocido como ICS permite a los operadores de control de misión mandar comandos y manejar a Kibo a discreción. Pero, aún más crítico que esto es el hecho de que permite que Kibo transmita toda la información a base sin que hayan pérdidas, ya que prima la conservación de la información obtenida. El ICS consta de varios instrumentos para asegurar la comunicación y la calidad de la misma en todo tipo de condiciones.