En 1862, el comerciante Edwin Smith descubrió y compró el luego conocido como "papiro médico de Edwin Smith", considerado como el primer documento histórico en el que se recogen algunos detalles sobre el cáncer. En 1.600 a.C., los médicos egipcios ya habían recopilado casos clínicos de tumores, como también constan en el papiro George Ebers, donde se pueden leer algunas características del cáncer de mama y de útero.En los países occidentales el patrón incidental del cáncer es continuo: una de cada tres personas tendrá un tumor a lo largo de su vida

Hoy se celebra el Día Mundial contra el Cáncer y la historia nos enseña que, por desgracia, esta enfermedad es tan antigua como nuestra especie. Los avances en los métodos de diagnóstico y en tratamientos como la inmunoterapia nos permiten soñar con un futuro en el que los pacientes ganen la batalla.

Las previsiones, sin embargo, no son optimistas. El progresivo envejecimiento de la población, factores ambientales como la dieta, el reducido ejercicio físico o la exposición a compuestos tóxicos como los del tabaco están detrás del incremento del número de tumores. La Sociedad Española de Oncología Médica ha publicado su informe El Cáncer en España 2016, en el que analiza la incidencia de los tumores en la actualidad y la previsión para 2020. Sus conclusiones no suenan demasiado esperanzadoras.

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El Dr. Miguel Martín, presidente de SEOM, en un momento de la rueda de prensa. Imagen cedida por SEOM.

El cáncer en España, similar a otros países del entorno

Según las estimaciones de SEOM, "en el año 2020 habrá 246.713 casos nuevos de cáncer", de los que un 39,61% serán mujeres y un 60,39% hombres. Sin embargo, la sociedad científica sostiene que "un tercio de la población tiene cáncer". Un titular alarmista que fue matizado por el Dr. Miguel Martín, presidente de SEOM, durante la rueda de prensa de presentación del informe."Para los políticos la sanidad no es una prioridad porque hagas lo que hagas te va a restar votos", según el Dr. Miguel Martín, presidente de SEOM

"Una de cada tres personas tendrá cáncer a lo largo de su vida", sostuvo el oncólogo al referirse a la incidencia acumulada de los tumores y no a la "fotografía actual" del cáncer. El presidente de SEOM también cargó contra las transferencias sanitarias en España, calificando los sistemas autonómicos como "reinos de taifas" en los que determinados hospitales están infrautilizados y donde no se apuesta por la creación de una herramienta esencial en investigación y atención sanitaria: los registros de tumores. "Para los políticos la sanidad no es una prioridad porque hagas lo que hagas te va a restar votos", denunció Martín.

Según el informe de SEOM, en España hubo 215.534 pacientes diagnosticados de cáncer en 2012, una incidencia similar a la de otros países de nuestro entorno. "En los países occidentales e industrializados el cáncer tiene un patrón incidental continuo, siendo además una enfermedad asociada al envejecimiento como consecuencia de la acumulación de mutaciones", comentó el presidente de la sociedad durante la rueda de prensa. El oncólogo también lamentó la falta de medidas para prevenir la aparición de tumores como la prohibición del tabaco que, según su opinión, haría que el cáncer de pulmón se redujera una tercera o cuarta parte. "La nicotina es uno de los productos más adictivos y no solo está detrás de los tumores pulmonares, sino también de cánceres como el de vejiga o boca", señaló.

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Tasas de incidencia relativa de cáncer ajustada por edad en el mundo, según las estimaciones de GLOBOCAN en 2012 recogidas por la Sociedad Española de Oncología Médica.

La mayor incidencia de tumores para ambos sexos se dio en el cáncer de colon, próstata y pulmón. Por otro lado, los tumores más frecuentes en hombres fueron el de pulmón, próstata y colorrectal, mientras que en mujeres los cánceres más habituales son los de mama, colorrectal y pulmón. El Dr. Martín advirtió que los tumores de pulmón ya son los más importantes en mujeres en Estados Unidos, una situación que puede considerarse como una "epidemia" debida al tabaco. Precisamente el cáncer de pulmón, junto con el de páncreas, son difícilmente detectables y muchas veces las terapias no son curativas. Mejorar el diagnóstico precoz con campañas de screening en fumadores y pruebas como la colonoscopia ayudará a "atrapar" antes los tumores para que existan más posibilidades de tratamiento. Martín también animó a administrar vacunas como la del papiloma humano para prevenir el cáncer de cérvix.

Los datos de SEOM son cuanto menos preocupantes. Aunque no es cierto que un tercio de la población tenga cáncer, la perspectiva futura de padecer un tumor hace que los especialistas animen a mantener estilos de vida más saludables. Los avances en investigación de los últimos años también ayudan en la lucha que realizan miles de pacientes a diario. "El cáncer no debe asustarnos porque se puede curar", concluyó el Dr. Miguel Martín durante la presentación.

Fe de erratas: el artículo inicialmente fue publicado con el titular "Por qué un tercio de la población no tiene cáncer", haciendo referencia al titular escogido para la nota de prensa de la Sociedad Española de Oncología Médica, en el que se apunta que "un tercio de la población tiene cáncer". Dicho titular fue matizado por el presidente de la SEOM durante la rueda de prensa, explicando que no es cierto que un tercio de la sociedad padezca en la actualidad un tumor -como dato, la entidad señala que en 2012 hubo 215.534 pacientes diagnosticados de cáncer, lejos de lo que sería una tercera parte de la población española-. Por este motivo, el Dr. Miguel Martín aludió a que se trata de "incidencia acumulada", es decir, que no debería utilizarse el verbo "tener" en presente, sino que es una situación considerada desde una perspectiva futura. Por ello en el cuerpo del artículo hemos aclarado que lo correcto es que "una de cada tres personas tendrá cáncer a lo largo de su vida", no que lo padezcan actualmente. El titular para esta pieza fue elegido inicialmente para matizar precisamente lo que sostenía SEOM en su nota de prensa ("un tercio de la población tiene cáncer"), pero ha dado lugar a múltiples confusiones, por lo que se ha actualizado al titular correcto matizado por el presidente de la organización en rueda de prensa ("una de cada tres personas tendrá cáncer a lo largo de su vida").