Las ciudades son el abismo de la especie humana -- J. J. Rousseau.

La metáfora de las ciudades como organismos vivos no es nueva. De hecho, es fácil hallar similitudes entre ellas y los organismos celulares, con sus habitantes, medios de transporte, vías de comunicación y jerarquías. En el caso de las células, la evolución ha dictado con perfección las reglas básicas de convivencia que permiten poner en marcha la vida. En el caso de las ciudades, las reglas parecen diseñadas para romperse provocando un frágil equilibrio de las cosas. En este sentido, ¿qué tal si aplicamos soluciones orgánicas, inspiradas en la naturaleza, a ciertos elementos de nuestras urbes sintéticas?

Eso es lo que más de un investigador se ha preguntado. Para profundizar en este asunto, me di a la tarea de visitar a Carlos Gershenson, reconocido investigador mexicano, Jefe del Departmento de Ciencias de la Computación del Instituto de Investigaciones en Matemáticas Aplicadas y en Sistemas (IIMAS) de la UNAM, investigador del Centro de Ciencias de la Complejidad, que ha publicado interantísimo artículos científicos sobre vivir en ciudades vivas, vida artificial y auto organización. Aquí la entrevista, donde incluyo un vídeo de la participación de Carlos en TEDxDF donde habla de semáforos auto organizantes:

ALT1040 -- ¿Qué es la "tecnología viva"? ¿Cómo nace la idea de pensar las ciudades como organismo vivos?

Carlos Gershenson -- La tecnología viva es aquella que tiene propiedades de sistemas vivas, tales como adaptación, aprendizaje, evolución, robustez y auto-reparación.

Las metáforas que relacionan a los sistemas vivos con los artificiales se han dado siempre. Por ejemplo, ya en los 1840's se hablaba del telégrafo como una especie de sistema nervioso, aunque todavía no se conocía muy bien el funcionamiento del sistema nervioso. La metáfora inversa también se usaba: el sistema nervioso es como el telégrafo.

Sin embargo, hablar de ciudades vivas en el contexto de tecnología viva se refiere al desarrollo de sistemas urbanos capaces de aprender, evolucionar y adaptarse de manera robusta. Esto es importante porque los problemas urbanos cambian constantemente, entonces una solución que no tenga las propiedades de los sistemas vivos más temprano que tarde será obsoleta.

A -- ¿Qué es un sistema auto-organizante y cómo los aplicas en semáforos?

CG -- Podemos describir a un sistema auto-organizante como uno en el que el comportamiento o patrón del sistema (organización) es producto de las interacciones de sus componentes. Ejemplos clásicos son parvadas, cardúmenes, enjambres, pero muchos otros sistemas pueden describirse de esta manera, en especial cuando se busca comprender las relaciones entre escalas.

Los semáforos auto-organizantes tienen sólo reglas locales que les permiten dar demanda a las calles con mayor demanda. A pesar de no tener comunicación directa, se pueden sincronizar de manera adaptativa, ya que cada semáforo se ajusta a las condiciones inmediatas del tráfico. De esta manera, la solución de los semáforos se va ajustando a la misma velocidad a la que cambia el problema.

A -- Supongo que existen otras aplicaciones a problemas urbanos, ¿cierto?

CG -- Sí. Tenemos trabajo en la auto-organización de sistemas de transporte público, pero hay muchos otros nichos de aplicación: en movilidad, en logística, en sustentabilidad, en seguridad, en telecomunicaciones, en gobernabilidad, en sociedad y en cultura.

A -- La explosión en el uso de dispositivos móviles supone una revolución en muchos sentidos, que a la luz de la Inteligencia Artificial puede dar lugar a aplicaciones impresionantes. ¿Cuál es tu opinión al respecto?

CG -- Estoy de acuerdo. Desde un punto de vista muy general, si uno tiene más información, se pueden (potencialmente) tomar mejores decisiones. Fijémonos sólo en movilidad. La planeación de la ciudad de México en cuestiones de movilidad se basa en las encuestas orígen-destino, las cuales son incompletas y se toman cada 10 o más años. Sin embargo, la información de teléfonos celulares nos da diariamente más y mejor información que una encuesta de orígen-destino. Esta información se puede explotar para mejorar la movilidad en la ciudad considerablemente, y es sólo un área en las cuales se espera un impacto importante.

A -- ¿Qué fuentes de información recomiendas a nuestros lectores para profundizar en el tema? Ya sea en redes sociales, blogs, autores, libros, incluso películas.

CG -- En línea:

Imagen: Tatcher a Hainu