Este 1 de octubre, en la sede del Instituto Karolinsksa, se ha producido la votación del Premio Nobel de Medicina o Fisiología 2018 y los ganadores han sido el estadounidense James P. Allison (Universidad de Texas) y el japonés Tasuku Honjo (Universidad de Kyoto), considerados como los padres de la inmunoterapia contra el cáncer debido a sus investigaciones para aumentar la respuesta del sistema inmunitario para que haga frente a las células cancerígenas.

No es casualidad que sea la lucha contra el cáncer la que protagonice este año el Premio Nobel de Medicina. "El cáncer mata cada año a millones de personas y es uno de los mayores desafíos para la salud de la humanidad", tal y como señalan desde la Academia sueca.

Por esto, la inmunoterapia supone un avance en la lucha contra el cáncer ya que el sistema inmunitario del cuerpo tiene una característica especial: es capaz de reconocer las células propias y ataca a las que le son extrañas, como los virus o las bacterias.

El investigador James P. Allison estudió la proteína CTLA-4, que funciona en el sistema inmunitario como un freno para que el sistema inmune reconozcan a los tumores como propios del cuerpo. Al soltar este freno, las células del sistema se lanzan a atacar al cáncer porque lo reconocen como células extrañas al cuerpo.

Por su parte, Tasuku Honjo descubrió otra proteína que también funciona como freno para las células del sistema inmunitario: la PD-1. Aunque de una forma distinta, pero al bloquear esta proteína el sistema se pone en marcha para defender al cuerpo de las células tumorales. "Las terapias basadas en su descubrimiento han resultado ser asombrosamente eficaces", señalan desde la Academia sueca.

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No estaban en las predicciones para este año

El pasado año ganaron este prestigioso premio los descubridores del reloj biológico: Jeffrey C. Hall (Brandeis University), Michael Rosbash (Brandeis University) y Michael W. Young (Rockefeller University). El galardón fue toda una sorpresa.

Aunque este año los padres de la inmunoterapia no estaban en las quinielas para 2018, sí estuvieron presentes el pasado año. Por ahora, la primera de las predicciones para este año no parece que se haya cumplido porque no estaban entre los candidatos. Los próximos días veremos si los otros posibles ganadores tienen más suerte.

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