Hipertextual https://hipertextual.com La intersección de la tecnología, la ciencia y las humanidades es-Es Mon, 19 Feb 2018 22:32:12 +0000 Mon, 19 Feb 2018 22:32:12 +0000 El robot Opportunity de la NASA cumple 5.000 días en Marte https://hipertextual.com/2018/02/robot-opportunity-nasa-cumple-5-000-dias-marte

El rover aterrizó en el planeta rojo en 2004 y ha conducido más de 45 kilómetros a pesar de que la NASA le pronosticó una supervivencia de 90 días.

Opportunity está de aniversario. El rover de la NASA que aterrizó en Marte en 2004 ha cumplido 5.000 días en el planeta rojo, un hallazgo bastante importante si tenemos en cuenta que la agencia espacial estadounidense pronosticó una supervivencia de 90 días.

El robot fue lanzado en 2003 junto con su gemelo Spirit y ambos aterrizaron en Marte con semanas de diferencia. El 25 de enero de ese mismo año fue considerado el primer día para Opportunity en el planeta rojo o, mejor dicho, el "Sol 1". Este término se utiliza para contar los días solares en Marte, los cuáles se calculan a partir de la rotación del planeta sobre su eje y dura 40 minutos más que un día en la Tierra.

"Cinco mil soles después del comienzo de nuestra misión de 90 soles, este asombroso rover todavía nos muestra sorpresas en Marte", afirmó el gerente del proyecto de Opportunity, John Callas, del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en un comunicado.

La misión se planeó para 90 días porque los investigadores creyeron que el rover no aguantaría lo suficiente por el invierno en Marte, que dura casi el doble que en la Tierra. Tanto Opportunity como Spirit aterrizaron en el hemisferio sur del planeta rojo, donde no hay mucha luz solar durante el invierno y eso podría provocar que los robots no tuvieran la suficiente energía como para seguir operando.

La NASA, sin embargo, optó por inclinar los rovers hacia el norte para apuntar hacia el Sol durante el invierno y así poder recabar más energía. En 2009, Spirit no pudo inclinarse hacia el norte por quedarse atascado en la arena y quedó inhabilitado.

Por su parte, Opportunity ha logrado seguir funcionado hasta que ha cumplido los 5.000 días solares en Marte. Hasta la fecha, el rover ha conducido más de 45 kilómetros desde su lugar de aterrizaje hasta su ubicación actual, cerca del canal "Perseverance Valley". El robot ha enviado 225.000 imágenes que arrojan más luz sobre el misterioso planeta rojo. "Hemos alcanzado muchos hitos, y este es uno más", sentenció Callas, "pero más importantes que los números son la exploración y los descubrimientos científicos".

Gracias a Opportunity, hemos podido saber más sobre Marte como que el planeta rojo pudo haber sido un lugar húmedo y cálido. El estudio de unas rocas encontradas en el lugar mostraron evidencias de que Marte pudo haber sido un lugar para albergar vida hace miles de años.

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Mónica Redondo Mon, 19 Feb 2018 22:30:17 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/robot-opportunity-nasa-cumple-5-000-dias-marte
El nuevo algoritmo de Google predice riesgos cardíacos mirando a los ojos https://hipertextual.com/2018/02/algoritmo-google-enfermedades-cardiacas

El algoritmo basado en inteligencia artificial tomará datos médicos de pacientes para determinar si sufren riesgo de ataques al corazón o derrames cerebrales.

Mirar a los ojos y poder identificar riesgos cardíacos. Esto es lo que ha conseguido Google gracias a su algoritmo basado en inteligencia artificial. En un estudio publicado este lunes 19 de febrero en la revista Nature Biomedical Engineering, la compañía ha afirmado que son capaces de ver, a través de los ojos del paciente, si este corre peligro de sufrir un ataque cardiaco o un derrame cerebral.

Google y su filial de tecnología de la salud Verily han utilizado el aprendizaje automático para poder tener detalles de los pacientes como su edad, presión arterial o si son fumadores y así evaluar, con estos datos, el riesgo de sufrir un ataque casi con la misma precisión que con un análisis de sangre.

Hasta el momento se ha confirmado que la tecnología probada por los científicos de Google puede acertar con una precisión del 70% si una persona va a tener problemas cardiovasculares en los próximos cinco años. En el caso de las medidas tradicionales, el margen de acierto es del 72%. A pesar del avance, todavía se tienen que llevar a cabo más investigaciones hasta que pueda utilizarse en hospitales.

"Creemos que la precisión de esta predicción aumentará un poco más a medida que obtengamos datos más completos. Descubrir que podemos hacer de esto es un buen primer paso. Pero tenemos que validarlo", explicó Lily Peng, investigadora principal del proyecto de Google.

El algoritmo de Google fue desarrollado a partir de los datos médicos de alrededor de 300.000 pacientes como escaneos oculares. Esta información fue utilizada para crear un patrón que pueda asociar signos de los pacientes con riesgo de ataques al corazón.

Esta tecnología pone de relieve la relación entre los vasos retinianos y riesgo de episodios cardiovasculares, la cual ha sido estudiada anteriormente por investigadores médicos. La pared interior del ojo cuenta con muchos vasos sanguíneos que pueden reflejar el estado de salud y que pueden dar detalles a los médicos como la presión arterial o si el paciente es fumador. Estos aspectos muestran evidencias sobre el riesgo de padecer ataques al corazón u otros problemas como un derrame cerebral.

Este nuevo método impulsado por Google podría ser el inicio de un paradigma con el que se podría arrojar luz sobre el estado de las personas a través de la inteligencia artificial. El algoritmo permitirá que se encuentren nuevas formas de analizar los datos médicos de los pacientes sin la necesidad de una persona física y, a medida que vaya evolucionando la tecnología, los resultados serán más precisos y confiables.

Sin embargo, puede pasar por un tiempo hasta que este método pueda utilizarse en hospitales. Lily Peng sostiene que es más probable que se tarden años hasta que esté completamente desarrollado, aunque uno de los retos y a la vez oportunidades de este algoritmo es su utilización más allá de identificar riesgos cardiovasculares. "No es solo cuando va a usarse, sino cómo se usará", concluyó Peng.

La aplicación de la tecnología en el ámbito de la salud está enfocada en buscar soluciones que puedan ayudar a médicos y pacientes. La empresa Insilico Medicine, centrada en la aplicación de la inteligencia artificial en la medicina, firmó un convenio para compartir, gestionar y validar datos de salud a través de Blockchain.

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Mónica Redondo Mon, 19 Feb 2018 20:35:03 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/algoritmo-google-enfermedades-cardiacas
Diseñan un test para diagnosticar el autismo a través de la sangre y la orina https://hipertextual.com/2018/02/prueba-autismo-orina-sangre

Una nueva prueba busca marcadores especiales capaces de detectar de forma precoz la presencia de daños relacionados con el autismo. Y para ello solo hace falta una pequeña muestra de sangre u orina

Un nuevo test permitirá el análisis precoz del autismo con una simple muestra de sangre u orina. La prueba, desarrollada por la Universidad de Warwick, Reino Unido, podría ayudar a tratar a los niños con afección del espectro autista antes, siquiera, de que aparezcan los síntomas. Este no es el primer test que permite predecir el problema a partir de una muestra de sangre, pero resultaría complementario a otros test desarrollados antes.

Un test a partir de la sangre y orina

El trastorno de espectro autista suele asociarse con algunas manifestaciones fisiológicas importantes. Entre ellas se encuentra cierto daño de las proteínas que se puede detectar en el plasma sanguíneo debido a la oxidación y glicación. Estos dos procesos químicos naturales están relacionados con lo que se conoce como especies reactivas del oxígeno (o ROS).

donación de sangre
Tubos de ensayo con muestras de sangre centrifugada del Centro de Transfusión de la Comunidad de Madrid. Imagen: Ángela Bernardo

El equipo se percató de que examinar las proteínas en el plasma permitía detectar estas oxidaciones y sus productos en los niños con síndrome de espectro autista. En ellos, el nivel de estos compuestos es mucho más alto, por lo que sirve como indicador. Hay que dejar claro que estos son una consecuencia y no una causa del autismo, del cual todavía desconocemos sus razones.

Esta prueba, cuyo estudio asociado se presentaba recientemente en Molecular Autism, entre otras bondades, se puede realizar mediante una sencilla extracción de sangre o, incluso, con la orina. Esto simplifica y ayuda a realizar el test con niños, abaratando costes y permitiendo que se tomen medidas tempranas en el caso necesario.

Autismo: desvelando el cuadro

Como decíamos, este no es el primer test capaz de detectar marcadores relacionados con el autismo a partir de la sangre y la orina. El pasado marzo se presentaba en Plos Biology un estudio que relacionaba ciertos marcadores genéticos con este trastorno.

En 2015, otra prueba publicada en JAMA Psychiatry buscaba otras señales genéticas a partir de la muestra de sangre para detectar con precocidad el autismo. En esta ocasión lo que se buscaba era cierto perfil genómico. Estas otras pruebas mostraron una eficacia en la detección bastante interesante.

Autism

Entonces, ¿qué tiene de especial este nuevo estudio? En primer lugar, ayuda a complementar un cuadro complejo en el cual existen muchas incógnitas. Todavía desconocemos las causas del autismo, aunque sí sabemos que existe un porcentaje debido a factores genéticos. Dicho porcentaje es de entre un 30 y un 35%.

Este test, sin embargo, no solo se centra en factores relacionados con la genética, sino que permite encontrar patrones en todo tipo de afectados por el espectro autista. Los marcadores que busca, en definitiva, son más comunes y generales que los anteriores test, lo que ayuda enormemente a ampliar el rango de detección precoz.

En busca de las causas

Pero, además, al tratarse de factores menos concretos, creen los autores, este test podría ayudar a desvelar nuevos factores que nos guíen a posibles causas de la enfermedad. "Esperamos que estas pruebas también ayuden a revelar nuevos factores causantes", explicaba para la prensa la doctora Naila Rabbani, una de las investigadoras principales.

"Más adelante podremos revelar perfiles específicos de plasma y orina o, incluso, patrones específicos de compuestos que muestran modificaciones perjudiciales. Este test puede ayudarnos a mejorar el diagnóstico de trastorno y señalar el camino a nuevas causas del espectro autista", comentaba.

Por otro lado, hay que dejar claro que las pruebas han sido realizadas con un grupo controlado de niños. En total sesenta y nueve niños fueron estudiados para describir y comprobar la eficacia del test. Aunque las pruebas mostraron una eficacia de más del 90%, es necesario apuntar a lo pequeña que es la muestra.

Esto quiere decir que aunque el desarrollo de esta prueba es importante, su eficacia podría verse comprometida con un rango mayor de sujetos. Por el momento, hay que tomar los resultados como algo muy positivo, verdaderamente importante e interesante para el futuro. Además, da pistas sobre algunos de los procesos ocurridos en la fisiología de las personas con este trastorno.

Todo esto sirve para ahondar en busca de las causas del autismo, un trastorno complejo y difícil tanto de diagnosticar como de tratar. ¿Llegaremos algún día comprenderlo del todo? Por ahora, seguimos dando pasos para hallar sus razones. Y cada día estamos un poco más cerca.

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Santiago Campillo Mon, 19 Feb 2018 10:10:47 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/prueba-autismo-orina-sangre
Un sismo de magnitud 6 hace temblar de nuevo a México https://hipertextual.com/2018/02/sismo-mexico-pinotepa-nacional-oaxaca-magnitud-6

  • Pinotepa Nacional sufre la réplica más fuerte del terremoto registrado el pasado viernes.
  • El sismo actual, con una magnitud de 6 y a una profundidad de 10 kilómetros, no ha provocado daños.

México no deja de temblar. El Servicio Sismológico Nacional ha registrado a las 00:56 h (hora local) un nuevo terremoto de magnitud 6, con el epicentro a cuarenta kilómetros de Pinotepa Nacional (Oaxaca) y a una profundidad de apenas diez kilómetros. El sismo es una réplica del terremoto de magnitud 7,2 detectado en la misma región el pasado viernes, fruto de la interacción entre dos placas tectónicas, la de Cocos y la de Norteamérica.

El terremoto se ha notado en Ciudad de México, Estado de México, Puebla, Tlaxcala, Morelos, Oaxaca, Guerrero, Veracruz y Chiapas, según la información facilitada por SkyAlert. Por el momento no se han detectado daños, tampoco en Ciudad de México, donde el protocolo de revisión por sismos ha concluido sin reportar ningún incidente, según ha informado Miguel Ángel Mancera, jefe de Gobierno de CDMX. Por su parte, el presidente Enrique Peña Nieto ha asegurado que se habían activado los protocolos del Sistema Nacional de Protección Civil, organismo que está en contacto con las autoridades locales.

Los datos facilitados por el Servicio Sismológico Nacional, no obstante, son ligeramente diferentes a los registrados por el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS, por sus siglas en inglés). Esta institución ha afirmado de forma preliminar que el terremoto, cuyo epicentro se habría localizado a 32 kilómetros al noroeste de Santa Catarina Mechoacán y a una profundidad de 40,2 kilómetros, fue de magnitud 5,9. Ninguna de las entidades ha determinado las causas exactas del sismo del lunes 19 de febrero, aunque ambas destacan que se trata de una réplica del sismo del viernes 16 de febrero.

Es normal que tras un fuerte terremoto como el detectado el pasado viernes se registren nuevos terremotos en las horas siguientes. Según el Servicio Sismológico Nacional, hasta las 01:30 h (hora local) del 19 de febrero se habían determinado 1977 réplicas, la mayor —antes de este nuevo sismo— de magnitud 5,9. Estos temblores suceden porque, después de un intenso terremoto, las rocas que se sitúan cerca de la zona de ruptura deben reacomodarse, lo que puede dar lugar a nuevas réplicas.

Además, la ocurrencia de sismos en Oaxaca es habitual, ya que el estado sufre aproximadamente un 25% de los terremotos que suceden en la República Mexicana, conocida por su alta sismicidad. Por el momento no hay formas de predecir con antelación los terremotos, aunque el país ha sido pionero al desarrollar sistema de alerta sísmica que permite avisar unos segundos antes del temblor, lo que ayuda a que la población esté algo más preparada durante el terremoto.

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Ángela Bernardo Mon, 19 Feb 2018 07:29:47 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/sismo-mexico-pinotepa-nacional-oaxaca-magnitud-6
La carta de Marie Curie que aún mueve conciencias más de un siglo después https://hipertextual.com/2018/02/marie-curie-nobel-paul-langevin

Marie Curie, galardonada con dos premios Nobel por sus trabajos sobre la radiactividad, se enfrentó al machismo y al antisemitismo de la época.

Las fotos tomadas durante el Congreso Solvay o en el laboratorio de París, junto a su marido Pierre, han fijado en la retina de la historia la imagen de una Marie Curie circunspecta, reflexiva, de expresión severa y concentrada, envuelta en una sobriedad a tono con el luto riguroso que guardó durante años. Portadas e ilustraciones la replican una y cien veces en su ecosistema predilecto: el laboratorio, enfrascada en libros, garabateando notas en su cuaderno, atenta a los tubos de ensayo que sostiene en alto o las balanzas dispuestas sobre la mesa. Hasta poco antes de su muerte, en 1934, se la podía ver aún en ese escenario en el que desplegó todo su talento.

Durante buena parte de su vida, sin embargo, esta investigadora titánica –primera profesora de la Universidad de la Sorbona en sus más de seis siglos de historia y galardonada con dos premios Nobel- lució una estampa bien distinta. La de una deportista tenaz, que no dudaba en coger su bici para emprender largos tours por los alrededores de París. La de la joven que durante tres años trabajó como institutriz para costear sus estudios en la Sorbona y burlar así la norma que -en su Varsovia natal- prohibía a las mujeres asistir a la universidad. La de la luchadora que en plena Primera Guerra Mundial se lanzó al frente –al volante de destartaladas camionetas- para aplicar sus conocimientos de rayos X en los hospitales. También la de la valiente que se resistía a plegarse a los prejuicios de su época.

Marie Curie vivió en su propia piel el antisemitismo

La tenacidad, el arrojo y el talento que Curie mostró en el laboratorio durante años marcaron también muchos de los aspectos de su vida. El mejor ejemplo lo dejó quizás el episodio más aciago al que tuvo que hacer frente; el más duro y el más doloroso. Un lluvioso 19 de abril de 1906 Pierre -marido y compañero de estudios de Curie- salía de una reunión de profesores progresistas de la Universidad de la Sorbona cuando un carro con material militar se cruzó en su camino y lo arrolló en plena calle Dauphine, a escasa distancia del emblemático Pont Neuf que cruza el río Sena. El pesado vehículo le destrozó el cráneo.

Al conocer lo sucedido Marie cayó en una honda depresión. Tuvo que armarse de toda su fortaleza para salir adelante. Como recuerda Adela Muñoz Páez en Una vida por la ciencia, la joven polaca –no había cumplido aún los 40- rechazó la pensión que le ofrecía el Gobierno galo, los homenajes impulsados por quienes habían ignorado a Pierre en vida y las colectas para ayudarla a ella y a sus dos hijas, Iréne y Ève, que no pasaban de los nueve años. Se volcó en el trabajo con un celo redoblado. Y el 1 de mayo de ese funesto 1906 asumió la Cátedra de Física de la Sorbona que había ocupado Pierre.

Hacia la primavera de 1910 –el mismo año en que publicó su Tratado sobre la radiactividad- hubo un cambio en la vida de Marie. Poco después de abandonar el luto reconocía a sus amigos que había iniciado una relación con Paul Langevin, científico de gran talento que había sido uno de los discípulos más aventajados de Pierre. Durante años los dos, Marie y Paul, cultivaron una amistad que con el tiempo tornó en algo más íntimo. La relación sin embargo se topó con un grave obstáculo: Langevin estaba casado. Cuando su mujer –de quien se dice que llegó a romperle una botella en la cabeza durante una de sus frecuentes discusiones- sospechó del affaire mandó que lo siguieran y robó del apartamento al que se había mudado Paul varias cartas escritas por Marie. En ellas quedaba claro el romance.

marie curie

Las misivas no tardaron en llegar a la prensa sensacionalista, que hincó sus colmillos en ellas como un perro de presa. Se airearon pasajes tergiversados. A Marie se la señaló como una “rompe hogares”, una extranjera a la que se le exigía que regresara a Polonia. Las acusaciones estuvieron teñidas además de un voraz antisemitismo. “Los diarios de todo el mundo reportaron ‘lo más sensacional en París desde el robo de la Mona Lisa’”, explica Lauren Redniss en su obra Radioactive.

La autora resalta el trato diferente que recibieron Langevin y Curie. Al primero se le presentó como un hombre devoto y entregado. A la segunda se le atribuyó el papel de una “intrigante”. “Aún peor, era una extranjera peligrosa… ¡Una judía!, aseguraban, aunque no lo fuera”, comenta Redniss a la BBC.

Tras finalizar el primer Congreso Solvay -al que había asistido en Bruselas- y regresar a París, Marie se topó con una turba furiosa que arrojaba piedras a las ventanas de su casa y la insultaba a gritos. Para protegerse se refugió en casa de un viejo amigo –el matemático Émile Borel-, quien a su vez recibiría presiones del Gobierno de la República francesa para que no acogiese a la polaca.

La polémica entrega del segundo Nobel a Curie

Al drama le quedaban aún varios capítulos aciagos. En su cruel espiral sensacionalista, el reportero Gustave Téry publicó que la relación entre Marie y Paul se remontaba años atrás. Su falta de escrúpulos le llevó a especular con que la muerte de Pierre podría haber sido un suicidio… Incluso dejó entrever que tras el accidente tal vez se ocultase algún crimen. Téry era en realidad un polemista sin moral que abrazó el antisemitismo y el nacionalismo de extrema derecha de la Action Française de Charles Maurras. Sus libelos colmaron la paciencia de Langevin, quien lo retó a un duelo. Más tarde Téry presumiría de que si aquel episodio se saldó sin muertos sería porque él se negó a disparar. No quería –fanfarroneaba el periodista- “privar a unos hijos de su padre y a Francia de un cerebro precioso”.

El de Téry fue el episodio más truculento de la polémica, pero no el más doloroso. A finales de 1911 la Academia sueca comunicó a Marie su decisión de concederle el Premio Nobel de Química por el descubrimiento del radio y polonio. Muñoz Páez explica que al principio dudó de si debía o no acudir en persona a recoger el galardón. El escándalo de Langevin estaba alcanzaba su mayor virulencia y en breve se celebraría el juicio de divorcio de Paul.

Svante Arrhenius, miembro de la Academia, escribió una carta a Marie para animarla a viajar a Suecia. Poco después enviaba una segunda misiva desdiciéndose. “Le ruego que se quede en Francia. Nadie puede calcular lo que podría pasar aquí…” -advertía el sueco, como recoge la BBC- “Espero que mande un telegrama… Que diga que no quiere aceptar el premio antes de que en el juicio de Langevin se demuestre que las acusaciones en su contra no tienen fundamento”. La Academia quería evitar a toda costa la imagen de la realeza sueca con Marie Curie.

nobel
deltaenthalpy (Flickr)

Su amigo Albert Einstein, quien diría de Marie que era la única científica a quien la fama no había corrompido, le aconsejó sin embargo que hiciera oídos sordos. “¡Ve a Estocolmo! Estoy convencido de que debes despreciar este alboroto”, apuntaba el genio alemán, y zanjaba: “Si la chusma sigue molestándote, deja de leer esas estupideces. Déjaselas a las víboras para las que fueron escritas”. El genio de Ulm no fue el único que animó a Curie. El matemático Gösta Mittag-Leffer –hermano de la escritora Anne Charlotte- también le advirtió de que su ausencia daría pábulo a sus críticos.

Poco después Curie enviaba de vuelta a Suecia una carta enérgica y de tono firme, ejemplo de su determinación de acero. “La postura que me recomienda me parece un error grave por mi parte” –reprendía a Arrhenius- “El premio me ha sido concedido por el descubrimiento del radio y del polonio. Opino que no hay ninguna relación entre mi trabajo científico y los hechos de mi vida privada que se pretenden invocar contra mí en las publicaciones de baja estofa. […] Por principio, no puedo aceptar que la apreciación del mérito de un trabajo científico pueda verse influenciada por las difamaciones y calumnias en relación a mi vida privada”.

Marie, la única mujer en el Pantheón de París

Escrito hace más de un siglo, el alegato con el que Curie defiende la separación entre la esfera profesional y personal y reivindica sus méritos académicos no ha perdido ni un ápice de vigencia. Para desencanto de Arrhenius, en diciembre de 1911 Marie se desplazó a Estocolmo junto a su hija Irène con el fin de recoger su premio. No era sin embargo la primera vez que la polaca chocaba con la miopía de la institución sueca. En 1903 la academia había decidido otorgar el Nobel de Física a Pierre Curie y Henri Becquerel por el descubrimiento de la radiactividad, obviando por completo el papel clave que había jugado la joven polaca, que por entonces contaba 36 años.

Cuando Pierre se enteró de las intenciones de la academia envió una carta en la que dejaba claro el mérito insoslayable de su esposa. “Es su primer trabajo el que ha determinado el descubrimiento de los nuevos cuerpos y su contribución es muy grande”, recalcaba. Finalmente, la Academia resolvió otorgar el Nobel de Física a la pareja junto a Becquerel, el único que asistió al acto solemne de entrega del galardón. El matrimonio permaneció en Francia por su delicada salud y para proseguir su labor. No viajarían de hecho a Estocolmo hasta tiempo después, durante el verano de 1905.

panteón
Beshopa (Flickr)

El premio sueco catapultó a los Curie a una especie de estrellato de la ciencia. Ese efecto tuvo su lado positivo: con la fama llegaron nuevas oportunidades profesionales y un laboratorio que sustituyó a su antiguo taller espartano. Sus dos Nobel no impedirían sin embargo que en 1911 la Academia de Ciencias gala rechazase la entrada de Marie. Seis décadas después de su muerte, en 1995, el Gobierno de Francia trasladó en un acto solemne encabezado por Mitterrand los restos de los Curie al Pantheón de París. Marie se convirtió así en la primera mujer en ingresar en ese santuario laico por su legado.

PD: Tras los feroces ataques de la prensa y la opinión pública, la relación entre Curie y Langevin volvió al terreno de la amistad y la camaradería profesional. Muchos años después ambas familias emparentarían. El nieto de Paul, Michel, se casaría con la nieta de Marie, la física nuclear Hélène Langevin-Joliot.

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Carlos Prego Sun, 18 Feb 2018 09:05:43 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/marie-curie-nobel-paul-langevin
SpaceX retrasa el lanzamiento del satélite español Paz https://hipertextual.com/2018/02/spacex-satelite-paz

El lanzamiento del satélite Paz, el "espía español en el espacio", ha sido aplazado de nuevo por SpaceX, encargada de su despegue a bordo de un Falcon 9.

Nuevo imprevisto para Paz, el satélite español de Hisdesat de doble uso civil y militar, que inicialmente iba a ser enviado al espacio durante este fin de semana. SpaceX, la empresa encargada de su lanzamiento a bordo de un Falcon 9, ha postpuesto el despegue para el próximo 21 de febrero, tal y como ha anunciado en un mensaje publicado en su cuenta de Twitter.

La compañía de Elon Musk señala que necesita algo más de tiempo para revisar los detalles técnicos del lanzamiento de Paz, pero tanto la carga útil como el vehículo permanecen en buen estado. No es la primera vez que SpaceX retrasa el envío al espacio de Paz, que tendrá lugar desde la base aérea de Vanderberg (California, Estados Unidos).

Paz, presentado oficialmente en 2011, cuenta con tecnología radar para captar cien imágenes diarias de la superficie terrestre a una alta resolución. El satélite, diseñado y construido íntegramente en España, también porta instrumental científico para detectar y cuantificar precipitaciones intensas, lo que ayudará en la predicción del tiempo. Esta misión forma parte del Programa Nacional de Observación de la Tierra por Satélite, compuesto en realidad por otro satélite más, Ingenio, de uso civil.

El despegue del satélite Paz ha supuesto un verdadero quebradero de cabeza para Hisdesat. Inicialmente la empresa española, a la que el Ministerio de Defensa encargó la construcción y operación de esta misión, firmó un contrato con la compañía rusa Kosmotras. La inestabilidad política en Rusia por el conflicto de Crimea supuso el retraso en varias ocasiones del lanzamiento de Paz, lo que llevó a Hisdesat a denunciar el incumplimiento del contrato y a suscribir uno nuevo con SpaceX.

El calvario por el lanzamiento de esta misión, que ha supuesto una inversión de 160 millones de euros, continúa. Aunque SpaceX no ha especificado las razones exactas del retraso, el Ministerio de Defensa habla de "razones técnicas" para explicar que el despegue se postponga al próximo miércoles. El periódico El Mundo sostiene que el motivo es un fallo técnico en el lanzador del cohete Falcon 9, extremo que no ha confirmado SpaceX. La empresa española, no obstante, ha suscrito un seguro millonario que cubre los 160 millones de euros que ha costado el satélite, que dotará a España de importantes funciones civiles y de defensa como "espía en el espacio".

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Ángela Bernardo Sat, 17 Feb 2018 18:50:10 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/spacex-satelite-paz
¿Por qué ocurrió el sismo de 7,2 en México y sus miles de réplicas? https://hipertextual.com/2018/02/sismo-mexico-pinotepa-oaxaca-causas-replicas

Un sismo de magnitud 7,2 con epicentro en Pinotepa Nacional (Oaxaca) hace temblar de nuevo a México. ¿Por qué ha ocurrido el terremoto y sus réplicas?

El viernes 16 de febrero a las 17:40 h (hora local), un terremoto de magnitud 7,2 sacudió de nuevo México. El sismo tuvo su epicentro en Pinotepa Nacional, en el estado de Oaxaca, a una profundidad de 12 kilómetros. Por el momento no se han registrado víctimas mortales ni heridos, aunque el temblor se ha dejado notar tanto en el centro como en el sur del país.

Durante las horas siguientes, el Servicio Sismológico Nacional detectó 1977 réplicas posteriores al terremoto de magnitud 7,2. La más grave inicialmente sucedió con epicentro en Santiago Jamiltepec y tuvo una magnitud de 5,8, de acuerdo con el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS, por sus siglas en inglés). Posteriormente, la región vivió la réplica más fuerte, el sismo de magnitud 6 detectado el lunes 19 de febrero de nuevo en Pinotepa Nacional. ¿Qué ha provocado este nuevo terremoto y por qué se han registrado tantas réplicas después? ¿Tiene alguna relación el temblor con los sismos que golpearon a México en septiembre?

Las causas del sismo de 7,2 en Oaxaca

Oaxaca es uno de los estados con mayor sismicidad de la República de México. Según datos del Servicio Sismológico Nacional, esta región registra aproximadamente el 25% del total de terremotos que sufre el país. ¿Cuál es la razón? El motivo de las ocurrencias de tantos temblores es el contacto entre dos importantes placas tectónicas, cuya interacción tiene lugar en la costa del Pacífico desde Chiapas hasta Jalisco.

Las placas tectónicas son las porciones en las que se divide la litosfera terrestre y que se desplazan como bloques rígidos sobre el manto superior del planeta. Su movimiento se asemeja al que haría una "galleta" (placa) sobre unas "natillas" (manto). Estos bloques rígidos, que pueden acercarse, alejarse o moverse en paralelo, explican la gran sismicidad en México. Numerosas porciones de la litosfera terrestre interactúan en territorio mexicano, aunque en el caso del reciente sismo, destaca el desplazamiento de dos de estos bloques.

El terremoto de magnitud 7,2 ha sido provocado por el acercamiento entre la placa de Cocos y la placa de Norteamérica, dos porciones que se desplazan siguiendo un movimiento convergente. Según la información facilitada por el Servicio Sismológico Nacional, el mecanismo focal muestra una falla de tipo inverso en la cual un bloque sube por encima de otro. Este tipo de falla se relaciona precisamente con los contactos convergentes entre dos placas tectónicas. En efecto, en esta región la placa de Cocos se introduce por debajo de la placa de Norteamérica a un ritmo de 60 milímetros al año, como explica el Servicio Geológico de Estados Unidos.

méxico
Fuente: Servicio Sismológico Nacional

Cuando sucede un terremoto de tan elevada magnitud, es normal que se produzcan numerosas réplicas en las horas siguientes. Tal y como explica el Servicio Sismológico Nacional, tras un sismo de este tipo, las rocas que se encuentran cerca de la zona de ruptura deben reacomodarse de nuevo, lo que puede generar una serie de temblores posteriores a los que denominamos réplicas. El número total puede variar desde decenas hasta centenares durante los siguientes días o semanas. Por desgracia, aún no se ha podido desarrollar un sistema para anticipar cuándo sucederá el próximo terremoto, aunque México ha sido pionero con su sistema de alerta sísmica, también conocido como SASMEX.

El sismo registrado hace unas horas en Pinotepa Nacional no guarda relación con los temblores que afectaron al país en septiembre. El terremoto del 19 de septiembre, con epicentro en Morelos, fue un sismo intraplaca, es decir, sucedió dentro de la placa de Cocos, mientras que en esta ocasión se ha debido al desplazamiento convergente de esta primera porción de la litosfera terrestre por debajo de la placa de Norteamérica, también llamado movimiento de subducción. Cuando sucede un gran sismo es frecuente que aumenten los terremotos y las réplicas posteriores, aunque en este caso el origen de ambos temblores sea diferente.

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Ángela Bernardo Sat, 17 Feb 2018 12:32:35 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/sismo-mexico-pinotepa-oaxaca-causas-replicas
Chileno rechaza vacunarse por ideología y muere de fiebre amarilla https://hipertextual.com/2018/02/chileno-rechaza-vacunarse-ideologia-muere-fiebre-amarilla

Felipe Santander, de 35 años, contrajo la fiebre amarilla durante un viaje a Brasil.

Felipe Andrés Santander Muñoz, de 35 años, estaba de viaje desde el 29 de diciembre pasado en Isla Grande, Brasil, con su pareja, cuando contrajo la fiebre amarilla. Tras los primeros síntomas, el chileno fue internado hace una semana en el Hospital Federal de los Empleados Públicos en Río de Janeiro, donde finalmente ha fallecido este viernes por una complicación que derivó en insuficiencias en el páncreas y en los riñones, confirmó su familia a medios locales.

Su hermana, Daniela Santander, explicó a Ahora Noticias que Felipe no había recibido la vacuna que previene la fiebre amarilla por una cuestión de ideología, era "antivacunas" ya que consideraba esta metodología médica de prevención como un “juego” del Estado:

Se oponía a vacunarse por un tema ideológico de él. Mi padre le manda un correo cuando empieza a ver en los medios que esto se estaba haciendo latente y saliendo a flote, y él no accedió a la vacuna. De hecho, allá ya no habían dosis. Pero él de todas maneras no lo iba a hacer.

Lamentablemente, la advertencia de su padre llegó demasiado tarde. El mensaje solo fue leído por su pareja cuando ya estaba contagiado y avanzado en los síntomas, de acuerdo con su hermana, según recoge Biobiochile. Así, Felipe se ha convertido en la primera víctima chilena del brote de fiebre amarilla. Sus padres ya están en Brasil realizando los trámites para repatriar su cuerpo en los próximos días.

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Aunque no es obligatorio, la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda vacunarse contra esta enfermedad a quienes viajen a San Pablo, Belo Horizonte, Río de Janeiro y Minas Gerais. Por su parte, la autoridad sanitaria de Brasil no ha exigido dicha inmunización para visitar el país.

El 24 de enero pasado, el Ministerio de Salud de Chile recomendó a los turistas que visiten Brasil el uso de repelentes contra los mosquitos a raíz del brote de fiebre amarilla. Carmen Castillo, ministra de Salud, incluso reconoció que no había suficientes vacunas en el sector público (como señalaba la hermana de Felipe), pero sí en el privado.

La vacuna contra esta enfermedad debe aplicarse 10 días antes del viaje y su administración requiere receta médica. El Ministerio de Salud de Chile aclaró que esta vacuna no forma parte del Plan Nacional de Inmunizaciones. Por su parte, el Ministerio de Salud de Brasil recientemente confirmó 353 casos de fiebre amarilla, de los cuales 98 murieron.

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Paloma Beamonte Fri, 16 Feb 2018 22:20:36 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/chileno-rechaza-vacunarse-ideologia-muere-fiebre-amarilla
¿Cómo reaccionaríamos ante el descubrimiento de vida extraterrestre? https://hipertextual.com/2018/02/vida-extraterrestre-reaccion-orson-welles

¿Cómo reaccionaríamos ante el posible hallazgo de vida extraterrestre? Una investigación desmiente a Hollywood: probablemente no habría una ola de pánico.

Cuando Orson Welles emitió en 1938 su adaptación de La guerra de los mundos, de H.G. Wells, no se esperaba que causaría tamaño revuelo. La supuesta noticia de un contacto (hostil) con una raza extraterrestre supuso un duro golpe para la tranquilidad de los habitantes de este pequeño planeta. Las comisarías de Nueva York se colapsaron con ciudadanos aterrorizados y confundidos por la emisión de radio. ¿Pasaría lo mismo si se repitiese un programa similar? ¿Cómo reaccionaríamos ante la posibilidad de encontrar vida extraterrestre? Nunca hemos estado tan cerca de descubrir que no estamos solos. ¿Qué consecuencias tendría un hipotético hallazgo en nuestra sociedad?

"Hola, terrícola"

En Independence Day, cientos de personas se reúnen bajo las enormes naves nodrizas alienígenas para darles una cálida y estúpida bienvenida que acaba con un desastroso color azul. Y lo más curioso es que probablemente es una estampa bastante realista de nuestra actitud hacia el posible contacto con extraterrestres.

No nos referimos a la posibilidad de que una raza tecnológicamente superior venga a conquistarnos, algo que es más materia de ciencia ficción. Hablamos de cómo reaccionaríamos. Desde el pánico ocasionado por Welles hasta la docilidad cruel, vista en la película, hay un espectro enorme de posibilidades.

Este es O. Welles durante la emisión de "La guerra de los mundos" adaptada.

Un reciente estudio realizado por Michael Varnum, profesor de Psicología de la Universidad Estatal de Arizona, analiza esta inusual situación. La investigación, publicada en Frontiers in Psychology, trata de diseccionar la reacción que tendría la gente al recibir la noticia de que hemos sido capaces de detectar vida extraterrestre.

"Si nos encontráramos cara a cara con la vida fuera de la Tierra, en realidad seríamos muy optimistas al respecto", explica Varnum. "Siempre ha habido mucha especulación sobre cómo responderíamos a este tipo de noticias, pero hasta ahora no se ha realizado casi ninguna investigación empírica sistemática", apunta.

Analizando el lenguaje

Para llevar a cabo su estudio piloto, el investigador analizó el lenguaje usado en noticias de periódicos y otras publicaciones donde se hablaba de potenciales descubrimientos de vida extraterrestre. Entre ellos están el hallazgo en 1996 de posibles restos fosilizados de microbios marcianos, la inquietante estructura de la "Estrella de Tabby", que tanto ha dado que hablar, o el descubrimiento de cientos de nuevos exoplanetas.

Para hacerlo, este investigador ha usado un software especializado que es capaz de encontrar patrones emocionales y sentimientos propios de los estados psicológicos del escritor. Estos programas usan complejos algoritmos de machine learning para poder llevar a cabo esta difícil tarea.

oumuamua
Crédito: ESO/M. Kornmesser

El resultado del análisis muestra que los textos tienen un carácter más positivo que negativo, mostrando expresiones y palabras que van en ese sentido. Para poder afianzar más sus resultados, el equipo realizó un estudio separado en el que pidió a más de 500 participantes diferentes que describieran sus propias reacciones y la respuesta hipotética de la humanidad ante el anuncio de que se hubiera descubierto la vida microbiana extraterrestre.

Las respuestas de los participantes fueron en la misma línea que las noticias: significativamente (una palabra que en ciencia indica análisis estadístico) más emociones positivas que negativas, tanto al hablar de sus propias reacciones como las de la humanidad en su conjunto.

El caso Welles fue una excepción

En un tercer estudio, el grupo de Varnum analizó a otras 500 personas, preguntándoles sobre noticias pasadas de descubrimientos científicos. Entre ellas se encontraban el descubrimiento de vida microbiana extraterrestre y el desarrollo de organismos sintéticos. Como esperaban, las noticias sobre vida extraterrestre fueron recibidas con una actitud muy positiva.

Sin embargo, lo más sorprendente es que se valoraron mejor que las noticias sobre biología sintética, es decir, sobre vida creada en el laboratorio. Este hallazgo por sí solo no dice nada. Pero en conjunto, esta pieza parece bastante interesante ya que nos ayuda a entender mejor el cuadro completo uniendo sus conclusiones a las obtenidas en el resto de investigaciones de Varnum, que presenta hoy los trabajos en el congreso de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia.

Los resultados del último estudio analizan además la cobertura reciente de los medios sobre la posibilidad de que el asteroide interestelar 'Oumuamua sea en realidad una nave espacial. Aquí también el equipo encontró evidencia de más emociones positivas que negativas, lo que sugiere que también podemos reaccionar mucho mejor de lo que pensamos a la hipotética noticia sobre la existencia de seres inteligentes en otras partes del universo.

vida extraterrestre

"En conjunto, todo esto sugiere que si descubrimos que no estamos solos, tomaremos las noticias bastante bien", comenta Varnum. Y es que parece que la reacción a la noticia de Welles fue un poco excesiva. Probablemente esto se deba no al imaginario contacto con vida extraterrestre, sino, más bien, a la "pequeña" cuestión de los rayos de calor y las nubes venenosas a los que hacía referencia La guerra de los mundos.

A pesar de las deleznables muestras de xenofobia y otras manifestaciones de rechazo, lo cierto es que los seres humanos, como otros primates, tendemos a ser bastante tolerantes con otros seres vivos. Incluso entusiastas. Lo que tal vez explique la satisfacción que nos generaría el saber, al fin, que no estamos solos en el universo.

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Santiago Campillo Fri, 16 Feb 2018 19:00:00 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/vida-extraterrestre-reaccion-orson-welles
Una ‘youtuber’ muere de cáncer tras afirmar haberse curado con dieta y zumos https://hipertextual.com/2018/02/youtuber-muere-cancer

El dúo de YouTube promovía en sus vídeos todo tipo de hábitos milagrosos basados en zumos y fe para curar el cáncer. Sin embargo, no funcionó muy bien con una de ellas, quien murió el pasado verano.

Liz & Mari eran un famoso dúo de YouTube con más de once millones de suscripciones a su canal. Esto se debe a lo que promueven en él: la salud a través de una alimentación sana y la fe. Pero detrás de sus buenos deseos se encuentra una creencia pseudocientífica y nada justificada que ha llevado a Mari a la muerte.

"Me he curado gracias a este zumo"

Dieta crudivegana, zumos de limón y gengibre, y mucha fe. Esa era la receta mágica de Mari para sobrevivir a un cáncer de estadio 4 (el estado más avanzado). En verano del año pasado, sin embargo, el estado de esta mujer empeoró bajo las violentas condiciones de una metástasis generalizada.

En octubre, su condición era crítica y poco después moría debido al cáncer que promulgaba no tener en varios de sus vídeos. Tras la vorágine de comentarios sorprendidos y críticos, Liz lanzó varios mensajes explicando la situación.

Pero antes de entrar en ese tema, ¿en qué se basaba la milagrosa dieta anticáncer de este dúo? En sus vídeos promulgan una suerte de recetas de zumos y comida vegana, unidos a la oración. Incluso analizaban varias máquinas de zumo y su valor como componentes curativos (por extraer mejor los nutrientes).

En sus palabras, estos zumos, como el polémico ginger blast, son capaces de sacar todas las "toxinas" del cuerpo, curando casi cualquier enfermedad. Eso, con un poco de fe y siguiendo patrones de vida saludable fueron suficientes para curar a Mari. Solo que no fue así.

En el país de los ciegos...

Apartando la triste pérdida personal de la joven YouTuber, su discurso no ha cambiado en absoluto en cuanto a su idea original: su tía, Mari, según Liz, sí que se había curado del cáncer que la aquejaba. ¿Entonces?

El problema, siempre según la youtuber, se debió a la inconsistencia de su vida. "Mi tía estaba siguiendo un estilo de dieta crudivegana", explicaba Liz. "Mi familia no está familiarizada con ese estilo de vida... Y lo que sucedió fue que, como Mari vivía con mi madre, esta comenzó a decirle que ahora necesitaba comer carne. También la convenció para usar cosas que ella no usaba. Estaba muy en contra del microondas, por ejemplo, debido al cáncer que causa, y mi madre cocinaba sus cosas usando el microondas".

Con este absurdo discurso, Liz excusa el terrible hecho de que su tía, por desgracia, ha sucumbido a una enfermedad no tratada y nada más. No existe ni una sola evidencia que apoye sus declaraciones. Todo lo que dice Liz, y mantiene en sus nuevos vídeos, es fruto de su vivencia personal.

Una vivencia que, como vemos, es completamente subjetiva y con una fuerte base pseudocientífica. No podemos saber si Mari habría sobrevivido en caso de optar por un tratamiento médico convencional en caso de que se hubiera cogido su enfermedad a tiempo.

Pero sí que podemos saber que, tras su muerte, el continuar defendiendo un patrón de vida que ha demostrado de forma tan dramática su ineficacia puede resultar pernicioso para más personas. Y es que entre los millones de seguidores que tienen, muchos han apostado por los remedios milagrosos de este dúo a costa de su salud.

Por ahora, Liz afirma que continuará sus vídeos, mostrando formas saludables de vivir y combatir las enfermedades como el cáncer a base de zumos, dieta vegana y fe. Lo peor de todo es que, a pesar de la triste historia de Mari, todavía hay quien quiere seguir sus pasos despreciando la opinión de los profesionales de la salud. Y es que ya lo dice el refrán: "En el país de los ciegos, el tuerto es rey".

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Santiago Campillo Fri, 16 Feb 2018 13:53:11 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/youtuber-muere-cancer
La NASA ordena que el robot averiado e inservible de la ISS vuelva a la Tierra https://hipertextual.com/2018/02/nasa-robonaut-iss

Robonaut, el robot que la NASA envió para ayudar a los astronautas de la Estación Espacial Internacional y averiado desde 2015, volverá por fin a la Tierra.

"Un sueño realizado". Así describió la NASA el lanzamiento de Robonaut 2, el primer robot humanoide en llegar al espacio. Sucedió el 24 de febrero de 2011, cuando la agencia consiguió enviarlo a bordo de la misión STS-133, la última del transbordador espacial Discovery. El objetivo era que el robot ayudara a los astronautas de la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés) durante la realización de sus tareas cotidianas, como la limpieza, mientras era dirigido desde la superficie terrestre. Pero algo falló estrepitosamente.

En un principio, Robonaut era tan solo un torso con una cabeza protegida por un llamativo casco dorado y unos brazos articulados. Tres años después de su lanzamiento, la NASA decidió llevar a cabo una maniobra arriesgada: añadir unas extensiones en forma de piernas al robot humanoide para facilitar su desplazamiento a través de los diferentes espacios de la ISS. La plataforma de movilidad, como se denominó a las extremidades inferiores de Robonaut, llegó en el mes de abril a bordo de una sonda de SpaceX. La reconfiguración del hardware se realizó inicialmente durante una especie de operación que duró unas catorce horas en el Centro Espacial Johnson de Texas.

La segunda parte de la actualización del hardware de Robonaut tendría lugar en la Estación Espacial Internacional. La NASA había planeado que la intervención durase unas veinte horas, pero los astronautas tuvieron que emplear el doble del tiempo previsto a lo largo de varias semanas entre el 16 de julio y el 28 de agosto de 2014. Poco después, los ingenieros que dirigían al robot humanoide se dieron cuenta de que algo había fallado: experimentó diversos fallos en los sistemas de comunicación y en los sensores, las piernas no se movían correctamente y el procesador se bloqueaba, como informa IEEE Spectrum.

Los astronautas de la ISS, en colaboración con los ingenieros que habían diseñado a Robonaut, trataron de reiniciarlo en múltiples ocasiones durante los siguientes meses. Pero su objetivo resultó imposible ya que, según vieron después, el robot acumulaba demasiada potencia en algunos actuadores y poca en otros. Los fallos estaban, literalmente, matando el proyecto en el que la agencia espacial norteamericana trabajaba desde mediados de los noventa. Desde el año 2015, el robot humanoide no servía para las tareas para las que fue diseñado, por lo que la NASA ha ordenado a su tripulación que empaquete al viejo Robonaut y lo envíe en la próxima misión para devolver diversas cargas al planeta Tierra. Se termina así su viaje, con la duda de si la agencia volverá a intentar de nuevo una iniciativa similar.

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Ángela Bernardo Fri, 16 Feb 2018 13:19:33 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/nasa-robonaut-iss
Metro de Madrid confirma la presencia de amianto en algunos vagones https://hipertextual.com/2018/02/metro-madrid-amianto-asbesto

  • El amianto es un carcinógeno de primera categoría prohibido en España.
  • La sustancia ha sido detectada en algunos vagones de las líneas 6 y 9 del metro madrileño.

Algunos de los vagones de la línea 6 y 9 del metro de Madrid contienen amianto, una sustancia clasificada como carcinógena de primera categoría y prohibida en España desde 2001. Así lo han confirmado fuentes de la compañía al diario El Mundo, que ha adelantado la noticia. La dirección asegura que este material, también llamado asbesto, se localiza en el recubrimiento de "un pequeño componente eléctrico" situado en la zona inferior de los trenes, al cual los viajeros "no tienen acceso, por lo que no supone ningún peligro".

Metro de Madrid no ha determinado el número de convoyes utilizados en la actualidad que contienen amianto. La serie de trenes afectada es la más antigua, la número 5.000, que se ha ido renovando paulatinamente. La empresa pública de transporte sí ha retirado con más diligencia los vehículos auxiliares, que se usan en labores de mantenimiento, donde se detectó la presencia de asbesto. El motivo fue precisamente el riesgo que supone para los trabajadores este peligroso producto químico, causante de tumores malignos como el mesotelioma pleural y peritoneal y cáncer de pulmón, de laringe y de ovario o de patologías como la asbestosis (fibrosis de los pulmones).

El departamento de Prevención de Riesgos Laborales de UGT ha señalado que los servicios sanitarios de la Comunidad de Madrid confirmaron a finales de 2017 un caso de cáncer en un trabajador de Metro de Madrid por la exposición prolongada a amianto. Su caso ha sido calificado como enfermedad profesional, un hecho confirmado por las fuentes de la empresa pública de transporte consultadas por El Mundo. La compañía admite que ha informado al resto de empleados y que se han realizado actividades de formación sobre cómo actuar ante la existencia de asbesto. "Se están haciendo reconocimientos médicos a todos los trabajadores que hayan podido estar en contacto con dicho material", ha explicado Teo Piñuelas, secretario general del sindicato, al periódico El Mundo.

Un carcinógeno peligroso (y muy utilizado)

El amianto o asbesto es una sustancia mineral natural (silicato fibroso) que se extrae de la roca en minas de diferentes países y que fue comercializado como crisotilo (90% producción mundial), crocidolita y amosita (5%). Durante décadas este compuesto químico fue empleado para fabricar más de 3.000 materiales distintos, aplicados en la industria textil (trajes aislantes, guantes o mangueras), la automovilística o la construcción (tejados de uralita, paneles acústicos, baldosas, pinturas o placas de falso techo), entre otros usos. La comercialización y el uso del asbesto en España como materia prima se ha ido limitando hasta su total prohibición. La exposición a amianto por materiales que fueran instalados anteriormente se contempla solo si es de forma esporádica y por debajo de los valores límite. Desde la dirección de Metro de Madrid aseguran que la sustancia está siendo sustituida allí donde se encuentra.

La exposición al amianto, según explica la Organización Mundial de la Salud, "se produce a través de la inhalación de fibras que se encuentran en el aire del lugar de trabajo, el aire cercano a puntos de producción, como fábricas que trabajan con amianto, o el aire del interior de viviendas y edificios que contiene partículas fraccionadas de amianto". De acuerdo con los datos de 2004, el cáncer de pulmón, la asbestosis y el mesotelioma provocados por exposición a este peligroso producto causaron más de 107.000 muertes. "No existe un nivel seguro de exposición, al igual que con otros contaminantes cancerígenos. Evitar la exposición al amianto es la única medida preventiva para evitar enfermedades", zanjaba el Ministerio de Trabajo en una guía de buenas prácticas.

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Ángela Bernardo Fri, 16 Feb 2018 09:40:04 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/metro-madrid-amianto-asbesto
30 años sin Richard Feynman: sus mejores frases para la historia https://hipertextual.com/2018/02/richard-feynman-frases

Se cumplen tres décadas de la muerte de uno de los científicos más influyentes de todos los tiempos. Recordemos las palabras más interesantes que nos dejó.

Tal vez sólo las personas a las que les interesa verdaderamente el desarrollo científico y el pensamiento escéptico sepan quién fue el neoyorkino Richard Feynman, físico teórico del Instituto Tecnológico de Massachusetts y la Universidad de Princeton, ganador del premio Nobel en 1965, al que se conoce sobre todo por su trabajo en mecánica y electrodinámica cuánticas, por formular los principios de la nanotecnología, por su participación en el Proyecto Manhattan para producir la bomba atómica durante la Segunda Guerra Mundial y en la Comisión Rogers, encargada de esclarecer el desastre del transbordador espacial Challenger en 1986, por su obra como divulgador de su área y por su ateísmo declarado.

Dos extraños tipos de cáncer, un liposarcoma y una macroglobulinemia de Waldenström, acabaron con su vida el 15 de febrero de 1988, justo tres décadas atrás, y se supone que sus últimas palabras recogidas fueron estas: “No me gustaría morir dos veces; es tan aburrido…”. Pero no son las únicas que nos dejó para el recuerdo en los sesenta y nueve años que estuvo paseando su serena lucidez por el mundo, sino que hay muchas otras suelen citarse y que también circulan por las redes como indicativo de por qué en los resultados de una encuesta de la revista británica Physics World, realizada en 1999, aparece entre los diez físicos más importantes de la historia.

Por ejemplo, algo tan fundamental como lo que va a continuación, que tal vez deberían tatuarse en una zona corporal bien visible todos aquellos que navegan jovialmente por las procelosas aguas de los disparates pseudocientíficos y del pensamiento mágico: “El principio de la ciencia, casi la definición, es el siguiente: «La prueba de todo conocimiento es el experimento». El experimento es el único juez de la verdad científica”. Porque, según él, “hay que tener la mente abierta, pero no tanto como para que se te caiga el cerebro”, y “capacidad experimental, honestidad en la publicación de los resultados e inteligencia para interpretarlos”, pues “hay que demostrar nuestras equivocaciones lo más rápido posible; es la única manera de avanzar”.

richard feynman
Lab.CCCB.org

Como defensor insobornable del pensamiento crítico, Feynman sabía que “lo que necesitamos es imaginación, pero imaginación encorsetada en la terrible camisa de fuerza que es el conocimiento”, que “no importa cuán hermosa sea tu conjetura, no importa cuán inteligente seas, quién hiciese la conjetura o cómo se llame. Si no está de acuerdo con el experimento, está mal”. No obstante, desconocía “lo que le pasa a la gente: no aprenden comprendiendo, aprenden de alguna otra forma, por la rutina o de algún otro modo. ¡Qué frágil es su conocimiento!”. Y se demostró capaz de comprender, en una muestra de humildad bien entendida, que “cuando un científico examina problemas no científicos, puede ser tan listo o tan tonto como cualquier prójimo, y de que cuando habla de un asunto no científico, puede sonar igual de ingenuo que cualquier persona no puesta en la materia”.

Si bien no le preocupaba, y como ateo sin la avidez exigente de que le tranquilizasen con maravillas de la revelación religiosa, se pudo tomar la incertidumbre de la vida humana con paradójica sabiduría y sosiego absoluto: “No debo tener una respuesta. No me siento aterrorizado por no conocer cosas, por estar perdido en este misterioso universo sin tener ningún propósito, que es el modo en que la realidad es, hasta donde puedo decir, posiblemente. Esto no me aterra”. Sin embargo, su conocimiento firme tampoco se podía poner en duda: “Para aquellos que no conocen las matemáticas, es difícil sentir la belleza de la naturaleza… Si quieren aprender sobre la naturaleza, apreciar la naturaleza, es necesario aprender el lenguaje en el que habla”.

Con una comparación risueña, consideraba por otra parte que “la física es a las matemáticas lo que el sexo a la masturbación”, pues “la física es como el sexo: seguro que da alguna compensación práctica, pero no es por eso por lo que la hacemos”. Y, pese a que el bueno de Feynman se comunicase con la naturaleza casi de tú a tú entonces, no se engañaba al respecto, y decía que “la mecánica cuántica describe la naturaleza como algo absurdo para el sentido común, pero concuerda plenamente con las pruebas experimentales”; y remataba: “Espero que ustedes puedan aceptar la naturaleza tal y como es: absurda”. Porque “las cosas más importantes de la naturaleza parecen ser resultado del azar o de los accidentes”, y “ni siquiera la propia naturaleza sabe qué camino va a seguir un electrón”.

richard feynman
WashingtonPost.com

Con su mente despejada, dijo sin contemplaciones: “No me parece que este universo fantásticamente maravilloso, esta tremenda gama de tiempo y espacio y diferentes tipos de animales, y todos los distintos planetas, y todos estos átomos con todos sus movimientos, etcétera, todo esto interconectado pueda simplemente ser un escenario para que Dios vea a los seres humanos luchar por el bien y el mal, que es la visión que tiene la religión. El escenario es demasiado grande para el drama”. Y es que “Dios siempre ha sido inventado para explicar misterios. A Dios siempre se lo inventa para explicar esas cosas que no entiendes. Ahora, cuando finalmente descubres cómo funciona algo, obtienes algunas leyes que le estás quitando a Dios; ya no lo necesitas más”.

Desde luego, no se andaba con circunloquios al abordar estas cuestiones. He aquí otro ejemplo pertinente: “La observación que leí en alguna parte, que la ciencia está bien siempre y cuando no ataque a la religión, fue la clave que necesitaba para comprender el problema. Mientras no ataque a la religión, no es necesario prestarle atención y nadie tiene que aprender nada”. Ni al referirse al tratamiento de las ciencias en el arte: “¿Qué hombres son poetas que podrían hablar de Júpiter si fuera un hombre, pero si es una inmensa esfera giratoria de metano y amoníaco deben permanecer en silencio?”. O a la filosofía vital de tres al cuarto: “Una persona habla con tales generalidades que todos pueden entenderlo y se considera una filosofía profunda. Sin embargo, me gustaría ser mucho más especial y ser entendido de una forma honesta, no de una forma vaga”.

Aunque, “demonios, si pudiera explicárselo a la persona promedio, no hubiera valido la pena el premio Nobel”. Y no eso solamente: “Creo que puedo decir con seguridad”, afirmó un día de asombro público, “que nadie entiende la mecánica cuántica”. Sin embargo, por encima de las dificultades numerosas y de la incomprensión reinante, su compromiso ilustrado no se alteró ni un tanto así: “Es responsabilidad nuestra hacer lo que podamos, aprender lo que podamos, mejorar las soluciones y transmitirlas a nuestros sucesores”, aseguraba. “Es responsabilidad nuestra dejar la manos libres a las generaciones futuras”. Y prosiguió de esta forma: “Es nuestra responsabilidad como científicos, sabiendo el gran progreso que proviene de una filosofía satisfactoria de la ignorancia, el gran progreso que es fruto de la libertad de pensamiento, para proclamar el valor de esta libertad, para enseñar cómo la duda no debe temerse sino ser bienvenida y debatida, y exigir esta libertad como nuestro deber para todas las generaciones venideras”. Las mismas generaciones que, de verdad, estamos y estaremos siempre en deuda con el gran Richard Feynman.

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César Noragueda Thu, 15 Feb 2018 22:15:38 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/richard-feynman-frases
La controversia del azúcar continúa: ¿hubo una conspiración de la industria? https://hipertextual.com/2018/02/azucar-industria-intereses-manipulacion

El año pasado las acusaciones volaban contra de la industria del azúcar y su intento de ocultar estudios contrarios a sus intereses. Pero ¿y si en realidad la polémica se debieran a la falta de contexto?

A finales del pasado año, un estudio ponía de manifiesto un hecho bochornoso: la industria del azúcar ocultó allá por los años sesenta una suerte de investigaciones que indicaban que esta sustancia es más perjudicial para la salud de lo que pensábamos. Tras la polémica generada y las acusaciones vertidas, un grupo de investigadores ha querido esclarecer más los hechos. Sus conclusiones son distintas a lo que creíamos en un primer momento. ¿De verdad hubo una conspiración dirigida por la industria del azúcar para lavar su nombre?

"No hubo una conspiración del azúcar"

Con minuciosidad y mucho cuidado, así han revisado todas las evidencias disponibles los historiadores de la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia y la Universidad de la Ciudad de Nueva York. Y es que a raíz de los documentos descubiertos en Harvard durante el año pasado, los dedos no dejan de señalar acusadores.

Según estos informes, recordemos, varias investigaciones financiadas por la International Sugar Research Foundation, o ISRF (antes solo SRF), fueron suspendidas o enterradas en el momento en el que los resultados parecían no convenir a la industria. Otra de las acusaciones era, precisamente, que este supuesto grupo de presión habría redirigido la atención hacia las grasas.

Esto habría provocado cambios en la legislación y la puesta en marcha de campañas de prevención contra las grasas, desviando las acciones contra el azúcar, algo muy conveniente para su industria. Sin embargo, los historiadores ven el problema de distinta manera.

"No hay evidencia de que realmente ocurriera. No existe el 'arma del crimen' que algunos quieren ver. No hubo 'conspiración del azúcar', al menos no una que hayamos identificado", explican David Merritt Johns y Gerald M. Oppenheimer, autores de un reciente estudio aparecido en Science. ¿Entonces? El problema, según apuntan, estaría en el contexto.

El problema del contexto

Volvamos a la acusación de que la industria del azúcar pagó a los científicos en la década de 1960 para restar importancia al vínculo entre el azúcar y las enfermedades cardíacas y enfatizar los peligros de la grasa en la dieta. Sin embargo, esta conclusión se extrae de los documentos descubiertos en los archivos históricos.

Pero los autores argumentan que, en realidad, se ha malinterpretado la secuencia de eventos. A mediados de la década de 1960, explican, los científicos de nutrición de Harvard, dirigidos por el doctor Mark Hegsted, acababan de completar un estudio que demostraba que consumir grasas saturadas de alimentos como la mantequilla elevaba los niveles de colesterol, para consternación de la industria láctea, que había financiado la investigación.

azlucar
Marcos Mesa Sam Wordley | Shutterstock

En este estudio también se analizaba el impacto del azúcar, pero su efecto, según la investigación, era nimio en comparación. Más tarde, la industria azucarera financió varias investigaciones en Harvard para revisar la literatura y elaborar sus teorías en base a estos hallazgos.

Esto, sin embargo, ocurrió después de que el paradigma científico en contra de las grasas ya estuviera asentado, indican los autores, y no al revés. Cuando se realizaron los estudios, el azúcar no jugaba casi ningún papel en la dieta porque la atención estaba centrada en las grasas. Por tanto, el valor de las investigaciones se subestimó. Si se hizo bajo el prisma del conflicto de intereses es más difícil de saber.

Una era marcada por el conflicto de intereses

Volvamos a los sesenta. Por aquel entonces, la American Heart Association y el Gobierno de EE.UU. adoptaron una actitud sobre las grasas basada en investigaciones de vanguardia, que incluía estudios pioneros para la época. A su lado, el azúcar merecía poca consideración por lo que el controvertido estudio 259 y similares, apuntan los investigadores, sencillamente no tendrían el mismo interés.

Al fin y al cabo, las afirmaciones de que el azúcar causaba enfermedades del corazón tenían mucho menos apoyo empírico y experto. Algo muy conveniente para la industria del azúcar, por supuesto. Pero entonces, ¿por qué los autores de Harvard no revelaron en su momento que habían sido financiados por la industria azucarera?

Este hecho era bastante común en la época, explican los autores del nuevo estudio. Tal información financiera no era obligatoria. Es más, enfatizan que las colaboraciones investigadoras con la industria alimenticia eran omnipresentes entre los años cincuenta y sesenta, algo mucho menos común y más controlado hoy día.

industria del tabaco
Como si fuera lo más normal del mundo, estos dos anuncios muestran a profesionales sanitarios como médicos o enfermeros consumiendo tabaco o refrescos azucarados en los hospitales.

Tanto los partidarios de la hipótesis del impacto de la grasa en la dieta como los defensores de la teoría del azúcar recibieron financiación de las empresas de alimentos que buscan defender ciertos intereses. Johns y Oppenheimer señalan que el Consejo Nacional de Productos Lácteos financió estudios clave para tratar de limpiar la imagen de la grasa en la dieta, lo que plantea dudas sobre el impacto global de la industria azucarera.

Pero, a pesar de lo oscuro de todo este debate, los historiadores han dejado claro que ellos no tienen conflicto de interés alguno ni quieren defender a la industria del azúcar. "Lo único que buscamos es exponer las tácticas mercantiles de dudosa intención. Creemos que es un error demonizar, casi de forma refleja, a los científicos y sus investigaciones cuando hay evidencia de financiación privada", explican.

"Nuestro análisis ilustra cómo las narrativas conspirativas en la ciencia pueden distorsionar el pasado al servicio de las causas contemporáneas y oscurecer la genuina incertidumbre que rodea los aspectos de la investigación, perjudicando los esfuerzos para formular buenas políticas basadas en la evidencia".

El azúcar y la salud

Por último, es importante señalar que el azúcar, a día de hoy, cada vez muestra más su cara amarga. El consumo excesivo de esta sustancia se relaciona con todo tipo de enfermedades, especialmente con la epidemia más extendida del mundo: la obesidad. A pesar de ello, todavía hay intentos de mitigar su impacto a nivel de medios.

Poco a poco la sociedad se está percatando de que nuestro consumo es terriblemente excesivo, algo que ha conseguido empeorar nuestra salud a muchos niveles. Estudios como el de California, e incluso este corrigiendo el anterior, ayudan a que seamos más conscientes del peligro que supone el exceso de consumo. Pero su reducción solo se conseguirá gracias a la puesta en marcha de medidas institucionales y a una mayor educación de la sociedad. Todo ello con la única intención de que podamos ganar en calidad de vida.

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Santiago Campillo Thu, 15 Feb 2018 19:30:17 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/azucar-industria-intereses-manipulacion
El primer kit diagnóstico basado en CRISPR cabe en una minúscula tira de papel https://hipertextual.com/2018/02/crispr-cas-diagnostico-medico-doudna-zhang

La competición por CRISPR-Cas continúa: los científicos detrás de la edición genómica vuelven a sorprender al mundo con sus aplicaciones en diagnóstico médico.

Hace algo más de treinta años, el grupo de Atsuo Nakata encontró una extrañas repeticiones en el ADN de Escherichia coli, una bacteria fecal utilizada en los laboratorios de todo el mundo. Durante los meses siguientes, diferentes grupos de investigadores descubrieron las mismas secuencias repetidas en el genoma de distintas bacterias. Uno de ellos, el español Francis Mojica, no solo determinó la existencia de las mismas repeticiones en microorganismos de las salinas de Santa Pola (Alicante), sino que también les puso nombre. El acrónimo de CRISPR, que se refería a las unidades que se repetían de forma enigmática en los genomas microbianos, protagonizaría tiempo después la mayor revolución en Biología del siglo XXI.

Aquellas extrañas repeticiones formaban en realidad parte de un complejo sistema que las bacterias utilizan para defenderse del ataque de virus. Las secuencias repetidas de CRISPR se combinaban con otros elementos, el más importante de ellos llamado Cas, para trenzar un bisturí a nivel molecular con el que los microorganismos podían cortar el material genético de los virus y así evitar su infección. Lo hacían de forma parecida a la inmunidad adaptativa de organismos superiores, que desarrollan anticuerpos para protegerse de los patógenos. De este modo, las bacterias son capaces de reconocer a los virus que las atacan, guardar un fragmento de su genoma en su propio ADN y, tiempo después, cuando las partículas víricas tratasen de infectarlas de nuevo, activar el bisturí para parar el ataque.

El sistema CRISPR-Cas pasó desapercibido para la mayoría de investigadores —con permiso de los microbiólogos— hasta 2012. Fue entonces cuando dos científicas, Jennifer Doudna y Emmanuelle Charpentier publicaron unos sorprendentes resultados: estas herramientas procedentes de las bacterias también podían servir para cortar y pegar el ADN. Su idea, apoyada por un trabajo posterior de Feng Zhang, abrió la puerta de la edición genómica, es decir, la posibilidad de modificar el ADN de forma rápida, precisa, segura y eficaz. Desde entonces, los científicos se han centrado en aplicar el editor genómico en diferentes ámbitos, con especial interés en medicina, donde CRISPR-Cas está siendo estudiado como posible terapia génica contra diversas enfermedades. Pero las esperanzas no terminan ahí.

CRISPR
Jennifer Doudna/UC Berkeley

Diagnóstico médico basado en CRISPR-Cas

Enfrentados en una cruenta guerra de patentes por el bisturí molecular, los grupos de Jennifer Doudna y Feng Zhang continúan trabajando de forma independiente en sus respectivos laboratorios de California y Massachusetts. Ambos científicos, considerados como grandes candidatos a los premios Nobel de Medicina y de Química, han centrado recientemente su atención en las aplicaciones que podría tener CRISPR-Cas en el terreno del diagnóstico médico. Una posible utilización que ampliaría de forma exponencial un mercado, el de la edición genómica, que fue estimado en el pasado en 46.000 millones de dólares.

Zhang y Doudna presentan hoy dos trabajos independientes en la prestigiosa revista Science donde muestran el potencial de CRISPR para detectar enfermedades tan variadas como el dengue, el zika o la infección por el virus del papiloma humano. El grupo de Feng Zhang muestra en el primer estudio un kit de diagnóstico basado en CRISPR que emplea cuatro proteínas Cas diferentes, procedentes de cuatro bacterias distintas. Su resultado, que amplía las posibilidades del sistema SHERLOCK también presentado en Science el año pasado, consiste en una fina tira de papel que puede detectar cuatro secuencias diana diferentes mostrando cuatro colores distintos en el caso de que el test salga positivo.

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Crédito: Laboratorio de Zhang / MIT / Universidad de Harvard.

“Es un resultado sorprendente, una nueva vuelta de tuerca”, reconoce Lluís Montoliu, investigador del Centro Nacional de Biotecnología (CNB-CSIC), que no ha participado en el trabajo. El equipo de Zhang ha conseguido sacar “partido de algo que debería haber sido un desastre”, ya que el año pasado se dieron cuenta de que la proteína Cas13a, similar a la enzima Cas9 —que se usa normalmente en edición genómica—, “se vuelve loca una vez que se activa y comienza a cortar moléculas de ARN”. “Mezclaron secuencias de ARN pegadas a un fluorocromo, que puede brillar una vez que es cortado. Cuando 13a identificaba la secuencia diana, también liberaba la fluorescencia. La presencia de ese brillo nos decía que se había detectado la secuencia objetivo”, explica Montoliu a Hipertextual.

Tras los resultados presentados hace menos de un año, Feng Zhang ha logrado mejorar el método transformándolo en un sistema de diagnóstico múltiple. Las cuatro proteínas que emplea ahora como bisturí cortan unas letras del ARN antes que otras, de forma que, construyendo unas ‘moléculas trampa’, han conseguido mezclar todos los indicadores en un mismo tubo con cuatro brillos diferentes, en función de la secuencia que haya detectado el sistema.

“Es sorprendente, además logra hacerlo con un método de química seca", similar al que se emplea en un test de embarazo o en la reciente prueba del VIH. "Consiste en una tira de papel que, en presencia de sangre u orina, mostraría a simple vista una raya o dos en el caso de que el resultado fuera positivo”, comenta Montoliu por teléfono. La sensibilidad lograda por Zhang además es “extraordinaria”, al alcanzar el nivel attomolar (10^-18), un resultado que consiguen gracias a que emplean la amplificación del material genético. Es decir, los científicos del Instituto Broad del MIT y la Universidad de Harvard ‘fotocopian’ las secuencias para haya más moléculas complementarias antes de probar que su kit diagnóstico funciona.

Jennifer Doudna, a la zaga en diagnóstico

El segundo trabajo publicado hoy en Science corresponde al grupo de Jennifer Doudna. Su equipo da a conocer los “efectos inesperados” que tiene la proteína Cas12a, un elemento descubierto por Zhang y que este también emplea en su kit de diagnóstico. Una vez que esta pieza del bisturí molecular corta las dos hebras del ADN, también es capaz de cortar moléculas de una sola cadena. Un resultado que no perjudica a la edición genómica tradicional, pero que puede ser aprovechada en diagnóstico médico, defiende Doudna. Exactamente el mismo resultado que Zhang, obtenido de forma independiente, y que han aprovechado para detectar virus del papiloma humano, relacionado con algunos tipos de tumores malignos como el cáncer de cuello de útero.

“Destacaría mucho el trabajo de Zhang, ya que incorpora el de Doudna y además añade más cosas”, opina Montoliu. A su juicio, el estudio de la catedrática de la Universidad de California no sería comparable al publicado hoy por el investigador del Instituto Broad… “sino fuera porque es Doudna”. “De forma similar convierte [a la proteína] en un sistema de diagnóstico, incorpora un fluorocromo también para que cuando [el bisturí] corte empiece a brillar”, explica el científico del CNB-CSIC. El equipo de Jennifer Doudna, al igual que el de Zhang, usa el truco de la amplificación de las secuencias genéticas antes de realizar la detección, una estratagema sin la que ambos métodos de diagnóstico no funcionarían del todo bien.

“Hay un trabajazo detrás de los dos laboratorios. Son unos cracks, esto es pura investigación básica”, aplaude Lluís Montoliu en conversación telefónica con Hipertextual. Con sus estudios en Science, los grupos de Doudna y Zhang, enfrentados y unidos para siempre por la edición genómica, demuestran de nuevo el potencial de CRISPR-Cas y ofrecen una nueva esperanza en medicina. La de convertir herramientas procedentes de seres vivos tan simples como las bacterias en un arma para diagnosticar enfermedades de manera sencilla y barata, con kits de detección portátiles que pudieran ser empleados en casi cualquier parte del mundo.

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Ángela Bernardo Thu, 15 Feb 2018 19:14:47 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/crispr-cas-diagnostico-medico-doudna-zhang
Una misión de la NASA confirma la existencia de casi cien nuevos exoplanetas https://hipertextual.com/2018/02/nasa-exoplanetas-kepler-k2

  • Científicos confirman la existencia de 95 nuevos mundos fuera del sistema solar.
  • La misión Kepler K2 de la NASA también ha encontrado la estrella más brillante observada hasta ahora orbitada por un exoplaneta validado.

Desde que hace algo más de veinticinco años se descubriera el primer mundo fuera del sistema solar, la investigación sobre los exoplanetas nos ha permitido encontrar nuevos candidatos para la búsqueda de vida extraterrestre. Un total de 3.600 planetas han sido catalogados hasta la fecha utilizando diferentes instrumentos, tanto en el espacio como en la superficie terrestre. Este particular inventario astronómico se amplía hoy gracias al trabajo de una treintena de científicos de diversas instituciones, entre ellas la NASA, que han confirmado la existencia de nuevos mundos fuera de los confines del sistema solar.

Sus resultados han sido posibles gracias a la misión K2, la iniciativa que impulsó la agencia espacial norteamericana tras el accidente del telescopio Kepler en 2013, cuatro años después de su lanzamiento al espacio. Por aquel entonces, el instrumento perdió dos de los cuatro volantes de inercia, que ayudaban a estabilizarlo y ajustar la dirección de sus lentes. La NASA decidió que no arreglaría el telescopio espacial Kepler y comenzó a buscar ideas alternativas para aprovechar la plataforma astronómica con la que buscar exoplanetas.

La sucesora de Kepler en busca de exoplanetas

Una de las propuestas es precisamente la misión Kepler K2, que en lugar de apuntar siempre a la región de Cygnus, según explicó el astrofísico Daniel Marín, comenzaría a observar varias zonas en períodos de 75 días. Aunque su precisión es inferior a la diseñada inicialmente, este proyecto ha permitido a la agencia aprovechar en lo posible las capacidades del instrumento con los dos giróscopos. Las campañas de observación impulsadas desde entonces por la NASA han permitido detectar nuevos candidatos fuera del sistema solar. La última, utilizada por el equipo de Jennifer G. Winters, ha logrado analizar y confirmar la existencia de casi un centenar de exoplanetas.

"Empezamos analizando 275 candidatos, de los que 149 fueron validados como exoplanetas reales. Se ha probado que 95 de estos mundos eran nuevos descubrimientos", explica Andrew Mayo, estudiante de doctorado en el Instituto Nacional del Espacio de la Universidad Técnica de Dinamarca. "Hemos realizado esta investigación desde que se dieron a conocer los primeros datos de la misión K2 en 2014", aclara el primer autor del trabajo, publicado hoy en la revista Astronomical Journal. Los mundos fuera del sistema solar anunciados hoy respaldan el éxito de la estrategia alternativa que tuvo que idear la NASA, ya que desde entonces la misión K2 ha logrado descubrir casi 300 planetas fuera del sistema solar. El telescopio Kepler, desde su lanzamiento y hasta la actualidad, ha permitido detectar más de 5.100 candidatos planetarios, que deben ser analizados en detalle antes de poder confirmar que se trata de exoplanetas reales.

El instrumento utiliza el conocido método del tránsito, el más empleado en la actualidad para buscar mundos fuera de las fronteras del sistema solar. Esta técnica consiste en registrar los cambios en la luz que llega de una estrella por culpa de la sombra de un exoplaneta cuando este cruza frente a su astro. Estas disminuciones de la luz son pistas que indican que puede haber un mundo lejano, pero que deben examinarse de cerca para que los candidatos sean validados y así confirmar que en realidad son exoplanetas. "Hemos descubierto que algunas de las señales estaban causadas por sistemas múltiples de estrellas o ruido de la nave espacial. Pero también hemos conseguido detectar planetas con dimensiones que van desde el tamaño de la Tierra hasta el de Júpiter y otros mundos más grandes", afirma Mayo.

Uno de los mundos catalogados ahora gira alrededor de un astro muy brillante, denominado HD 212657, en una órbita de solo diez días. Esta es la estrella con más brillo detectada hasta la fecha por la misión Kepler y su sucesora K2 que aloja un exoplaneta confirmado. "Los mundos alrededor de astros brillantes son importantes porque los astrónomos pueden aprender mucho de ellos desde los observatorios terrestres", sostiene el primer autor del estudio. Mayo también ha destacado la importancia de estas investigaciones, que nos permiten entender mejor la naturaleza de estos mundos lejanos, además de conocer mejor "nuestro propio sistema solar en un contexto galáctico".

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Ángela Bernardo Thu, 15 Feb 2018 15:00:01 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/nasa-exoplanetas-kepler-k2
Un vídeo en tiempo real muestra cómo se reparan las neuronas tras sufrir un daño https://hipertextual.com/2018/02/neuronas-mielina-reparacion

  • Graban por primera vez en tiempo real cómo se reparan las vainas de mielina.
  • La destrucción de estas cubiertas protectoras de las células nerviosas se relaciona con enfermedades neurodegenerativas como la esclerosis múltiple.

Investigadores de la Universidad Técnica de Múnich han conseguido observar en directo por primera vez cómo se forman y se regeneran las vainas de mielina. Estas estructuras son el envoltorio que recubre las fibras nerviosas. Ante cualquier tipo de daño, como ocurre en el caso de la esclerosis múltiple, la capa protectora se destruye provocando que las neuronas pierdan su capacidad de transmitir los impulsos eléctricos desde y hasta el cerebro. Entre otras enfermedades relacionadas con el ataque a las capas de mielina también destacan el síndrome de Guillain-Barré y la leucodistrofia hereditaria.

La destrucción de las vainas de mielina, en la que influyen factores genéticos, inmunológicos y ambientales, se relaciona con síntomas como la fatiga, la falta de equilibrio, las dificultades para hablar, los temblores y las alteraciones cognitivas y visuales que sufren los pacientes con esclerosis múltiple. Entender cómo las neuronas son capaces de reparar estas estructuras protectoras es un paso fundamental para comprender el desarrollo de las enfermedades neurodegenerativas y, tal vez algún día, desarrollar terapias que puedan curar este tipo de patologías.

En tiempo real: cómo se reparan las neuronas

El equipo de Tim Czopka, del Instituto de Biología Celular Neuronal de la Universidad Técnica de Múnich utilizó pez cebra para llevar a cabo sus estudios. Este modelo de experimentación es un organismo simple idóneo para investigar el sistema nervioso, debido a la transparencia de sus tejidos durante las primeras fases de desarrollo y su precio, disponibilidad y facilidad de cultivo en los laboratorios, tal y como explican los investigadores Carlos del Río-Bermúdez y Karl Ægir Karlsson, no relacionados con el presente trabajo.

Los científicos de Múnich centraron su atención en la médula espinal del pez cebra, utilizando primero nuevos marcadores biológicos o señuelos para analizar cómo se formaban las vainas de mielina alrededor de las fibras nerviosas. Los patrones característicos en la construcción de estas estructuras protectoras de las neuronas de este organismo experimental, llamado Danio rerio, se determinan en una fase temprana —durante los tres primeros días—, según los resultados publicados en un artículo en la revista Current Biology. Aunque los segmentos de mielina continúan creciendo mientras el cuerpo del pez cebra aumenta de tamaño, el patrón de formación de la mielina se mantiene en el tiempo.

A continuación, el grupo de Tim Czopka decidió destruir los segmentos de mielina. "Lo que pasó a continuación nos sorprendió. Después de eliminar dichas regiones, las capas protectoras comenzaron a remodelarse de forma dinámica. Al final, el daño se reparó y en la mayoría de los casos se mantuvo el patrón de formación original", explica el investigador principal. Las neuronas consiguieron regenerar las vainas de mielina que protegen sus axones, las prolongaciones de las células nerviosas que conducen el impulso eléctrico. Lo hacían, según el trabajo publicado en Current Biology, siguiendo una serie de etapas: primero, los segmentos adyacentes se expandieron para cerrar el espacio donde había ocurrido la ablación; posteriormente, se formó un nuevo segmento entre ellos y se redujeron hasta alcanzar su tamaño original.

Tras grabar el vídeo en tiempo real donde muestran cómo se reparan las neuronas, el equipo de científicos se preguntó cómo se controlaba exactamente el proceso de regeneración de las vainas de mielina. "Nuestras observaciones sugieren que no son los oligodendrocitos [un tipo de células implicadas en la formación de mielina] quienes deciden cómo se forman, sino los axones. Se podría decir que conocen mejor qué patrón se necesita para que las señales se transmitan a una velocidad óptima", asegura Tim Czopka. Su equipo trabaja en la actualidad para determinar qué papel juegan exactamente estas prolongaciones nerviosas en la generación y reparación de la mielina, lo que podría ayudarnos a entender el control de este proceso y dar lugar, tal vez en un futuro, a nuevas estrategias terapéuticas contra la esclerosis múltiple.

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Ángela Bernardo Thu, 15 Feb 2018 11:24:56 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/neuronas-mielina-reparacion
El cáncer puede atacar a los niños, pero no solo por culpa de la herencia #CáncerInfantil https://hipertextual.com/2018/02/cancer-infantil-que-es-causas-tipos-sintomas

  • Se diagnostican cerca de 1.400 casos de cáncer en menores de dieciocho años anualmente en España.
  • Las mutaciones genéticas que se heredan de padres a hijos no son la única razón que explican la aparición de estos tumores malignos.

El 15 de febrero se celebra el Día Internacional contra el Cáncer Infantil, una fecha pensada para concienciar y sensibilizar a la sociedad sobre los problemas que padecen los más pequeños que se enfrentan a un tumor maligno y recordar las necesidades médicas y sociales que tienen en su vida diaria. Anualmente cerca de 1.400 personas menores de dieciocho años son diagnosticadas de cáncer, una enfermedad calificada como "rara" por su baja incidencia en España, aunque constituya la principal causa de muerte en individuos de menos de catorce años.

Según el Instituto Nacional del Cáncer de Estados Unidos (NIH, en inglés), "los índices de mortalidad por cáncer infantil han bajado en casi 70% en las últimas cuatro décadas", unas cifras que son similares a las observadas en otros países desarrollados, incluido el nuestro. De acuerdo con la Sociedad Española de Hemato-Oncología Pediátrica, la tasa de supervivencia a cinco años del cáncer infantil alcanza el 80%, un porcentaje todavía insuficiente. A nivel europeo, se estima que más de medio millón de ciudadanos son supervivientes de un tumor durante la infancia o la adolescencia, un número que ascenderá al millón de personas entre 2020 y 2025.

Qué es el cáncer infantil y por qué ocurre

Al igual que otros tumores malignos, el cáncer en los más pequeños ocurre cuando algunas células del organismo empiezan a dividirse y proliferan sin ningún control. En individuos más mayores, esta enfermedad se relaciona con el envejecimiento, ya que a medida que van pasando los años, mayores mutaciones pueden acumularse en nuestro genoma incrementando el riesgo de que aparezcan células malignas. Recientemente, sin embargo, la Sociedad Española de Oncología Médica alertaba de que el 40% de los casos de cáncer son evitables con hábitos saludables realizando ejercicio físico, manteniendo una dieta equilibrada o evitando el consumo de alcohol y tabaco.

¿Qué ocurre en el caso de los más pequeños? Las causas del cáncer infantil pueden deberse a múltiples factores. Por un lado, el desarrollo embrionario es la etapa de la vida donde más proliferación celular sucede, por lo que en ocasiones pueden darse fallos en la maquinaria genética dando lugar a la aparición de diversas patologías, entre otras el cáncer infantil. Por otro, existen algunas mutaciones genéticas que los niños y los adolescentes pueden haber heredado de sus progenitores, y que explican el desarrollo de los tumores malignos a una edad temprana.

cáncer infantil
frantab | Shutterstock

Según datos del NIH, aproximadamente el 5% de los cánceres en niños están provocados por una mutación que se ha transmitido por la herencia genética entre padres e hijos. Por ejemplo, en el caso del retinoblastoma, un tumor que aparece en los ojos, se calcula que en el 25-30% de los casos se debe a una mutación hereditaria en el gen RB1; sin embargo, este tipo de cáncer solo representa un 4% del total de diagnósticos de cáncer infantil en menores de catorce años. Pero los genes que heredamos de nuestros progenitores no son los únicos culpables de la aparición de células cancerosas.

A día de hoy, los científicos continúan trabajando para encontrar nuevos factores que contribuyan a aumentar el riesgo de este tipo de tumores. Los más frecuentes en niños de cero a catorce años son las leucemias, el cáncer de encéfalo y otros del sistema nervioso central, y los linfomas. Dentro del primer grupo, se han hecho estudios que muestran que la radiación ionizante puede estar detrás del desarrollo de una leucemia y otros tipos de cáncer, tal y como sucedió en los casos de niños y adolescentes expuestos a las denotaciones de la bomba atómica durante la II Guerra Mundial o a los accidentes en centrales nucleares como la de Chernóbil. Otros parámetros que todavía se investigan son la exposición a pesticidas o a agentes infecciosos durante la infancia y adolescencia o a sustancias cancerígenas durante la época prenatal. La celebración del Día Internacional contra el Cáncer Infantil recuerda también la necesidad de seguir investigando para esclarecer el porqué de este tipo de enfermedades.

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Ángela Bernardo Thu, 15 Feb 2018 08:15:48 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/cancer-infantil-que-es-causas-tipos-sintomas
En esta sima puedes tocar las paredes de dos continentes que se están separando https://hipertextual.com/2018/02/fisura-silfra

Silfra es un lugar muy especial, en Islandia. En esta vieja fisura se ve a dos continentes distintos separándose lenta pero inexorablemente. Un sitio magnífico para ver la tectónica de placas en acción.

Islandia es famosa por muchas razones, entre ellas se encuentra el ser una tierra extraña y sorprendente. Otra, tal vez menos conocida pero igual de impresionante, es por sus magníficas aguas. Y dentro de ellas está la fisura de Silfra. ¿Y qué tiene de especial? En nuestro redondo mundo, a veces es difícil observar los límites, pero si algo impresiona de esta grieta es que a un lado y al otro se encuentran dos continentes distintos claramente identificados.

Nadando entre continentes

La fisura de Silfra es conocida como uno de los mejores sitios de buceo en el mundo. La primera de las razones es la increíble claridad de sus aguas, cuya visibilidad llega prácticamente a los 100 metros. La segunda, y probablemente la más especial, es que se puede nadar entre dos continentes, literalmente.

América del Norte y Eurasia son dos enormes placas tectónicas que en estos momentos están separándose lentamente, a un ritmo de dos centímetros por año, más o menos. Y esta separación ha pillado entre medias a Islandia. Su impresionante paisaje no deja lugar a dudas: lo que dice la teoría es cierto.

Fisura de Silfra
Fisura de Silfra. Fuente. Wikimedia.

Poco a poco un terreno se aleja del otro en direcciones opuestas, pero la fisura es relativamente reciente. Así que todavía podemos tocar con las manos la pared de estos dos continentes distintos, ¡a la vez!

Además, como decíamos, el agua del Langjökull, un cercano glaciar, se filtra entre la red de cuevas y fisuras, lo que proporciona un escenario único para poder bucear, convirtiendo a este espacio en uno de los favoritos para losde buceadores de todo el mundo.

Repasando la tectónica de placas

En lo más profundo de nuestro planeta, las sustancias que lo componen están en su mayoría fundidas. Pero en nuestra superficie, que alcanza varios kilómetros de profundidad, el lecho de roca es sólido. Para que nos hagamos una idea, es como una placa flotando sobre un lecho viscoso.

Parte de ese lecho también se funde, lo que crea un ciclo interno que hace que la masa magmática arrastre las placas en una u otra dirección. Esto hace que la superficie choque entre sí o se desgarre. Aquí vemos la base de la tectónica de placas, que explica buena parte de la actividad geológica de nuestro planeta.

Placas tectónicas.
Placas tectónicas. Fuente: Wikimedia.

Cuando estas placas colisionan en un punto, aunque lo hacen muy lentamente, su energía es catastrófica. Estas zonas son conocidas por ser muy activas geológicamente, con frecuentes sismos y una vulcanología muy común y viva. Normalmente, una placa "subduce" con respecto a la otra.

Esto quiere decir que se hunde bajo su convergente. En el caso contrario, como en Silfra, las placas se desgarran y se separan. Al ir alejándose, esta cubierta se irá distanciando, creando una falla y un espacio entre las mismas. Así es como se creó la fisura de Silfra.

El futuro de la fisura de Silfra

¿Qué le depara a esta formación geológica? Como siempre decimos, el futuro es muy difícil de predecir. Sin embargo, sabemos que las placas se están desgajando. La filtración del agua y su llenado es fruto de unos miles de años. ¿Qué ocurrirá cuando pasen millones?

Probablemente la fisura se haga más y más profunda y quede rellena con los sedimentos circundantes. A su vez, los bordes irán erosionándose. Con el tiempo, los acantilados darán paso a las playas y, la fisura, al mar. Pero eso solo si tiene tiempo de sobra y las placas se alejan los suficiente.

Falla de San Andrés.
Falla de San Andrés. Fuente: Wikimedia.

A día de hoy vemos las consecuencias de esta interacción de placas en varios puntos. Uno de los más importantes es la famosa falla de San Andrés, cuyas vistas son espectaculares. Y es que esta falla se forma en el límite tectónico entre la placa Norteamericana y la placa del Pacífico. Y a diferencia de Silfra, el movimiento es lateral.

Silfra.
Silfra. Fuente: Wikimedia.

El mundo, como vemos, sigue transformándose. A pesar de que nos parezca estático y quieto, esta es una ilusión debida a los enormes tiempos geológicos, mucho más grandes de lo que cualquier ser vivo pueda considerar. Está claro que no podemos predecir con seguridad el futuro de la fisura de Silfra. Pero que no permanecerá así para siempre, es un hecho.

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Santiago Campillo Thu, 15 Feb 2018 01:10:59 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/fisura-silfra
Este domingo, SpaceX pondrá en órbita el satélite español Paz https://hipertextual.com/2018/02/paz-falcon9

Este domingo por fin entrará en operaciones después de dos intentos fallidos de lanzamiento en 2012 y 2016.

Ya hay programado un nuevo lanzamiento de SpaceX. Estaba previsto entre el 9 y el 17 de febrero, y a falta de unos días para cumplir el plazo máximo, es posible que llegue unos días más tarde. De hecho, la primera idea era que el Falcon 9 saliese a órbita el pasado 30 de enero. Pese a que SpaceX, la compañía espacial de Elon Musk, no ha querido hacer ningún comentario oficial, un comunicado de prensa de Vandenberg Air Force Base, base desde la que se realizará el lanzamiento, había previsto inicialmente el momento para este sábado a las 6:17 a.m. hora del Pacífico. Sin embargo, posteriormente se ha retrasado el envío al espacio del satélite español Paz para el domingo 18 de febrero a las 15:17 h (hora peninsular).

Apenas unas semanas después del éxito mundial de la compañía espacial, momento en el que el magnate fue capaz de poner a prueba uno de sus primeros pasos para llegar a Marte, se produce el siguiente lanzamiento. El Falcon Heavy, compuesto por tres Falcon 9 y hermano pequeño del Big Falcon Rocket que habrá de ir a Marte en unos pocos años, fue capaz de salir de la atmósfera terrestre y volver a Tierra. Al menos dos de sus tres cohetes, habiendo perdido uno de ellos en el océano. Mientras, en el espacio, SpaceX regalaba una de las imágenes que seguro marcan el año 2018: un Tesla Roadster pilotado por Starman. Una manera de probar que el Falcon podía llevar carga útil al espacio, así como la resistencia del traje de los futuros habitantes de Marte. El coche, por su lado, tenía la misión de llegar a orbitar Marte, aunque su trayectoria parece que ha tomado rumbo a Ceres.

En cualquier caso, el nuevo lanzamiento de Space X es llamativo por tres motivos. El Falcon 9 encargado de esta operación no es un novato en la cuestión de los lanzamientos; este ya salió a órbita hace meses y regresó intacto a su plataforma de aterrizaje.

Por otro lado, está la carga del lanzamiento. El Falcon portará dos cargas secundarias: dos pequeños satélites, Microsat-2A y Microsat-2B, propiedad de la misma compañía del magnate. Su objetivo, que durará no más de 20 meses por la escasa vida útil de los aparatos, es demostrar que la compañía no solo es capaz de iniciar su carrera a Marte, sino también ofrecer servicios de comunicaciones por Internet de banda ancha por satélite. De nuevo, con el objetivo puesto en la carrera a Marte y en controlar todas las incógnitas que su misión propuesta para no más tarde de 2024 que, en ese caso, aborda la cuestión de las comunicaciones. La intención de la tecnológica, además, es desplegar una constelación completa de satélites propios capaces de proveer de red y que suponga un flujo continuo de ingresos que sean capaces de subvencionar los caros lanzamientos de la compañía.

Paz, el satélite español, la carga principal del Falcon 9

Propiedad del Gobierno español y diseñado para captar imágenes de la Tierra desde la escala de un solo metro desde su órbita polar.

Bajo el ala del Ministerio de Defensa, Paz fue encargado a hisdeSAT en 2007 con el objetivo de servir a las Fuerzas Armadas en sus necesidades de observación de imágenes terrestres en alta resolución. Vigilancia terrestre, control de fronteras, catástrofes, gestión de crisis... son solo algunos de sus objetivos. Bajo cualquier condición climatológica, Paz está preparado para tomar imágenes tanto de noche como de día. 100 imágenes por día y cubriendo un área de 300.000 kilómetros cuadrados, se espera que la vida útil de este proyecto sea de unos 5 años aproximadamente. Asimismo, tardará unas 24 horas en cubrir la revista de toda la Tierra por su estratégica posición cerca del Polo. El proyecto, aún por determinar su coste total, asciende a unos 160 millones de euros aproximadamente.

Con dos lanzamientos cancelados a sus espaldas, el primero de ellos en 2012 por problemas políticos con Rusia (país elegido para el lanzamiento), por un enfriamiento del acercamiento entre Europa y Rusia. y en 2016 por el agravamiento de la situación geopolítica, se decidió buscar un nuevo candidato. En este caso ha sido SpaceX.

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Ara Rodríguez Wed, 14 Feb 2018 15:45:58 +0000 https://hipertextual.com/2018/02/paz-falcon9