Caso: Tomo mi cámara después de un par de días para hacer lo que más me gusta: tomas nocturnas con mi 50mm f1.8 a ISO 1600. Pongo la memoria de 8GB recién formateada, y al encender la cámara veo que la había dejado en ISO 100. De reojo noto también que tengo espacio para 296 fotos en RAW. Muevo el ISO a 1600, y al regresar a los parámetros descubro que el número de fotos para las que tengo espacio ha cambiado a 276. Me extraña, así que por probar paso a ISO 12800: 237 fotos.

He Leído mucho sobre los efectos de cambiar el valor ISO: Genera ruido, altera la temperatura, resta detalle… Incluso acerca de cómo los fotógrafos se dividen entre partidarios y opositores de usar valores altos. Pero nunca había oído o leído sobre la incidencia de la sensibilidad a la luz en el peso de la fotografía.

Comprobé que la cantidad de fotos que pueden tomarse, en formato RAW, disminuye un 20% cuando se pasa del ISO más bajo al más alto. En JPG la reducción es casi del 29%. ¿A qué se debe esto? Pues descubrirlo no fue fácil. Los manuales de las cámaras no dicen nada al respecto, y en las páginas web oficiales tampoco se menciona. La respuesta la encontré en un foro escrito en inglés, y es tan simple como esto: Nuestras cámaras procesan el ruido como «detalle», y a más detalle, más peso.

Supongamos por ejemplo que tenemos una fotografía nocturna con una gran área en penumbra. Con un ISO bajo toda la zona sería de un negro puro, pero con un valor alto toda esa parte se llenaría de puntos, que deben ser expresados con más unos y ceros en el archivo digital de nuestra foto. Eso aplica tanto a las fotografías en JPG como en RAW, pues aunque el formato «crudo» no pierde detalle, sí comprime la forma en la que se expresa los píxeles; y no ocupa el mismo espacio decir «5 píxeles negros» que «1 pixel negro, 1 pixel magenta, 1 pixel negro, 1 pixel blanco, 1 pixel negro».

Si quieren entenderlo más a fondo, y saben bastante de matemática, siempre pueden leer el artículo de Wikipedia sobre el algoritmo usado en la compresión de archivos.

Foto: Steve Brokaw