Ahora que la carrera espacial vuelve a estar de moda gracias a Elegidos para la gloria, la nueva serie de National Geographic que se puede ver en Disney Plus desde el pasado viernes, los que no han crecido con el inicio de los viajes espaciales pueden preguntarse: ¿quiénes son los Mercury 7? ¿Qué hicieron para ser personajes históricos que merecen un libro (The Right Stuff, escrito por Tom Wolff), una película y ahora una serie?

La historia de Elegidos para la gloria es la historia de los Mercury Seven. Los siete hombres elegidos para viajar al espacio por primera vez. Estábamos en plena Guerra Fría y viajar al espacio era una cuestión de seguridad nacional, según explica la propia serie de Disney Plus.

¿Quienes fueron los Mercury 7?

Los siete hombres a los que se conoce como Mercury Seven son: Alan Shepard, Gus Grissom, Gordon Cooper, Walter Schirra, Deke Slayton, John Gleen y Scott Carpenter. Aunque ya sabemos que la carrera espacial se desarrolló en la Guerra Fría, eso no le quita mérito a lo que hicieron estos siete hombres. Tenían entre 32 y 37 años y pasaron pruebas muy duras para llegar a ser los escogidos, como se ve en la serie Elegidos para la gloria. Además de viajar al espacio, también participaron en el desarrollo de las misiones del programa Mercury.

El Programa Mercury empezó a volar en 1961 y duró activo hasta 1963. En estos tres años, se realizaron seis misiones tripuladas. El único de los elegidos para la gloria que no pudo volar en esa época fue Slayton. A pesar de todas las pruebas médicas, el astronauta no pudo volar hasta 1975 debido a una fibrilación auricular no diagnosticada. Por eso se tuvo que mantener alejado de los mandos de las cápsulas Mercury, pero pudo hacerlo con la misión Apolo-Soyuz.

Más allá del programa Mercury

Mercury 7
Atrás: Alan Shepard, Gus Grissom, Gordon Cooper; adelante: Wally Schirra, Deke Slayton, John Glenn, Scott Carpenter.

Los Mercury 7 no solo viajaron con este primer programa de la NASA. Algunos llegaron a volar en todos los programas de vuelos tripulados del siglo XX. Desde el Mercury hasta el trasbordador espacial, pasando por Gemini y Apolo.

El primer hombre estadounidense en salir al espacio fue Alan Shepard en 1961. Aunque en realidad no salió al espacio como tal, hizo un vuelo suborbital. Pero se vendió a la prensa y al mundo como que había salido al espacio en 1961. Pero después, con el Apolo 14 en 1971, pisó la Luna.

El primer estadounidense en órbita fue Glenn en 1962, pero además también llegó a viajar en el transbordador espacial Discovery en 1998, es decir, con 77 años. Se convirtió, así, en el hombre más mayor en viajar al espacio. En este viaje compartió espacio con Pedro Duque, astronauta y actual ministro de Ciencia español. Hasta ese momento el récord lo ostentaba Slayton que había viajado con 51 años en la Apolo-Soyuz.

En el caso de Grissom voló además de con las misiones Mercury, con Gemini. Incluso llegó a participar en el Apolo 1, sin embargo falleció en el incendio que se produjo en la preparación del vuelo. En el Apolo 7 se había previsto que Grissom fuera el comandante, pero como había muerto le sustituyó Schirra. Esta fue la primera misión tripulada del programa Apolo.

John Glenn fallecía a los 95 años, siendo el último superviviente de los Mercury Seven. Ahora que ya no están entre nosotros, empieza su leyenda. Son siete hombres que hicieron historia.