Mercurio es el planeta más pequeño del sistema solar y el más cercano a nuestro astro. El lunes 9 de marzo será el protagonista de un tránsito, el espectáculo por el que Mercurio paseará literalmente por delante del Sol. Este fenómeno únicamente lo pueden llevar a cabo este planeta y Venus, al ser los mundos más cercanos a la estrella en comparación con la Tierra.

La última vez que se produjo un tránsito de Mercurio fue en noviembre de 2006, aunque en aquella ocasión el evento no fue visible desde España. Tenemos que remontarnos hasta mayo de 2003 para rememorar el último paseo del planeta por delante del astro que pudo ser observado en nuestro país. Según datos de la Universitat de Barcelona, el promedio de tránsitos por siglo es de trece fenómenos, razón por la que el espectáculo del próximo lunes será bastante llamativo.

Un paseo de siete horas por el Sol

El tránsito de Mercurio por delante del Sol, teniendo en cuenta sus respectivas dimensiones, hará que veamos el planeta como un minúsculo punto negro cruzando una gran bola de fuego. Las fases de este espectáculo celeste y las horas a las que se producirán son las siguientes:

  • Etapa I o entrada externa: momento en el que el disco del planeta es tangente por el lado exterior al Sol. Ocurrirá a las 11:12:18 (tiempo universal).
  • Etapa II o entrada interna: instante en el que el planeta es tangente por la zona interior al astro. Es la ocasión en la que se aprecia por primera vez todo el disco de Mercurio durante su paseo por delante de la estrella. Sucederá a las 11:15:30 (tiempo universal).
  • Tránsito de Mercurio: se produce durante las horas siguientes, hasta alcanzar el momento de culminación, o "instante de mínima separación angular entre Mercurio y el Sol para un observador geocéntrico", que ocurrirá a las 14:57:25 (tiempo universal).
  • Etapa III o salida interna: momento en el que el disco de planeta es tangente por el lado interior al sol, pero en la zona opuesta a la primera fase.
  • Etapa IV o salida externa: instante en el que el disco de Mercurio es tangente por el exterior a nuestro astro. El tránsito concluye en esta fase, ya que el planeta ya no puede observarse.

Mercurio
J.C. Casado (Instituto de Astrofísica de Canarias)

¿Cómo y desde dónde verlo?

A pesar de la expectación generada, los expertos advierten que el tránsito de Mercurio es un "evento más bien discreto" -en comparación con otros como los eclipses de Sol y de Luna-, aunque se trate de un "fenómeno de gran interés y belleza desde un punto de vista astronómico". Como explican desde el grupo de divulgación astronómica Star Tres, el espectáculo no será visible a simple vista. Y a modo anecdótico, vale la pena mencionar que en 2014 el robot Curiosity observó un tránsito de Mercurio frente al Sol, aunque en aquella ocasión lo hizo desde Marte. Fue la primera observación de un paseo astronómico de este tipo desde un cuerpo celeste que no fuese la Tierra.

¿Pero cómo ver desde nuestro mundo el evento? Dado que se trata de contemplar el paso de un planeta como Mercurio por delante del Sol, nunca debemos tratar de observarlo directamente o a través de gafas, telescopios o cualquier instrumento no diseñados para tal fin, ya que en ese caso podríamos producirnos graves lesiones en los ojos. La visibilidad del tránsito de Mercurio será completa desde España y gran parte de América Latina:

Mercurio
Visibilidad del tránsito de Mercurio según la región en la que nos encontremos. Fuente: Universitat de Barcelona

La retransmisión del tránsito de Mercurio podrá seguirse en directo a través de las siguientes fuentes:

  • Servicio de la Universitat de Barcelona: el streaming seguirá el tránsito desde su principio a las 11:12 h (tiempo universal) hasta que finalice a las 18:42 h (tiempo universal).
  • Agencia Espacial Europea (ESA): retransmitirá imágenes del tránsito de Mercurio en directo.
  • NASA: la agencia espacial de Estados Unidos retransmitirá a través de su servicio de televisión el evento (canales NTV-1 y NTV-2). La página de Facebook de la NASA también cubrirá el evento. Aquellos interesados pueden hacer preguntas a los especialistas a través de Twitter y Facebook mediante el hashtag #AskNASA.
  • Servicio STARS4ALL: el Instituto de Astrofísica de Canarias realizará tres conexiones en directo, coincidiendo con las etapas más llamativas del tránsito de Mercurio. La primera conexión nos permitirá observar la entrada del planeta en el Sol, desde las 11:10 hasta las 11:20 h (tiempo universal). La segunda mostrará el punto máximo de tránsito, que será retransmitido en streaming desde las 14:55 a las 15:05 h (tiempo universal). Por último, se podrá seguir la salida de Mercurio del astro desde las 18:35 a las 18:45 h (tiempo universal).