El telescopio Hubble bate el récord de la galaxia más lejana jamás descubierta
NASA (Wikimedia)

Desde hace más de un cuarto de siglo, el Hubble de la NASA y la Agencia Espacial Europea ha conseguido cambiar significativamente nuestra visión del cosmos. Desde el cálculo de la edad del universo hasta la primera observación de un exoplaneta en luz visible, el telescopio ha ofrecido avances fundamentales en la historia de la astronomía. Un nuevo trabajo, que será publicado en la revista Astrophysical Journal, demuestra la detección de la galaxia más lejana jamás descubierta. Gracias a este hallazgo, el Hubble bate el récord de la distancia cósmica más remota calculada hasta la fecha, mediante la observación de una galaxia que existió solo 400 millones de años después del Big Bang.

La galaxia, que ha recibido la denominación de GN-z11, presenta un brillo inusitado teniendo en cuenta la considerable distancia que la separa de la Tierra. Las medidas obtenidas ahora por el Hubble ofrecen fuertes evidencias acerca de otras galaxias brillantes encontradas por el telescopio anteriormente, que podrían también estar situadas en lugares muy remotos en relación a nuestro planeta. El uso de los campos profundos del Hubble ha revelado la galaxia más separada jamás descubierta, mucho más distante de lo que los investigadores pensaban inicialmente.

Hubble

Posición de la galaxia más lejana detectada hasta la fecha por el telescopio Hubble. Crédito: NASA, ESA y P. Oesch (Yale University).

Su localización, según Gabriel Brammer, del Space Telescope Science Institute, se halla en el límite de la capacidad del telescopio Hubble. En otras palabras, los científicos creían que el Hubble no podía detectar galaxias tan separadas como GN-z11, sino que se pensaba que esto solo sería posible con la llegada del telescopio James Webb. Por fortuna, los investigadores han logrado observar esta galaxia batiendo así un récord histórico en la astronomía. Y es que la galaxia más lejana que había sido posible detectar hasta la fecha tenía 150 millones de años más que GN-z11.

Los resultados presentados muestran que esta galaxia es además 25 veces más pequeña que la Vía Láctea y que presenta un 1% de la masa total de estrellas que tiene hoy nuestro "hogar cósmico". Según los cálculos, GN-z11 se habría formado a una velocidad veinte veces superior a la de la Vía Láctea, aunque su descubrimiento también abre nuevos interrogantes. De acuerdo a las estimaciones teóricas, no se contemplaba la observación de una galaxia tan grande y brillante en los primeros compases del cosmos. Como explica Ivo Labbe, de la Universidad de Leiden, el hallazgo demuestra que nuestro conocimiento del universo temprano es todavía muy limitado. ¿Cómo se creó GN-z11? ¿Estamos viendo probablemente la primera generación de estrellas que se formaron alrededor de agujeros negros? Preguntas todavía sin respuesta en las que deberán seguir trabajando los astrónomos del Hubble y del telescopio James Webb.

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