Definir una galaxia no es tan sencillo como parece. Según la RAE es "Conjunto de gran tamaño constituido por numerosísimas estrellas, polvo interestelar, gases y partículas", pero para la mayoría de los astrónomos esto no es tan simple. No existe una definición universal del término, dejando mucho al criterio de cada astrónomo. Así que tomando muy en serio aquello de vox populi vox dei, han decidido apelar a la gente para que les ayude a definir el término.

Las galaxias fueron definidas por primera vez por el astrónomó Edwin Hubble --a quien le debe su nombre el famoso telescopio--, el cual se dio cuenta que lo que a siple vista parecían nebulosas lejanas, no eran sino conjuntos gigantescos de estrellas. En 1936 desarrolló la secuencia de Hubble para clasificar las galaxias, la cual se sigue usando hasta nuestros días.

Aún así estas definiciones no son suficiente para los descubrimientos de la última década, como son las galaxias enanas en distintas configuraciones --como las enanas compactas, las enanas elípticas o las más recientes galaxias enanas esferoidales ultra débiles--. No encajan con la definición de Hubble. ¿Qué hacer?

Como destacan los astrónomos Duncan Forbes y Pavel Kroupa, cada una de estos tipos de galaxias tienen características propias que las separan de los términos convencionales. Por ejemplo, las enanas ultra compactas tienen un diámetro hasta mil veces menor que el de la Vía Láctea, mientras que las galaxias enanas esferoidales ultra débiles tienen muy pocas estrellas (de hehco son consideradas los restos de galaxias muy antiguas). Entonces ¿son galaxias?

En un trabajo titulado What is a Galaxy? (¿Qué es una galaxia?), Forbes y Kroupa nos hablan de la vaguedad de la definición y nos dan criterios para saber a ciencia cierta lo que es y lo que no es una galaxia. Además de eso nos piden que votemos para ver qué criterios deberían ser usados para definir una galaxia, entre los que están la presencia de materia oscura, la existencia de un sistema solar dentro de ella, el hecho de tener una población estelar compleja y algunos otros.

Se me hace muy interesante lo que hacen estos investigadores al tratar de integrar a cualquier persona a una discusión de la cual de otra manera estarían excluídos, fomentando la ciencia. ¿O acaso a ustedes no les llama la atención investigar y opinar un poco?

Si entienden algo de inglés, les sugiero que le den un vistazo y voten. Quién sabe, quizás mañana puedan decir "Yo ayudé a definir el concepto de galaxia".

Imagen: Royal Astronomical Society