¿Para qué invertir miles de horas hombre en la creación de alguna tecnología de reconocimiento de patrones aplicada a la astronomía cuando puedes valerte de una tecnología --el cerebro humano-- perfeccionada gracias a miles de años de evolución? Y, ¿qué tal cuando el portador de tan sofisticada herramienta biológica es un voluntario entusiasta de la astronomía? O mejor aún: un ejército de ellos.

Con esas ideas en mente, astrónomos del Adler Planetarium en Chicago y otros investigadores han creado The Milky Way Project. En este vídeo para usuarios principiantes se observa claramente de qué va el asunto.

Como habrás visto, mediante una estupenda interfaz --fundamental en este caso--, los usuarios deben reconocer ciertas formas particulares dentro de detalladas imágenes de gas y polvo de nuestra galaxia. Se trata de burbujas que, según un artículo que estudió unas 300 de ellas, pudieron haber sido expulsadas del centro de estrellas jóvenes de alta temperatura.

La dificultad para identificar tales burbujas entre una inmensa base de datos de imágenes --GLIMPSE y MIPSGAL--, inspiró la puesta en marcha de The Milky Way Project. Donde se espera que el tiempo de reconocimiento visual invertido por sus usuarios llevará a la creación de una base de datos de burbujas que eventualmente permitirá aprender más sobre la evolución inicial de estrellas jóvenes.

¿Qué hay del éxito del proyecto? Al momento de escribir este artículo, y a casi 20 días desde su lanzamiento, tenemos que hay

  • 62.655 imágenes entregadas por el servidor
  • 79.658 burbujas dibujadas por los usuarios
  • 7.560 potenciales cúmulos de estrellas
  • 2.559 galaxias candidatas
  • 194.959 objetos galácticos diversos

El trabajo colaborativo, en red, entre seres humanos existe desde siempre --hoy en día hay quien le llama crowdsourcing--. Pero no hay duda de que Internet lo ha llevado a lugares antes insospechados. Quizá su máxima expresión es el llamado modelo bazar --prácticamente desinteresado y entre iguales-- del que Eric S. Raymond habla en su famoso ensayo "La Catedral y el Bazar" para ilustrar el desarrollo de Linux. Dicho modelo está llevando a The Milky Way Project, y otros proyectos similares, a obtener resultados asombrosos. Asimismo, representa una excepcional combinación de buen software y diseño en todos los sentidos, y una imperdible experiencia de ciencia ciudadana.

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