Mañana, 3 de Noviembre, a las 15 horas 52 minutos de la tarde el transbordador espacial Discovery efectuará el que será, por fin, su último viaje, su última misión. El transbordador más activo de la NASA se retira después de 26 años en activo (desde 1984) y la friolera de 39 vuelos realizados con éxito.

Para cualquier aficionado al espacio lo que se está retirando aquí no es un sólo un transbordador, un conjunto de piezas mecánicas que hay que renovar porque son tan viejas que resultan inservibles, sino todo un icono, el icono de una época en la que muchos soñamos que a lo mejor los viajes interespaciales con platillo volante no estaban tan lejos al fin y al cabo (ingenuos).

Discovery fue el transbordador que puso en órbita en Hubble, otro querídismo aparato que también empieza a envejecer, y durante todos estos años ha realizado muchísimas otras puestas de satélite, diversas misiones, ha ayudado a subir equipo a la estación espacial internacional y ha participado en varias misiones de exploración, incluido en encuentro en 1995 con la histórica estación espacial rusa Mir poco antes de su destrucción en 1996. También fue el encargado de llevar en 1998 al astronuta John Glen, que a sus 77 años se convirtió en la person de mayor edad que haya estado jamás en el espacio, récord que todavía mantiene. Ha llevado a 246 persona, ha pasado un tiempo total en órbita de 351 días, 17 horas, 50 minutos y 41 segundos, ha orbitado 5628 veces en torno a la Tierra, puesto 31 satélites en órbita y viajado la friolera de 230.003.477 kilómetros.

Las anécdotas, historias y marcas del Discovery son muchas, por eso me da bastante pena ver como uno de los iconos de la investagación aerospacial y de muchos fanáticos del espacio tenga por fin que retirarse. Antes de alcanzar su más que merecido descanso, todavía tendrá que llevar a un último equipo de seis personas a la Estación Espacial Internacional. Bueno, técnicamente, más que 6 son 7 porque junto con ellos irá Robonaut2 el primer robot humanoide en ser lanzado al espacio y que ayudará a la tripulación de la ISS en el laboratorio orbital. Hasta siempre Discovery, ha sido un gran viaje.